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Una crítica de la investigación sobre la felicidad es que a menudo se basa en lo que una persona dice sobre su propia felicidad. Llamar a una medida de felicidad autoevaluada “bienestar subjetivo” no parece ayudar mucho, ya que el revisor luego objeta “¿No es subjetivo? La respuesta es que, por supuesto, los autoinformes son subjetivos, lo que significa que son desde la perspectiva del encuestado. Pero el término subjetivo también tiene connotaciones de capricho y arbitrariedad. No importa que las medidas de felicidad autoinformadas sean tan confiables y estables en el tiempo como la mayoría de las otras medidas de características psicológicas, y ciertamente más hoy que el Promedio Industrial Dow Jones o los saldos de nuestra cartera de jubilación.

Las cargas de subjetividad, es decir, de capricho, se han apuntado contra muchas investigaciones en psicología positiva que utilizan el autoinforme para medir no solo la felicidad, sino también las fortalezas del carácter, el flujo, los valores, el apego seguro, etc.

Parece que estamos dispuestos a aceptar como válido lo que la gente dice sobre las cosas que están mal (incluidos los estudios de investigación). Con excepciones como el abuso de sustancias y los trastornos alimentarios, donde la negación puede ser parte del problema, la mejor manera de medir los trastornos psicológicos es a través del autoinforme, a través de cuestionarios o entrevistas. ¿Por qué no comprobar las cosas que están bien de la misma manera? Quizás aceptamos autoevaluaciones negativas pero no positivas porque tenemos una duda persistente de que lo que es bueno, incluida la felicidad, no existe realmente. Ésta es la hipótesis que la psicología positiva nos impulsa a rechazar.

En este contexto, un estudio reciente merece un comentario. Christopher Oveis y sus colegas (2009) publicaron un artículo con el título imponente: «La arritmia sinusal respiratoria en reposo se asocia con la emocionalidad tónica positiva». En un inglés más simple, el título promete al lector una prueba de que una característica biológica está vinculada al bienestar, y esa promesa se cumple.

La arritmia sinusal respiratoria (RSA) refleja la regulación neural del marcapasos a través de las fibras mielinizadas del llamado «vago inteligente». El RSA se evalúa examinando el grado de variabilidad de la frecuencia cardíaca asociada con la respiración. En el estudio de Oevis y sus colegas, se midió el RSA de 80 estudiantes en un laboratorio con dispositivos electrofisiológicos apropiados. Un mes después y de seis a ocho meses después, la mayoría de esos mismos estudiantes completaron cuestionarios de autoinforme que medían características psicológicas como extroversión, amabilidad, neurosis, estados de ánimo persistentes positivos y negativos, optimismo y pesimismo.

Se encontraron correlaciones estadísticamente significativas entre la medida RSA y las características psicológicas que reflejan el bienestar: extroversión, amabilidad, estado de ánimo positivo y optimismo, incluso de seis a ocho meses después. Las correlaciones con características psicológicas negativas fueron más débiles, especialmente a lo largo del tiempo.

Los investigadores tuvieron cuidado de concluir que RSA es un «marcador» fisiológico de emocionalidad positiva. No dijeron que RSA es una mejor medida de bienestar que el autoinforme o que debería preferirse. Después de todo, las puntuaciones RSA se validaron al verificar su acuerdo con lo que informaron los participantes de la investigación. Las correlaciones obtenidas fueron respetablemente altas, pero no hasta el punto de implicar una redundancia entre las evaluaciones objetivas y subjetivas.

No soy un reduccionista biológico y no necesito marcadores o medidas fisiológicas para los tipos de características psicológicas que estudio para concluir que son reales. No obstante, este estudio y otros similares son importantes porque refutan la crítica de que la investigación en psicología positiva es simplemente subjetiva.

Referencia

Oveis, C., Cohen, AB, Gruber, J., Shiota, M., Haidt, J. y Keltner, D. (2009). La arritmia del seno respiratorio en reposo se asocia con una emotividad tónica positiva. Emoción, 9, 265-270.

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