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Durante las próximas semanas, 20 millones de estudiantes irán a la universidad. La mayoría de ellos pasarán esos cuatro o cinco años sin problemas graves. Tendrán éxito en sus estudios, harán amistades para toda la vida y se divertirán mucho. Sin embargo, una minoría significativa no será tan afortunada.

Según una encuesta de 2009 realizada por la American College Health Association-National College Health Assessment (ACHA-NCHA II), el 39 por ciento de los estudiantes se sentirá desesperanzado durante el año escolar, el 25 por ciento se sentirá tan deprimido que tendrá dificultades para funcionar, el 47% experimentarán una ansiedad abrumadora y el 84% se sentirá abrumado por todo lo que tienen que hacer.

Esto no es lo que esperan estos jóvenes esperanzados. La mayoría de ellos se fueron a la universidad pensando que sería el mejor momento de sus vidas, una brecha privilegiada entre el estrés de la adolescencia y las responsabilidades de la edad adulta. Entonces, ¿por qué la angustia?

La respuesta es la piscina infantil académica. Es la principal causa de descontento en la universidad. Cuando se les preguntó si una experiencia en el último año había sido traumática o muy difícil de manejar, el 44.2 por ciento de los estudiantes encuestados por ACHA-NCHA II nombraron académicos. Este número es un 10% más alto que cualquier otro factor de estrés, incluidos los problemas financieros o las relaciones íntimas.

Los estudiantes universitarios quieren triunfar. Quieren lograr sus propias ambiciones y enorgullecer a sus padres. Si sus calificaciones son bajas, y especialmente si se ven obligados a retrasar la graduación o abandonar la escuela, se sienten desmoralizados y avergonzados. Se abandonan los planes de educación continua; se abandonan las aspiraciones profesionales; las trayectorias de la vida se desvían.

La principal razón por la que los estudiantes fracasan académicamente es porque no están preparados. Los alumnos de las escuelas secundarias débiles no han seguido programas suficientemente rigurosos. Los estudiantes de las escuelas secundarias sólidas han estudiado programas que, por el contrario, son demasiado rigurosos. Los estudiantes de escuelas débiles se gradúan sin las habilidades básicas. Los estudiantes de escuelas sólidas se gradúan dependiendo de los padres o tutores para ayudarlos a administrar sus cargas de trabajo imposibles.

Una cosa tienen en común los dos grupos: nadie les enseñó a estudiar. Las escuelas secundarias débiles están demasiado ocupadas para brindar esta educación. Las escuelas secundarias sólidas no creen que sea necesario.

Las escuelas preparatorias altamente competitivas incluso podrían tener más culpa en este sentido. Tienden a sobrecargar a sus estudiantes con contenido y descuidan el proceso mediante el cual ese contenido puede ser dominado. Dejan que los propios estudiantes determinen cómo hacer el trabajo.

Si bien muchos estudiantes llegan a entender cómo hacer su trabajo, muchos no lo hacen y muchos simplemente aprenden a fingir, un problema que solo se hace evidente cuando llegan a la universidad y la estructura que brindan sus padres y las escuelas poderosas desaparece.

Los estudiantes que no han aprendido a aprender se sienten demasiado avergonzados para pedir ayuda. Asumen erróneamente que son los únicos con este impedimento o que deberían ser lo suficientemente inteligentes como para superarlo por sí mismos. Y debido a que sus estudios ineficaces son aversivos, hacen lo menos posible, o menos.

Es difícil compensar un programa escolar inadecuado. Sin embargo, la mayoría de las universidades lo están intentando. Ofrecen lecciones de recuperación en habilidades básicas, como la lectura, aunque los resultados son decididamente mixtos. Enseñar a los estudiantes a estudiar es mucho menos difícil que intentar volver a la escuela secundaria. Y es mucho más probable que produzca resultados. Cuando los estudiantes saben cómo estudiar, es más probable que estudien.

Dado que pocas universidades ofrecen actualmente esta educación, hay espacio para la innovación. Sin embargo, para tener éxito, no se puede ignorar una faceta obstinada de la naturaleza humana. Estoy hablando de orgullo aquí: la valentía de los estudiantes, la ambición de la facultad y la grandeza de las instituciones de educación superior.

Si no se tiene en cuenta el orgullo, algunos estudiantes, algunos profesores e incluso algunas universidades se verán a sí mismos como arriba tomando, enseñando u ofreciendo estos cursos. Continuarán permitiendo que los estudiantes aprendan por ensayo y error. Y seguirán consternados cuando los buenos estudiantes hagan un mal trabajo o se den por vencidos por completo. La forma de estudiar los cursos debe ser obligatoria para todos los estudiantes, independientemente del tipo de escuela secundaria de la que provengan.

La mejor manera de legitimar los cursos universitarios sobre cómo estudiar es hacerlos tan intelectualmente rigurosos y pedagógicamente sólidos como cualquier otro curso. Cuando los estudiantes estudian química, lenguas extranjeras o composición musical, tienen un componente didáctico, donde aprenden teoría, y tienen un laboratorio, donde ponen en práctica lo aprendido. Las clases sobre cómo estudiar deben centrarse en el laboratorio.

Proporcionar a los estudiantes universitarios las herramientas para triunfar académicamente beneficia a todos. Los estudiantes aprenden más y se sienten menos abrumados. Los profesores disfrutan enseñando a estudiantes motivados y competentes. Las universidades tienen tasas de graduación más altas. Los padres tienen hijos más felices. Y el resto de nosotros tenemos graduados mejor educados y más disciplinados que ingresan a la fuerza laboral.

Y para esos 20 millones de jóvenes que ahora se están instalando en sus dormitorios, la universidad aún podría ser el mejor momento de sus vidas (o uno de ellos, al menos).

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