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“De repente me di cuenta de que ese pequeño guisante, bonito y azul, era la Tierra. Levanté mi pulgar y cerré un ojo, y mi pulgar borró el planeta Tierra. No me sentía como un gigante. Me sentí muy, muy pequeño.»

Estas son las palabras de Neil Armstrong, reflexionando sobre la visión de mirar hacia la Tierra desde la luna, a 239,000 millas de distancia (NASA, 2017). Estaba experimentando el efecto general, un fenómeno psicológico que se ha observado en los astronautas que informan una «emoción abrumadora y sentimientos de identificación con la humanidad y el planeta en su conjunto» (Yaden et al., 2016).

Sin embargo, esta experiencia inspiradora no es solo una de apreciación positiva y asombro. Está teñido de una tristeza reveladora, miedo y reconocimiento de la vulnerabilidad. Hay varias preguntas interesantes que hacer aquí. ¿Por qué una vista tan impresionante provoca miedo y vulnerabilidad, en lugar de nuestra expectativa tradicional de emoción ante algo realmente asombroso? ¿Cómo es que tenemos una respuesta psicofisiológica incorporada a algo tan alejado de nuestra vida en la Tierra como los viajes espaciales? ¿Por qué experimentamos lo increíble en primer lugar? ¿Tiene algún beneficio?

Las raíces biológicas y evolutivas de asombroso

Las respuestas a todas estas preguntas están arraigadas en nuestra biología y pasado evolutivo. No siempre tuvimos la capacidad de experimentar emociones complejas como asombrosas (la mayoría de los animales no la tienen), pero todas esas emociones complejas se crean a partir de los componentes básicos de fenómenos antiguos más evolutivos.

Quizás la mejor teoría para entender esto es el Modelo Jerárquico de Motivación de Aproximación-Evitación, una síntesis relativamente reciente de biología evolutiva y neuropsicología planteada por el psicólogo Andrew Elliot (2006). El primer principio básico de esta teoría es que todo el comportamiento animal se rige por una combinación de su enfoque hacia los estímulos positivos (p. ej., comida, refugio o sexo) y la evitación de los estímulos negativos (p. ej., el peligro). El comportamiento de acercamiento-evitación se observa en todos los niveles del reino animal: incluso las amebas unicelulares se acercarán o se retirarán de diferentes estímulos dependiendo de cómo las diferentes longitudes de onda de luz expandan o contraigan el protoplasma de la célula (Schneirla, 1959; Elliot & Covington, 2001) .

En los animales que han desarrollado un sistema nervioso central más sofisticado, varios enfoques diferentes y motivaciones de evitación pueden competir entre sí. Por ejemplo, ¿qué haces si hay un sabroso donut custodiado por un león? Eso depende de sopesar qué tan hambriento estás (aproximación) contra qué tan peligroso crees que es el león (evitación). O tal vez no exista el león y deba decidir si renunciar a la gratificación inmediata para obtener la satisfacción a largo plazo de seguir su dieta. Ambas motivaciones existen y dan lugar a emociones en conflicto. Al final, sin embargo, algunas motivaciones superarán a otras: están ordenadas jerárquicamente (Elliot, 2006). Este modelo jerárquico da lugar a infinitas posibilidades de cómo se pueden combinar diferentes estímulos de acercamiento y evitación para dar forma a nuestra emoción, cognición y comportamiento.

La experiencia del asombro es uno de esos ejemplos de un conjunto complejo de motivaciones, pero no siempre lo supimos. Históricamente, el asombro se ha considerado una experiencia esquiva que trasciende la comprensión humana.

El filósofo del siglo XVIII Immanuel Kant se refirió a este fenómeno como «lo sublime». En su libro de 1764, Observaciones sobre el sentimiento de lo bello y lo sublime, lo sublime se describe como una experiencia inefable de miedo y asombro: algo que “despierta[s] disfrute sino con horror” (Kant, 1764/2004, p. 46). A pesar de su naturaleza aparentemente indescriptible, la intuición de Kant nos muestra que la experiencia de asombro lleva los marcadores de las respuestas clásicas de acercamiento y evitación, y puede ser psicológicamente deconstruida en emociones más primarias.

