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Numerosos tiroteos masivos han llevado a un esfuerzo continuo por comprender la composición psicológica de los perpetradores. Existe la esperanza de que tal conocimiento prevenga futuras carnicerías, sin embargo, no es probable que este sea el caso.

Los seres humanos se han matado unos a otros desde los albores de la civilización. Mucho antes de la existencia de las redes sociales o de la venta de rifles semiautomáticos a jóvenes de dieciocho años, ha habido personas que disfrutan mutilando y matando a otros. Un chico de dieciséis años me dijo: “Si alguien me irrita, estoy listo para matarlo. Simplemente me gusta pelear, sentir la piel contra mis nudillos, sentir las narices romperse. Siempre gano.» Afortunadamente, fue arrestado antes de que matara a alguien. Por supuesto, no había forma de saber si habría matado a alguien o si disfrutaba jactándose de sí mismo como un tipo duro.

Un artículo del New York Times del 2 de junio afirma que los asesinos en masa experimentan soledad, desesperanza, se sienten “como perdedores” y tienen la “necesidad de demostrar su valía”. Los tiradores escolares con frecuencia han sido retratados como estudiantes que fueron condenados al ostracismo y acosados. Los criminólogos han citado la falta de desarrollo del cerebro en tiradores jóvenes como un factor contribuyente.

Un problema al tratar de identificar e intervenir en la vida de posibles tiradores escolares es que muchas personas que comparten estas mismas características no matan a nadie. Además, las personas que cometen asesinatos en masa generalmente no anuncian sus intenciones o planes específicos para hacerlo. Solo después de los hechos se descubren sus intenciones homicidas en declaraciones y manifiestos publicados en las redes sociales.

Decir que los tiradores escolares se sienten como “perdedores” no nos dice nada e incluso puede ser engañoso. Con frecuencia, estas personas rechazan a la familia y la escuela antes de ser rechazadas por ellas. Forjan una forma de vida en la que buscan el control sobre los demás, donde buscar el poder es una forma de vida. Esperan que los demás sigan sus requisitos en lugar de satisfacer los requisitos de los demás. Cuando los demás no corroboran su visión de sí mismos, incluso cuando los desaires son pequeños, lo ven con ira. Se sienten solos porque no valoran a los demás excepto por lo que pueden sacar de ellos. El amor, la lealtad y la amistad son la antítesis de su forma de vida. Desprecian a las personas que llevan una vida normal. La gente les teme y no quiere tener nada que ver con ellos. Algunos de estos individuos violentos parecen estar callados. Esto se debe a que albergan muchas cosas que desean ocultar. Comparten muy poco de su vida interior con nadie, ya que no están cerca de nadie.

Algunos profesionales de la salud mental y legisladores piensan que, si se identifican a tiempo como peligrosos, estos individuos pueden ser tratados por sus problemas de «salud mental». Sin embargo, se ha reconocido durante mucho tiempo que la mayoría de los perpetradores de violencia masiva no tienen enfermedades mentales graves3. Dado que ese es el caso, ¿qué tratarían los profesionales de la salud mental?

Además, si uno pudiera identificar a una persona potencialmente peligrosa y obligarla a asistir a terapia, ¿qué resultado podría esperarse razonablemente? Estas no son personas que ven mucho mal en sí mismas. Su ira intensa, a menudo disfrazada, está dirigida a otras personas que los menosprecian o no corroboran la visión inflada que tienen de sí mismos. No acostumbrados a confiar en nadie, incluso a enorgullecerse del secreto, es poco probable que tales individuos se revelen a un extraño a quien se ven obligados a ver.

A pesar de sus vociferantes objeciones, sus padres obligaron a Trevor* a ir a terapia. Hizo poco excepto ocupar una silla en las oficinas de diferentes terapeutas. No tenía nada en contra de ninguno de los terapeutas, pero no vio ninguna razón para reunirse con ninguno de ellos. Trevor trató de convencerlos de que eran sus padres quienes necesitaban ser «arreglados». Entrevistado en la cárcel después de que mató a su padre durante una discusión sobre el tratamiento residencial, Trevor me comentó acerca de los terapeutas: “No digo que no fueran buenos en su trabajo. No los necesitaba.

Hace más de cincuenta años, el difunto Willard Hendrickson, mi supervisor en el servicio de hospitalización de adolescentes de la Universidad de Michigan, dijo: «Si no puedes atraparlos, no puedes tratarlos». Al igual que Trevor, muchas personas para quienes la violencia, fantasiosa o real, es una forma de vida revelarán poco de sustancia incluso si se ven obligados a presentarse en la oficina de un terapeuta.

Las personas con una personalidad similar a la de los tiradores masivos no son un fenómeno reciente. Lo que es relativamente reciente es su fácil acceso a las armas utilizadas principalmente en el combate militar. Anteriormente, su violencia asumía otras formas, ya que no era tan fácil apuntar a grupos de personas. Además, no había Internet para comunicarse con personas de ideas afines, atraer una audiencia y satisfacer sus fantasías.

Diez estados y Washington, DC tienen leyes de bandera roja. Si el personal encargado de hacer cumplir la ley cree que alguien representa una amenaza, puede ir a la corte para buscar lo que es como una orden de restricción, que prohíbe que una persona compre armas de fuego. Estas leyes siguen siendo controvertidas. Un artículo del New York Times del 6 de junio señala que en el condado de Suffolk, Nueva York, “Con mucho, la razón más común para una orden fue disuadir el suicidio”.

Un inconveniente importante de algunas leyes de bandera roja es que una persona no puede demostrar que no es un peligro para sí misma ni para los demás. Mientras que el comportamiento pasado es el mejor predictor del comportamiento futuro, los psicólogos y psiquiatras aún no suelen ser capaces de predecir con gran precisión si una persona constituye un peligro inminente. Un comentario sobre la eficacia de las leyes de bandera roja afirmó que podrían conducir a un aumento de los homicidios porque sería menos probable que las personas revelaran sus pensamientos por temor a que les confiscaran las armas.

Incluso si una persona revelara su intención de cometer un delito, es difícil saber si esto sería una mera fanfarronada con el propósito de intimidar a otros, o si constituye una amenaza inminente.

Limitar el acceso a las armas utilizadas principalmente en la guerra y mejorar la minuciosidad de las verificaciones de antecedentes puede ayudar a prevenir tiroteos masivos. Deberíamos esperar poco de la profesión de la salud mental en cuanto a la identificación de posibles tiradores en masa, la mayoría de los cuales no son enfermos mentales y no responderán a los terapeutas que quieran “tratarlos”.

*Trevor es un nombre ficticio de un caso real

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