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Los horribles tiroteos que se han producido en los últimos días me hacen pensar nuevamente en la intersección de la cultura de las armas, la desinformación y la salud mental. A continuación, comparto un extracto adaptado de las primeras páginas de mi libro Mental Immunity, que destaca la necesidad de una ciencia de la inmunidad a la información errónea y la desinformación. Por supuesto, también necesitamos un control de armas con sentido común.

“Aquellos que pueden hacerte creer absurdos pueden hacerte cometer atrocidades”. —Voltaire

Abrí la puerta exterior de vidrio de la sinagoga del Árbol de la Vida y entré a buscar a mi hijo. Era un día fresco de otoño en Pittsburgh, y Kai, que entonces tenía alrededor de cuatro años, asistía a la guardería en la ahora infame casa de culto. Kai se despidió de sus amigos con un abrazo, tomó mi mano y salimos. El auto familiar estaba junto a la acera, mi esposa al volante. A Kai le gustó el desafío de trepar y sentarse en su asiento de seguridad elevado, así que esperé mientras él ascendía. Completó la maniobra y sonrió con orgullo. Lo abroché. «¿Cómo estuvo la escuela, amigo?» Yo pregunté. “Bien”, respondió, “conocimos a Dios”.

Heidi me lanzó una mirada de asombro. Lo devolví y me deslicé en el asiento del pasajero. «¡Guau!» Dije: “¿Podemos escuchar la historia?”. Kai fue práctico: Dios entró, habló con su maestro y le dio un ‘choca los cinco’. Luego se fue. De verdad, papá, no fue gran cosa.

Más tarde, hicimos averiguaciones, y su maestro contó una historia diferente: Aparentemente, el rabino bigotudo de la sinagoga había pasado a saludar. Su maestro lo presentó como un “hombre de Dios”, y Kai, que sabía que Dios tenía barba, había conectado los puntos.

Años más tarde, un ideólogo trastornado llamado Robert Bowers estacionó su auto donde Heidi había estacionado el nuestro. Salió, metió la mano en su baúl y sacó un rifle semiautomático. Luego abrió la puerta exterior de vidrio de la sinagoga, entró al santuario y comenzó a disparar. Personas que nunca había conocido comenzaron a morir. Los feligreses en pánico bloquearon las puertas; otros llamaron para pedir ayuda. Las sirenas sonaron y la policía acudió al lugar. Gritando «¡Todos los judíos deben morir!» Bowers apuntó con sus armas a los oficiales que llegaban. Hirió a dos y se retiró al mismo anexo que albergaba la guardería de mis hijos.

En menos de una hora, llegó un equipo SWAT. Se produjo un tiroteo y Bowers recibió una bala. Atrapado y sangrando, finalmente se rindió. Los policías lo detuvieron y los médicos se apresuraron a atender a las víctimas. Lamentablemente, 11 de mis vecinos estaban más allá de ayudar. Fue el ataque más mortífero contra judíos en la historia de Estados Unidos.

Bowers fue llevado a un hospital cercano. Allí recibió el cuidado de seres humanos incomparablemente mejores, muchos de ellos judíos.

Me considero afortunado de haber crecido en Squirrel Hill, el barrio donde sucedió todo esto. Algunos creen que Squirrel Hill fue la inspiración para Mister Rogers’ Neighborhood, el mundo ficticio enriquecedor creado para la televisión pública. (El amable presentador del programa, el difunto Fred Rogers, vivía cerca). Ahora, nuestro vecindario, el Sr. El vecindario de Rogers fue el sitio de un horrible crimen de odio.

Cuando Bowers comenzó a disparar, mi familia estaba fuera de peligro. El maestro de Kai y “Dios” también estaban a salvo: ambos habían dejado la congregación años antes. En cuanto a mí, era una madre a cuadras de distancia, desarrollando una vacuna contra el extremismo.

Una plaga de ideologías

Aprendemos sobre tragedias como estas, nos unimos en quejas y resolvemos «Nunca más». Luego, buscando remedios, hacemos preguntas como: ¿Cómo puede la gente hacer cosas tan indescriptibles? Tratamos de comprender el pensamiento detrás de tales actos, nos sentimos desconcertados y lo etiquetamos como «impensable».

