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En todo el mundo, cada vez más personas viven solas. Incluidos en ese grupo demográfico están los números que viven solos porque les encanta vivir solos, han elegido esa forma de vida y están haciendo todo lo posible para poder seguir viviendo solos durante el mayor tiempo posible.

La mayoría de las personas que viven solas son solteras. Las personas que son solteras de corazón, viven sus mejores vidas viviendo solteras, tienen incluso más probabilidades de vivir solas que las personas que no son solteras de corazón. Pero incluso entre las personas que están en pareja, algunas aprecian la vida en solitario. La cantidad de parejas que están comprometidas entre sí y aún quieren vivir separadas (están “viviendo juntas”) parece estar creciendo. Eso también es un testimonio del poderoso atractivo de un lugar propio.

Podría decirte que las personas que aman vivir solas valoran la libertad que conlleva esa forma de vida. Si vive solo, entonces todo está bajo su control, desde su horario de sueño hasta sus hábitos de comidas y refrigerios, desde el control del termostato hasta el control del control remoto. Puedes organizar y decorar el espacio como quieras y usarlo como quieras. Todas esas cosas son ciertas. Y, sin embargo, el atractivo de vivir solo puede ser mucho más profundo que eso. Las personas se sienten más auténticas cuando están solas que cuando están con otras personas. Es poco probable que aquellos que se sienten atraídos por la vida en solitario por razones positivas se sientan solos. No tienen miedo de tener tiempo para ellos mismos, florecen en la soledad.

Cuando otras personas miran a las personas mayores que viven solas, a menudo ven más riesgos que recompensas

Vivir solo no es solo cosa de jóvenes. Muchos adultos de mediana edad también viven solos. El aumento de la vida en solitario es especialmente sorprendente entre las personas mayores, y es probable que ese aumento continúe a medida que más personas permanezcan solteras de por vida o no se vuelvan a casar después de que termine su matrimonio.

Para algunos, eso es visto como un motivo de preocupación. Tomemos, por ejemplo, un artículo popular publicado recientemente en el New York Times: “As Gen X and Boomers Age, They Confront Living Alone”. El título del artículo da una gran pista sobre cómo se va a caracterizar vivir solo: es algo que hay que “confrontar”. Nadie que viva solo y lo ame diría que se “enfrenta” a vivir solo. En cambio, podrían decir que lo estaban abrazando o disfrutando de él.

Aunque los dos periodistas que escribieron el artículo del Times señalaron que “muchas personas de 50 y 60 años prosperan viviendo solas”, luego proclamaron que “la investigación es inequívoca de que las personas que envejecen solas experimentan peores resultados de salud física y mental y una vida más corta”. ¿Inequívoco? No, no es.

No es lo mismo vivir solo que estar socialmente aislado o sentirse solo

Estudié el artículo que estaba vinculado a esa afirmación sobre la investigación supuestamente inequívoca. No se trataba de personas que viven solas, o incluso de personas mayores que viven solas. Se trataba de tres cosas: aislamiento social, soledad y personas mayores con deficiencias cognitivas que viven solas.

Es como si los periodistas nos estuvieran diciendo que los resultados de la investigación sobre el aislamiento social pueden reemplazar los resultados de la investigación sobre vivir solo, que los resultados de la investigación sobre la soledad también pueden reemplazar los resultados de la investigación sobre vivir solo, y que las personas mayores con discapacidad cognitiva que viven solas pueden sustituir a todas las personas mayores que viven solas. Ninguna de estas cosas es verdad.

El aislamiento social y la soledad realmente pueden plantear riesgos para la salud y el bienestar. Necesitan ser tomados en serio. Pero muchas personas que viven solas no están socialmente aisladas ni solas. De hecho, las personas que viven solas (de todas las edades) suelen estar más conectadas con otras personas, como demostró el sociólogo Eric Klinenberg en Going Solo. Los habitantes solitarios son a menudo la vida de las ciudades y pueblos donde viven. E incluso las personas que realmente están, objetivamente, socialmente aisladas no siempre se sienten solas, como ha demostrado un estudio de personas mayores en las zonas rurales de Gales.

Es posible encontrar estudios que demuestren que quienes viven solos son más solitarios que quienes viven con otros; los periodistas del Times vinculados a uno de ellos. Pero una mirada más cercana a veces puede ser bastante reveladora. Por ejemplo, un estudio de más de 16,000 adultos alemanes encontró que, en promedio, las personas que vivían solas estaban más solas. Sin embargo, los que vivían solos diferían en aspectos importantes de los que vivían con otros, como en su seguridad financiera. Cuando los investigadores controlaron esos factores, de modo que las personas que vivían solas y las personas que vivían con otras personas eran similares financieramente y también en otros aspectos, sus resultados fueron sorprendentes: las personas que vivían solas estaban menos solas.

