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Hasta ahora, he pasado la mayor parte de mi carrera investigando un fenómeno: la tendencia de las personas a preferir recompensas más pequeñas y tempranas a recompensas más grandes y posteriores. Esta tendencia se conoce como descuento temporal. Cada vez que se lo describo a la gente, por lo general asienten con la cabeza a sabiendas y comparten ejemplos: tener un trozo extra de pastel (a pesar de saber que los hará sentir mal más adelante), gastar dinero en artículos de lujo divertidos (en lugar de ahorrarlo para la jubilación ), pagando extra para que sus artículos se envíen antes, etc.

Por lo tanto, siempre supuse que el descuento temporal, al que también me referiré como impaciencia, era un fenómeno humano universal, aunque no todos «descuentan» el futuro en la misma medida. Pero no solo vivo en una sociedad EXTRAÑA (es decir, occidental, educada, industrializada, rica y democrática), sino que (como muchos otros) también tiendo a investigar en muestras EXTRAÑAS. Eso significa que siempre existió la posibilidad de que el descuento temporal sea una peculiaridad EXTRAÑA que no sería generalizable a diferentes culturas.

Es por eso que un estudio reciente, titulado “La Globalizabilidad del Descuento Temporal” es tan importante. 170 autores, liderados por Kai Ruggeri de la Universidad de Columbia, evaluaron el descuento temporal en más de 13 000 sujetos de 61 países y descubrieron que, sí, el descuento temporal se observa en todos esos países.

A los sujetos se les hicieron preguntas como: «¿Prefieres $500 ahora o $550 en 12 meses?» para ver cuánto habría que ofrecer en un año para renunciar a una cantidad menor ahora (nota: las cantidades monetarias se ajustaron por moneda y poder adquisitivo).

Resulta que todos prefieren las recompensas más temprano que tarde, incluso si la recompensa posterior es mayor. De hecho, las preferencias de las personas diferían más dentro de los países que entre países. El descuento temporal no es solo generalizable; es “globalizable”.

Aquí hay un par de otros hallazgos interesantes del artículo, y mis opiniones:

Las personas de países más pobres (con más desigualdad económica) son más impacientes. La redacción aquí es importante. No es que los pobres sean más impacientes. De hecho, los autores no encontraron relación entre la posición económica de alguien en su país y su nivel de descuento temporal. En cambio, parece que los entornos financieramente inestables, marcados por una alta inflación, una alta desigualdad y una menor riqueza, pueden fomentar una mayor impaciencia. Aunque no asignar recursos para el futuro puede ser problemático (p. ej., conducir a bajos ahorros y mala salud), vale la pena señalar que este comportamiento aparentemente miope es en realidad racional cuando las cosas son impredecibles.

Por ejemplo, si la inflación es alta y podría empeorar, tal vez esos $550 en un año no valdrán tanto como $500 ahora. Y el futuro siempre es incierto, pero en los países más pobres esa incertidumbre podría magnificarse. Si realmente cree que «más vale pájaro en mano que ciento volando», entonces el descuento temporal tiene mucho sentido: tome los $ 500 ahora en caso de que nunca lleguen los $ 550.

El “sesgo actual” podría no ser tan generalizado como parece. De acuerdo, admitiré que esta comida para llevar es mía y no de los autores. Además de probar cuánto descuentan las personas las recompensas futuras, los autores también preguntaron sobre otros fenómenos desconcertantes relacionados con el descuento temporal, conocidos como anomalías. Las anomalías son patrones de comportamiento que no tienen mucho sentido económico, pero que se han observado en muchos estudios. No tengo espacio aquí para hablar de todos ellos, así que solo hablaré de uno controvertido que me parece interesante: el sesgo actual.

Si prefieres tener $500 ahora sobre $550 en 12 meses, entonces también deberías preferir tener $500 en 12 meses sobre $550 en 24 meses, ya que la cantidad de tiempo entre las dos opciones es la misma en ambos casos (12 meses). Sin embargo, muchas personas cambian sus preferencias, prefiriendo $500 ahora a $550 en un año, pero en realidad prefieren $550 en dos años a $500 en un año. Esta anomalía se ha llamado «sesgo presente», porque sugiere que hay algo acerca de tener dinero ahora que lo hace especialmente valioso.

El Ruggeri et al. (2022) encontró que el sesgo presente tampoco está reservado solo para muestras «EXTRAÑAS»; personas en todos los países mostraron este sesgo. Sin embargo, noté que solo alrededor del 13 por ciento de la muestra de cada país mostró el efecto, por lo que no está tan extendido como el descuento temporal en sí.

Otro dato convincente en el documento es que las personas en los países más ricos mostraron un sesgo presente más que las personas en los países más pobres, aunque en general fueron más pacientes. Si bien estos hallazgos son secundarios al resultado principal, que ni el descuento temporal ni sus anomalías relacionadas son exclusivos de nuestra cultura, definitivamente vale la pena explorarlos más a fondo.

En general, Ruggeri et al. el estudio es verdaderamente una proeza de la ciencia moderna. Reunir a 170 investigadores en 61 países para llevar a cabo el mismo protocolo en 13 629 personas (¡durante una pandemia mundial, nada menos!) es increíble. Estoy muy feliz de presenciar este nivel de cooperación, todo en nombre de aprender la verdad sobre las tendencias psicológicas que nos unen a todos.

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