La neurofisiología de las partes constitutivas del asombro, el miedo y el asombro, se entiende bien. Esto es particularmente cierto en el caso del miedo que, debido a sus claros beneficios para la supervivencia, es una de nuestras emociones más primitivas. Hay una coherencia notable en el procesamiento del miedo a lo largo de la escala evolutiva: en casi todos los mamíferos, el miedo se procesa en la misma región antigua del cerebro, la amígdala, a través de respuestas neuroquímicas en los canales NMDA (Fendt y Fanselow, 1999). En todas las especies, estas señales provocan cambios fisiológicos básicos en el sistema nervioso simpático, como el aumento de la frecuencia cardíaca y la producción de la hormona del estrés cortisol, además de mecanismos más complejos de respuesta depredadora (Fendt & Fanselow, 1999). Por ejemplo, los ratones, gatos y chimpancés experimentan piloerección cuando se sienten amenazados: los pelos de sus cuerpos se hinchan para parecer más grandes y asustar a los depredadores (Masuda et al., 1999; Muller et al., 2007). Aunque los humanos hemos perdido la mayor parte de nuestro vello corporal en los últimos millones de años, hemos conservado esta respuesta evolutivamente antigua como la sensación familiar de piel de gallina, tanto cuando experimentamos miedo como asombro (Benedek & Kaernbach, 2011).

En contraste con el miedo, el asombro es una emoción más compleja de entender desde una perspectiva evolutiva y puede ser una experiencia más exclusiva para los humanos. Podemos dividir la experiencia de asombro en dos formas: adoración y admiración (Schindler et al., 2013).

La adoración es una extensión natural o apreciación de nuestras emociones positivas en respuesta a los estímulos de acercamiento. Por ejemplo, experimentar asombro ante la vista de un paisaje exuberante o una hermosa cascada puede ser una motivación de acercamiento hacia un entorno lleno de recursos que mejoraría nuestras posibilidades de supervivencia, ya sea que esto se reconozca conscientemente o no. La adoración, por tanto, es una forma de asombro dirigida a las cosas.

La admiración, por su parte, es una forma de asombro dirigida a los agentes y está íntimamente relacionada con el deseo de imitar (Schindler et al., 2013). La imitación requiere una mayor capacidad cognitiva para manifestar la inteligencia social conocida como «teoría de la mente» (es decir, la capacidad de comprender los estados mentales de los demás), pero sus beneficios de supervivencia son claros (Heyes, 2001). Por ejemplo, un animal de caza en manada que experimenta cualquier forma de admiración por los cazadores superiores puede verse motivado a imitarlos, aumentando así sus posibilidades de asegurar su próxima comida.

La utilidad adaptativa del asombro

Al comprender los orígenes de sus partes constituyentes, ahora podemos comenzar a comprender la utilidad adaptativa del asombro. Imagínese de nuevo en los zapatos (o traje) de Neil Armstrong, mirando hacia abajo desde el espacio a la vista del planeta Tierra, que contiene a toda la humanidad, eclipsado por su pulgar. A medida que te das cuenta de la profundidad de esta perspectiva, tu ritmo cardíaco aumenta, se te pone la piel de gallina, se te eriza el vello de la nuca y experimentas esa sensación sublime de miedo y asombro. La maravilla es obvia, en ambas formas: adoración por su hermoso hogar que sustenta la vida y admiración por las grandes mentes y los avances tecnológicos que nos trajeron el poder de los vuelos espaciales. El miedo, y su característica respuesta fisiológica, surgen al reconocer tu propia vulnerabilidad: si hay perspectivas desde las que la Tierra entera parece más pequeña que la uña del pulgar, ¿cuánto más pequeño te hace eso a ti como ser humano que vive en ese enorme y diminuto mármol?

La experiencia del asombro está tan profundamente arraigada biológicamente en nosotros que puede desencadenarse no solo por estímulos extraterrestres sino también por estímulos que en realidad no existen. Las drogas psicodélicas pueden inducir de manera confiable alucinaciones impresionantes a través de reacciones neuroquímicas simples en el cerebro (Hendricks, 2018).

