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¿Te importa la verdad? A nadie le gusta que le mientan. Pero la verdad es que parece que nos gustan algunas mentiras.

Realmente prefiero que la gente me diga la verdad. Si un estudiante tiene que devolver algo tarde, tiendo a creer la historia que me cuentan al respecto. Oh, sé que algunos de ellos me están mintiendo. Pero normalmente actúo como si lo que dijeron fuera cierto, aunque normalmente no puedo verificarlo. Entonces, cuando me mienten, estoy atascado.

Como científico, me preocupo desesperadamente por la verdad. Necesito que la gente sea honesta sobre cómo llevaron a cabo su investigación y lo que encontraron. La ciencia depende de la veracidad. Nuevamente, generalmente confío en mis compañeros. Leí sus publicaciones asumiendo que estaban diciendo la verdad. Afortunadamente, con las publicaciones de investigación hay un proceso de revisión por pares, mucha información y réplicas de otros investigadores. La ciencia acaba por autocorregirse. Si alguien tiene un mal experimento o si los resultados no reflejan la verdad de la realidad, el estado real del mundo finalmente se aclara. Incluso si alguien está mintiendo, la verdad eventualmente surge.

¿Por qué es importante la verdad? Todos necesitamos saber la verdad si queremos comportarnos racionalmente. ¿Tengo que otorgarle al estudiante una extensión en un proyecto? Necesito saber si realmente tuvieron un conflicto serio o si simplemente fueron vagos. ¿Debo usar los resultados de búsqueda de alguien para destacar un punto importante? Necesito saber que los datos son confiables y verdaderos. ¿Debemos continuar esta relación? Necesito creer que me dijiste la verdad sobre dónde estabas anoche.

Oh, pero Internet y las redes sociales. Encontrar la verdad parece imposible.

Recientemente, algunos investigadores de la Universidad de Stanford, Sam Wineburg y Sarah McGrew, informaron que los estudiantes de todos los niveles tienen dificultades para evaluar la confiabilidad de la información que encuentran en Internet. Esto realmente no debería sorprender a nadie. Los sitios web de organizaciones poco fiables no promoverán su falta de fiabilidad. Estos sitios web se verán dignos de confianza y dignos de confianza. La gente no puede saber qué sitios web son confiables y qué información es verdadera.

Las noticias falsas también han aparecido en las noticias recientemente. Hay muchas noticias falsas, a menudo promovidas por personas conocidas. Una de esas historias involucraba un posible caso de trata de niños en una pizzería en Washington, DC que se creía que estaba relacionado con los Clinton. Fueron noticias falsas. Pero todo tipo de personas, incluso algunas asociadas con la campaña y la transición de Trump, compartieron y promovieron la historia. Nunca ha sido difícil descubrir la verdad sobre este asunto. Pero la gente optó por creer y difundir mentiras. Esto llevó a que alguien atacara la pizzería con un arma para intentar liberar a los niños.

Entonces sí, la verdad importa. Es importante para las relaciones personales, para la ciencia y para las políticas públicas.

¿Cómo juzgas la verdad? Si eres como la mayoría de nosotros, probablemente no estés haciendo el trabajo difícil. Con información en Internet, el trabajo duro no es tan difícil. Puede verificar las fuentes, ver las que son realmente confiables (Snopes es realmente bueno para verificar muchas de estas afirmaciones falsas). Verificar estos elementos solo toma unos minutos.

Pero ninguno de nosotros tiene el tiempo o los recursos para revisar todas las noticias a las que nos enfrentamos a diario. En cambio, confiamos en otros métodos para evaluar la verdad. ¿Confiamos en la fuente? Por eso creemos en el mensaje. ¿Tiene una foto? Entonces es más probable que lo creamos. ¿Hemos escuchado esto antes? Entonces comienza a sentirse más cierto. ¿Coincide esto con nuestras creencias preexistentes? Esta es la mentira que queremos creer. Aceptamos la veracidad en lugar de exigir la verdad.

Me temo que la verdad está enterrada bajo un montón de declaraciones falsas y mentiras. A veces la gente comete errores honestos. Otras veces discutimos sobre cómo interpretar algo. En estos casos, llegaremos a comprender el estado real del mundo.

Pero hay una situación mucho más peligrosa. La gente a veces engaña y miente deliberadamente. Las personas presentan información que saben que es incorrecta con un objetivo en mente. Mucha gente llega a creer varias mentiras. Y estas mentiras parecen imposibles de corregir. La historia de la pizzería fue una de esas mentiras deliberadas en un intento de influir en las elecciones.

Hay otros casos de fake news. Por ejemplo, varias personas creen que las vacunas causan autismo, a pesar de que el «estudio» original que alguien informó sobre esto era una tergiversación y claramente ha sido desacreditado. Mucha gente prefiere creer que el calentamiento global no está ocurriendo o que los humanos no son parte de la causa del calentamiento. En otro ejemplo, se publicó un estudio reciente en el que algunos autores cuestionaron las nuevas recomendaciones para reducir la ingesta diaria de azúcar. En estos casos, los autores distorsionan las conclusiones y, a menudo, mienten directamente. La mayoría de las personas involucradas recibieron una compensación por su trabajo. Pero el daño que han causado es difícil de medir.

La verdad y la mentira son una cuestión de ética. En ciencia, hay consecuencias por declaraciones falsas y mentiras. Finalmente, la ciencia llega a la verdad. En nuestros debates políticos, me temo que Internet ha dificultado considerablemente que la gente encuentre la verdad. Demasiadas personas pueden tener demasiadas recompensas por las mentiras que dicen. El resto de nosotros tenemos que aceptar las cosas que parecen ser ciertas. Hacer elecciones racionales se vuelve imposible en un clima así.

Esto es lo que significa vivir en un mundo de posverdad con noticias falsas. Incluso si tratamos de ser racionales y reflexivos, podemos basar nuestros juicios en mentiras. Podemos tomar decisiones basadas en cosas que queremos que sean ciertas en lugar del estado real del mundo. Cuando la verdad está enterrada bajo una montaña de tergiversaciones, no podemos tomar decisiones sabias.

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