Casi siempre se ignora el factor más importante para que las personas prosperen por sí mismas

Las personas que viven solas porque quieren vivir solas son muy diferentes de las que viven solas a regañadientes. Sin embargo, casi todos los estudios sobre las implicaciones de vivir solo tienen un promedio entre ambos tipos de personas. Las personas como yo, una persona de 69 años que ha vivido sola durante casi 50 años y lo ama absolutamente, se juntan con personas como mi madre, que pasó directamente de vivir con sus padres a vivir con mi padre hasta que murió después de 42 años de matrimonio, y de repente estaba viviendo sola por primera vez en su vida. Cuando escuche una afirmación sobre las implicaciones supuestamente nefastas de vivir solo, téngalo en cuenta.

Las afirmaciones aterradoras sobre vivir solo insisten en que vivir solo socava la salud y acorta la vida. La evidencia es menos que persuasiva, como ya he señalado. Pero incluso si esas afirmaciones fueran ciertas en promedio, es muy poco probable que lo sean para las personas que aman vivir solas. Como dijo Kristin, una mujer soltera de 58 años: “Para mí, NO vivir sola acortaría mi vida y dañaría mi salud”.

En uno de los muy raros estudios en los que se tomaron en cuenta las preferencias de las personas, se preguntó a más de 15 000 personas en China, mayores de 65 años, cómo querían vivir. Sus preferencias se compararon con sus arreglos reales de vivienda. Los resultados fueron claros. Las personas que vivían de la manera que querían vivir, ya sea solas o con otras personas, tenían más probabilidades de informar que su salud era buena.

Entre los que tenían más probabilidades de vivir de la manera que querían vivir estaban los ancianos que no estaban casados. Los investigadores encontraron que a las personas casadas “les gusta vivir solo con su cónyuge, pero terminan viviendo con sus hijos”.

Los supuestos riesgos de vivir solo no siempre son exclusivos de quienes viven solos

A todas las personas que vivían solas que fueron entrevistadas para el artículo del Times parecía gustarles vivir solas. Sin embargo, su comodidad con sus arreglos de vivienda siempre se presentó como una comodidad calificada. Por ejemplo, Jay dijo que la vida en solitario se adapta a sus intereses creativos y su independencia, pero nos dijeron que «le preocupa quién lo cuidará a medida que crezca».

Es una preocupación legítima, particularmente en lugares como los EE. UU., donde el sistema de atención médica parece estar diseñado para personas con cónyuges o hijos adultos que están disponibles para ayudarlos. Pero no son solo las personas solteras o las personas que viven solas las que están en riesgo. Considere, por ejemplo, el destino de las parejas casadas mayores cuando uno de ellos tiene demencia o alguna otra enfermedad debilitante. El otro cónyuge ya no tiene a su pareja para cuidarlo; en cambio, ahora están en el rol de cuidadores, y ese cuidado nunca será recíproco. El enfermo también está en riesgo y no sólo por su enfermedad; a veces, cuando una persona de una pareja se enferma gravemente, la otra huye.

Hay evidencia de que cuando las personas se casan, a menudo se vuelven más insulares. Las personas solteras, por el contrario, son más propensas a mantener sus vínculos con amigos, parientes, vecinos y colegas. Las personas que se casaron y luego marginaron a muchas de las otras personas en sus vidas (y no todas las personas que se casan hacen esto) pueden estar en mayor riesgo en la edad adulta.

Dando voz a los miedos, pero no a las alegrías

La última persona que conocemos en el artículo del Times es una mujer negra mayor soltera que vive sola en Filadelfia y “es un elemento fijo en su vecindario, que lo vigila”. Sueña con regresar a un pequeño pueblo de Carolina del Sur donde creció, pero no puede permitírselo. ¿Su destino? Le dispararon dos veces en las piernas cuando estaba sacando la basura.

Un artículo que comienza con una afirmación engañosa sobre las implicaciones supuestamente sombrías e inequívocas de vivir sola termina con la historia de una mujer mayor que vive sola a la que le dispararon justo afuera de su casa. No creo que los periodistas intentaran escribir un artículo que infundiera miedo. Mi suposición es que realmente estaban tratando de abordar las necesidades de un grupo demográfico en crecimiento. Vieron ese grupo demográfico a través de la lente de la sabiduría convencional: mayores + viviendo solos = aislados y solos y condenados a una vida más corta y más enferma. La sabiduría poco convencional, que vivir solo puede ser alegre y enriquecedor, una forma de prosperar, faltaba en su narrativa.

El artículo fue muy popular, compartido una y otra vez. Un breve resumen publicado en The Week reiteró la dudosa afirmación sobre “vidas más cortas y salud física y mental disminuida” de las personas mayores que viven solas. La perspectiva aterradora y estigmatizada de vivir solo se perpetuó, y las personas que aman vivir solas, sin reservas, no fueron reconocidas.

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