Palabras como “impensable” sirven para expresar nuestro horror, pero también huelen a negación. Porque la gente piensa tales cosas, y algunos van tan lejos como para planearlas. Aparentemente, una mente suficientemente desordenada puede hablar lo indecible y encontrar sentido en lo insensato. Hay un fenómeno terrible en el trabajo aquí, y hasta ahora, ha desafiado nuestros mejores esfuerzos de comprensión. Examínalo cuidadosamente y encontrarás algo genuinamente anómalo, algo que no podemos explicar dentro de los marcos existentes.

Sin embargo, debemos explicarlo. Porque formas similares de desórdenes están surgiendo por todas partes. Las cosmovisiones extremistas, el pensamiento conspirativo y la política hiperpartidista se propagan como cánceres en línea. Tiroteos masivos, bombardeos terroristas y crímenes de odio ocurren casi a diario. En los últimos años, hemos visto estallar guerras culturales, el regreso de fundamentalismos entusiastas y el fortalecimiento de nacionalismos tóxicos. En 2017, los nazis estadounidenses marcharon abiertamente por las calles de Charlottesville cantando “¡Sangre y tierra!”. y “los judíos no nos reemplazarán”. ¿Por qué está pasando esto? ¿Por qué de nuevo y por qué ahora? Obviamente, algo bastante fundamental está mal. ¿Pero que? ¿Y cómo diablos lo arreglamos?

Quiero desarrollar una nueva comprensión de estos fenómenos y, con ella, un enfoque pasado por alto para abordar el problema. Ese enfoque se centra en una idea extraña e inquietante: las malas ideas son parásitos mentales, patógenos que literalmente «infectan» las mentes. Felizmente, las mentes tienen «sistemas inmunológicos»: operaciones que mantienen a raya las malas ideas. Lamentablemente, sin embargo, estos sistemas no siempre funcionan bien. A veces, las malas ideas los invaden y las mentes se vuelven completamente desordenadas. De hecho, las defensas de una mente pueden colapsar bajo ciertos tipos de estrés, especialmente el tipo de estrés al que las someten las ideologías.

El sistema inmunológico de la mente tiene una maravillosa capacidad para protegernos de muchas de las malas ideas que existen, pero puede fallar en protegernos de las ideologías divisivas. Los sistemas inmunológicos culturales, las cosas que hacen las culturas para evitar que se propaguen las malas ideas, también son propensos al colapso. ¿Esa epidemia de sinrazón que estamos presenciando hoy? Tiene sus raíces en un trastorno inmunológico cultural.

Interpretar nuestra situación en términos inmunológicos arroja una luz misteriosa sobre nuestra situación de «posverdad». Destaca las causas fundamentales y sugiere nuevos remedios. Abre la puerta a un enfoque más sistemático para controlar la propagación de malas ideas, basado en la premisa de que se puede mejorar el rendimiento inmunológico mental. Creo que este enfoque nos ayudará a lograr algo que un siglo de enseñanza del pensamiento crítico no ha logrado: “inmunidad colectiva” al contagio ideológico. Al inocular pacientemente mentes dispuestas, podemos prevenir brotes mortales de sinrazón.

Historia sin contar

Los científicos han hecho mucho en los últimos años para exponer la causa fundamental de nuestra política disfuncional. El psicólogo Jonathan Haidt resume la investigación en su libro The Righteous Mind. ¿Su conclusión? Nuestros cerebros tienen una especie de arquitectura tribal. Como él dice, somos criaturas “grupales”: por debajo del nivel de conciencia, nuestro pensamiento está torcido por la necesidad de solidaridad tribal. La lealtad apasionada a un “nosotros” dentro del grupo hace que sea difícil pensar de manera justa. Cuando se hace que un «ellos» de un grupo externo parezca amenazador, nuestro pensamiento se vuelve especialmente torcido. Los demagogos y los propagandistas explotan estas vulnerabilidades: alimentan temores que distorsionan el juicio y manipulan a sus propios leales.