Si bien el uso recreativo de estas sustancias no debe tomarse a la ligera, en entornos clínicos, pueden ofrecer notables beneficios psicológicos y relacionados con la salud. Por ejemplo, un estudio de 2018 realizado por investigadores del Centro de Investigación Psicodélica y de la Conciencia de la Universidad Johns Hopkins encontró que la administración de psilocibina a fumadores de cigarrillos en entornos controlados provocó que el 87 % de los participantes dejara de fumar, de los cuales el 92 % seguía sin fumar a los 12 años. seguimiento de un mes (Noorani et al., 2018). En particular, la experiencia de asombro parece ser central en este proceso. En un estudio relacionado realizado por el mismo grupo, solo los participantes a los que se les administró psilocibina que reportaron “experiencias místicas” vieron reducciones clínicamente significativas en la depresión y la ansiedad (Griffiths et al., 2016). En otras palabras, los participantes que ingirieron la droga pero no experimentaron asombro no tuvieron ningún beneficio.

Afortunadamente, los beneficios psicológicos de asombroso se pueden lograr sin el uso de alucinógenos potencialmente peligrosos (ya menudo ilegales). Fundamentalmente, el asombro es una cuestión de tomar perspectiva. No importa si esta toma de perspectiva se produce como resultado de ver un paisaje impresionante, tomar drogas que alteran la mente o simples actos de atención plena. Los estudios psicológicos han demostrado que se puede inducir asombro experimentando la realidad virtual (Chirico et al., 2018), reflexionando sobre experiencias espirituales pasadas (Preston & Shin, 2017) o simplemente pensando en la naturaleza (Howell et al., 2011).

Lo que todas estas formas de tomar perspectiva tienen en común es un sentimiento de “pequeño yo” (Piff et al., 2015). Cuando nos encontramos con algo verdaderamente impresionante, nos sentimos pequeños y vulnerables, de ahí las respuestas fisiológicas asociadas con el miedo (es decir, piel de gallina y aumento del ritmo cardíaco). Además, la red de modo predeterminado de nuestro cerebro se desactiva y la red frontoparietal se activa fuertemente (van Elk et al., 2019). En otras palabras, el ruido de fondo se atenúa y nos volvemos más atentos y preparados para la resolución de problemas.

Paradójicamente, aunque estas respuestas neurofisiológicas llevan la marca de lucha o huida, el “pequeño yo” se ha asociado de manera repetida y transcultural con el compromiso colectivo, la gratitud y el comportamiento prosocial (Piff et al., 2015; Bai et al., 2017). ). Un estudio de cinco experimentos realizado por investigadores de los Estados Unidos y Canadá encontró que inducir asombro en un entorno de laboratorio, a través del recuerdo consciente de experiencias pasadas de asombro, hizo que los participantes se volvieran más generosos y prosociales en los juegos económicos, y más preocupados por los valores éticos. (Piff et al., 2015). Los efectos del asombro fueron independientes y más fuertes que otras emociones, incluida la compasión. Hay algo único en el pequeño yo y sus sentimientos asociados de interconexión y vulnerabilidad, que hace que las personas reevalúen sus prioridades y se comporten por el bien común.

El asombro es un fenómeno misterioso; es «lo sublime» lo que desconcertó a los filósofos durante siglos. Sin embargo, gracias a los avances modernos en neuropsicología, basados ​​en la teoría de la evolución, puede entenderse como una emoción adaptativa compleja que surge de una combinación de motivaciones más fundamentales de acercamiento y evitación. Las experiencias tanto de miedo como de asombro se entienden bien y, a veces, se superponen de manera única para darnos esa combinación verdaderamente impresionante de vulnerabilidad e interconexión. Los beneficios de experimentar asombro no se limitan simplemente a la sublime sensación de asombro, o incluso a los cambios en el estilo de vida que pueden ocurrir como resultado de reevaluar las propias prioridades, como dejar de fumar. Es un cambio de perspectiva que promueve la preocupación ética, la mentalidad abierta, la prosocialidad y la generosidad. Por lo tanto, el asombro no es solo una experiencia valiosa para el individuo, sino un requisito previo para nuestro bienestar sociológico y psicológico colectivo. Lo mejor de todo es que se puede inducir a voluntad a través de simples ejercicios de atención plena, como reflexionar sobre la naturaleza o la gratitud, de una manera que literalmente cambiará tu cerebro, cuerpo y comportamiento. Los beneficios del asombro son realmente asombrosos.

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