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Fuente: fauxels/Pexels

Por Andrea Pisauro, Ph. D. y Matthew Apps, Ph. D.; editado por Patricia Lockwood, Ph.D., y Jo Cutler, Ph.D.

Vivimos en la época más pacífica de la existencia de nuestra especie y la cooperación global se ha expandido a niveles sin precedentes. Sin embargo, a veces la cooperación se rompe y somos testigos de conflictos inesperados. Psicólogos, economistas y politólogos han tratado durante mucho tiempo de comprender cuándo y por qué las personas compiten en lugar de cooperar. Un nuevo estudio que analizó lo que sucede en el cerebro cuando las personas toman estas decisiones reveló nuevos conocimientos fascinantes.

Juegos Económicos

Interactuar con los demás es complicado. Tenemos que pensar en lo que queremos, lo que quieren otras personas, en qué entorno estamos, y luego combinar esa información para decidir cómo comportarnos. Un aspecto clave es si ser amistoso u hostil. La complejidad de las decisiones sociales dificulta que los científicos comprendan cómo las personas eligen entre cooperar o competir. Para resolver esto, los científicos crearon juegos que simplifican las interacciones que tienen las personas. En estos juegos, los jugadores pueden obtener dinero, pero la cantidad depende de lo que ellos y otros jugadores elijan.

Un clásico de este tipo de «juego económico» que pone a prueba las decisiones de las personas sobre si cooperar entre sí es el Dilema del Prisionero. Es así: la policía interroga a dos presos en salas separadas sobre un delito que han cometido juntos, pero del que los investigadores no tienen pruebas. Si ambos cooperan y se niegan a confesar, podrían salirse con la suya. Sin embargo, si uno de los prisioneros traiciona su logro, el que piensa cooperar será severamente castigado, mientras que el «desertor» se irá libremente. Por lo tanto, desertar puede parecer atractivo. Sin embargo, existe un riesgo: si ambos se acusan mutuamente, los investigadores los enviarán a ambos a prisión. Esta historia se convirtió en un juego para dos jugadores. Ambos ganan algo de dinero si cooperan, pero se ven tentados a traicionar a su pareja para obtener más dinero (a expensas de la pareja). Sin embargo, si ambos jugadores se traicionan, ninguno recibe dinero.

Los investigadores han demostrado que las personas generalmente eligen cooperar en el Dilema del Prisionero, incluso cuando saben que nunca volverán a encontrarse con el otro jugador. Cuando se juega varias veces con la misma persona, los jugadores tienden a tomar represalias después de traiciones ocasionales, lo que a largo plazo también reduce las posibilidades de nuevas traiciones. Este sitio web le permite jugar el juego y ver por sí mismo cómo las diferentes actitudes hacia la cooperación pueden evolucionar con el tiempo en una población.

El dilema del prisionero ha sido realmente poderoso para ayudar a los investigadores a comprender muchos aspectos diferentes de lo que hace que las personas elijan cooperar, pero tiene límites. La gente siempre tiene que elegir entre solo dos opciones: cooperar o no. Pero en la vida cotidiana, las cosas no son tan simples. Si un colega se está poniendo difícil y luego pide ayuda, es posible que no queramos cooperar “totalmente”, pero también es posible que no seamos demasiado competitivos. Podríamos cooperar un poco para mantener la armonía en el trabajo, pero no gastar demasiada energía siendo realmente útil. ¿Cómo decide la gente cuán cooperativa debe ser? ¿Y cómo ajustan su cooperación con el tiempo?

Medición de cambios continuos en la cooperación: el dilema del espacio

En nuestro estudio reciente publicado en Nature Communications, 54 voluntarios jugaron un nuevo juego en el que podían ser totalmente cooperativos, totalmente competitivos o algo intermedio. Hicimos esto haciendo que dos jugadores tomaran decisiones sobre dónde colocarse en un espacio virtual bidimensional donde una recompensa aterrizaría repentinamente. La persona que estaba más cerca de la ubicación de la recompensa ganaba esa ronda y cuanto más cerca estaba el ganador, más dinero recibía. La ubicación de la recompensa en el espacio era completamente aleatoria. Eso significaba que los jugadores que se colocaban en el medio estaban siendo competitivos a medida que aumentaban sus posibilidades de ganar. Sin embargo, la cantidad real que ganaron en promedio generalmente sería baja, ya que la recompensa a menudo estaría lejos del medio. Por otro lado, los dos jugadores podrían cooperar colocándose en extremos opuestos del espacio. En este caso, las posibilidades de cada persona de ganar una ronda individual disminuyen, pero cuando ganen, será una cantidad mayor, por lo que ganarán más dinero en muchas rondas del juego. Como en el Dilema del Prisionero, esto solo funciona si ambos cooperan. Si uno va a un extremo mientras que el otro intenta ganar en el medio, este último ganará mucho más a menudo a expensas del primero. En cada ronda, los participantes simplemente se colocan en algún lugar del espacio, pero lo hacen antes de ver a dónde fue el otro jugador. Como los niveles de cooperación o competitividad de los participantes se midieron por su ubicación en el espacio, llamamos a nuestro nuevo juego «Dilema del espacio». Creamos diferentes versiones del juego, desalentando la cooperación al aumentar gradualmente la cantidad de dinero que se le da al ganador y, por el contrario, el castigo para el perdedor.

Pisauro et al (2022) Nat.  comunicaciones  De Fig1b/CC Atribución 4.0

Fuente: Pisauro et al (2022) Nat. comunicaciones De Fig1b/CC Atribución 4.0

Las personas ajustan constantemente cuán cooperativas son

En general, las personas cooperaban, pero se volvieron cada vez más competitivas cuando aumentamos la cantidad que perderían si las traicionaban. También ajustaron constantemente su respuesta al nivel de cooperación de los otros jugadores. Usamos un modelo matemático para calcular qué tan sorprendido estaría un jugador en la posición de la otra persona. Descubrimos que, incluso cuando la posición del otro jugador era un poco más competitiva de lo esperado, hacía que las personas ajustaran su propia posición en la siguiente ronda, haciéndose más competitivos.

Uno de los dos participantes jugó mientras escaneábamos su cerebro. Descubrimos que un área llamada unión temporal-parietal derecha (TPJ, por sus siglas en inglés) indicaba cuán sorprendidos estaban los jugadores con el nivel de cooperación de la otra persona. Partes de la corteza prefrontal medial y cingulada, áreas del cerebro vinculadas tanto a la toma de decisiones como a la comprensión de los demás, colocan la sorpresa en el contexto de cuánto dinero se perdería si fueran traicionados y guiaron las decisiones sobre cuán cooperativo sería la próxima vez.

Este estudio muestra cómo las personas ajustan continuamente cuán cooperativas son, ya que el cerebro monitorea y reacciona constantemente al comportamiento social de los demás. De manera más general, comprender qué facilita los comportamientos cooperativos es esencial para aumentar el bienestar de las personas y, en última instancia, reducir los conflictos internacionales y aumentar la paz.

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