Robert Bowers fue un caso de libro de texto. Un conservador acérrimo, se convirtió en seguidor de los agresivos medios de comunicación de derecha. Consumió propaganda en línea, adoptó una identidad cristiana militante y vio a los principales medios de comunicación como una gran conspiración. Llegó a confiar en las afirmaciones delirantes de los supremacistas blancos. Luego, en octubre de 2018, un grupo de varios cientos de refugiados hispanos inició una larga marcha hacia la frontera de EE. UU. con la esperanza de obtener asilo. El presidente de Estados Unidos vio una oportunidad política y los presentó como una mafia invasora. En línea, los teóricos de la conspiración alegaron que los judíos estadounidenses estaban orquestando una «invasión». Aparentemente, Bowers no estaba equipado, o no estaba dispuesto, a cuestionar esta narrativa. En cuestión de días, espetó. En un sitio web para extremistas, publicó un mensaje que habla de la profundidad de su trastorno: «No puedo quedarme sentado y ver cómo matan a mi gente… Voy a entrar». Luego cargó sus armas y se dirigió al vecindario del Sr. Rogers.

Bowers no cuestionó las ideas centrales de su identidad. Se volvió loco y otros pagaron el precio. Él no está solo: miles de millones de nosotros cometemos errores similares, aunque menos letales, cuando no hacemos preguntas básicas, adoptamos creencias egoístas y cargamos a otros con los costos. Tal pensamiento irresponsable común y corriente por parte de personas decentes allana el camino para el extremismo. Este es un gran problema para la humanidad, y siempre lo ha sido. Pero ahora, con la conectividad a Internet, se ha convertido en una amenaza existencial. La negación climática por sí sola podría acabar con nosotros, y eso es solo la punta del iceberg.

Estudio psicología porque quiero entender cómo el pensamiento se vuelve loco. Durante un tiempo, pensé que las referencias a la arquitectura tribal del cerebro eran suficientes como explicación. Sin embargo, me di cuenta de que no puede ser toda la historia. Todos tenemos cerebros con la misma arquitectura básica; ¿Por qué, entonces, algunos, pero no otros, disparan sinagogas? ¿Por qué la humanidad a veces es más tribal ya veces menos? ¿Por qué las personas exhiben diferentes niveles de susceptibilidad a las ideologías divisivas? Obviamente, las constantes biológicas interactúan con las variables culturales de maneras que marcan la diferencia. Y aquí está la cuestión: las variables son precisamente lo que deben variar los esfuerzos de prevención. Son nuestras palancas; las cosas que debemos ajustar para resolver el problema. Necesitamos entenderlos. Entonces, ¿cuál es el resto de la historia?

Sabemos que las sensibilidades morales de Bowers habían sido revueltas. También sabemos que las ideologías intervinieron en la lucha. para mí, el término “ideología” significa un sistema de ideas que no sirve bien a sus anfitriones humanos, un sistema que es infeccioso, disfuncional, dañino, manipulador o obstinadamente resistente a la revisión racional.

Las ideologías en este sentido tienen un enorme poder para desordenar las mentes. Como demagogos, explotan las vulnerabilidades mentales. Durante miles de años, las ideologías se han extendido como enfermedades, distorsionando las visiones del mundo, incitando a la violencia y causando estragos en las perspectivas humanas. Han desestabilizado civilizaciones magníficas. Han sostenido ortodoxias opresivas. Han dividido sociedades pacíficas, provocado guerras devastadoras y desatado furias genocidas. La historia es un testimonio viviente de esta verdad: los brotes de pensamiento ideológico terminan en tragedia. Sin embargo, todavía nos falta el tipo de comprensión que nos permitiría prevenir tales brotes. Esto debe cambiar.

Una ideología puede secuestrar una mente sin la ayuda de un propagandista. De hecho, los demagogos llegan al poder en poblaciones donde la rigidez ideológica ya se ha arraigado. Esto es cierto, por ejemplo, en el país que eligió a Donald Trump: como les gustaba decir a los expertos, su victoria electoral fue simplemente un síntoma. Para comprender la enfermedad, debemos comprender cómo las ideologías eluden el sentido común, se instalan como creencias y alteran la forma de pensar de las personas.

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