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Fuente: Dmytro Zinkevych/Shutterstock

Los caprichos para comer son un problema relativamente común en la primera infancia y afecta a casi la mitad de los niños. Sin embargo, cuando los niños se niegan a comer suficientes alimentos que afecten su salud, pueden clasificarse como que sufren un trastorno de la ingesta de alimentos por evitación/restricción (ARFID).

Los niños afectados informan con frecuencia que tienen miedo de comer alimentos porque podría provocarles asfixia, hacer que se sientan enfermos o con náuseas, o que tengan un sabor terrible. Por lo general, dicen que no tienen hambre, comen porciones muy pequeñas, se atragantan fácilmente con alimentos que no les gustan y, a veces, tardan mucho en comer.

Los efectos sobre la salud de ARFID incluyen peso inadecuado, crecimiento deficiente, anomalías electrolíticas y retrasos en el desarrollo físico y mental (Bourne, 2020). Debido a los efectos sobre la salud de ARFID, es importante que los pacientes estén bajo el cuidado de un profesional de la salud que pueda monitorear su salud física mientras reciben terapia psicológica.

ARFID es diferente de la anorexia ya que los niños afectados no tienen una imagen corporal distorsionada. ARFID a menudo se asocia con ansiedad, trastorno obsesivo compulsivo, trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH) y trastornos del espectro autista.

Causas de ARFID

Hay muchas causas potenciales de ARFID, incluidos factores genéticos, psicosociales y psicológicos. Los factores genéticos/psicosociales se hacen evidentes en familias donde varios individuos lidian con dificultades alimentarias. Los factores psicológicos pueden incluir experimentar un evento de asfixia u otros eventos desagradables relacionados con la comida en una etapa temprana de la vida. Por ejemplo, uno de mis pacientes dejó de comer carne después de atragantarse con una hamburguesa, y otro paciente dejó de comer fruta cuando otro niño le echó puré de manzana en la cabeza.

Cuando los pacientes desarrollan obsesiones o compulsiones por evitar ciertos alimentos, esto puede causarles grandes dificultades. Algunos pacientes con TDAH no pueden sentarse quietos el tiempo suficiente para comer adecuadamente.

Tratamiento de ARFID con Hipnosis

El tratamiento de ARFID a menudo requiere la ayuda de un equipo multidisciplinario de profesionales y, a veces, incluso una terapia intensiva para pacientes hospitalizados. La terapia familiar está indicada como parte del tratamiento de un niño que sufre ARFID cuando la dinámica familiar puede hacer o deshacer la situación. Por ejemplo, los padres que insisten en que el niño no puede levantarse de la mesa hasta que se haya consumido la comida pueden hacer que su hijo se vuelva desafiante.

Aproximadamente la mitad de los niños que me remitieron con ARFID han respondido bien al uso de la terapia ambulatoria con hipnosis y asesoramiento. En mi experiencia, los niños que requieren terapia hospitalaria a menudo tienen dinámicas intrafamiliares difíciles que contribuyen a sus síntomas persistentes. En tales situaciones, la solución se extiende más allá de lo que los niños pueden hacer por sí solos gracias a la terapia. La mayoría de los comedores quisquillosos que no son ARFID responden al uso de la hipnosis siempre que estén dispuestos a trabajar en su dieta.

El primer paso para planificar cómo utilizar la hipnosis para ARFID suele ser identificar el desencadenante original, si es posible. Si el niño afectado está en edad escolar, es posible que responda bien a una técnica que involucre volver a imaginar el evento que desencadenó su miedo a la comida. Se instruye al niño para que imagine que sabía cómo calmarse con la hipnosis a la edad en que comenzó su ARFID. Luego, se imaginan reviviendo el evento aterrador mientras mantienen la calma. Después de eso, muchos niños reportan la resolución de su miedo y comienzan a comer más fácilmente.

A los niños que se quejan de que no les gusta el sabor o la textura de la comida se les puede enseñar a usar la hipnosis para alterar su percepción de la comida en la boca. Por ejemplo, para cambiar su percepción del sabor de los alimentos, enseño a los niños a cambiar el sabor del agua por el de su bebida favorita.

“Tomen esta agua y pruébenla para asegurarse de que sabe a agua”, les digo después de darles un vaso lleno. “Ahora, cierra los ojos e imagina que el agua es del color de tu bebida favorita. Ahora huele el agua y asegúrate de que huela a tu bebida favorita. Ahora pruébalo. La mayoría de los niños dirán que sabe a su bebida favorita, y algunos de ellos la beben con avidez. Sugiero que usen la misma técnica para la comida.

Si los niños se quejan de que pueden atragantarse o tener dificultad para tragar, sugiero que imaginen sus gargantas del tamaño de una piscina olímpica. Sin embargo, simplemente pueden desencadenar una respuesta de relajación hipnótica mientras comen, lo que ayuda a aliviar su ansiedad por atragantarse.

Se puede enseñar a los niños a imaginarse comiendo diferentes alimentos mientras están en hipnosis como una forma de desensibilización suave. Otra forma de desensibilización es hacer que los niños se calmen con relajación hipnótica mientras manipulan la comida, como prepararla para cocinarla o licuarla.

Finalmente, hacer un juego de expandir su dieta, aumentar su ingesta de alimentos o disminuir el tiempo requerido para comer a menudo funciona bien con niños de 5 a 12 años. Prometo recompensar a los niños con cartas de Pokémon, dulces o pequeños juguetes a cambio de cada comida nueva que coman o de comer todo lo que les sirvan en el plato.

Irónicamente, una familia cuyo hijo de 8 años con ARFID respondió muy bien a que le dieran dulces a cambio de ampliar su dieta suspendió la terapia conmigo porque no les gustaba la idea de un dulce (por ejemplo, un mini trozo de chocolate) recompensa. En esa circunstancia, me preguntaba si los problemas de alimentación del niño estaban relacionados con las ideas controladoras de sus padres sobre la comida.

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Los niños con trastornos alimentarios por evitación/restricción a veces responden muy bien a la hipnosis y al asesoramiento dirigido a la(s) causa(s) subyacente(s) de sus problemas alimentarios.

Derechos de autor Ran D. Anbar

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