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Recientemente, una «hipnoterapeuta clínica» llamada Judith Simon Prager publicó un artículo en el Huffington Post titulado «Terapia asistida con delfines: algo mágico en las aguas». Era una mezcla clásica de balbuceo psicológico y mala ciencia.

Ex escritora de telenovelas, las técnicas terapéuticas de Prager incluyen «la regresión al útero y más allá». En su artículo del Huff Post, Prager describe su reciente visita al Centro de Investigación y Terapia con Delfines de Curazao. Prager está convencido de que los delfines tienen habilidades mágicas para curar trastornos neurológicos como el autismo. Incluso describe un caso en el que la terapia con delfines parece despertar a un niño que ha estado en coma durante dos años. Prager dice que los científicos están listos para descubrir los secretos detrás de los misteriosos poderes de estos mamíferos marinos para curar el cuerpo y la mente humanos. Ella lo entendió todo mal.

Las reivindicaciones

Impulsada por informes de medios alentadores como el de Prager, la terapia con delfines está atrayendo a padres desesperados que pagarán lo que sea necesario para ayudar a sus hijos con trastornos como el autismo y el síndrome de Down. Están acudiendo en masa a ella. Más de cien Terapia de nado con delfines programas en los Cayos de Florida, Bali, Gran Bretaña, Rusia, Bahamas, Australia, Israel y Dubai, todos con la esperanza de que a través de alguna fuerza desconocida, estas elegantes criaturas con sonrisas de Mona Lisa hagan su magia en mentes quebrantadas y almas atormentadas. Las afirmaciones sobre los poderes curativos de los delfines son exageradas: se dice que interactuar con los delfines puede aliviar el síndrome de Down, el SIDA, los trastornos craneales y sacros, la epilepsia, la parálisis cerebral, el autismo, las discapacidades del aprendizaje, la sordera y ahora el coma. Algunos de sus supuestos mecanismos de curación incluyen campos de fuerza bioenergética, los clics y gruñidos de alta frecuencia que los delfines usan para comunicarse entre sí, e incluso la capacidad de alterar directamente las ondas cerebrales humanas.

El astrónomo Carl Sagan escribió: “Las afirmaciones extraordinarias requieren pruebas extraordinarias. Las afirmaciones de Prager sobre la magia de los delfines son ciertamente extraordinarias, pero ¿la evidencia real alcanza un nivel igualmente extraordinario? Ni mucho menos.

La mayoría de las afirmaciones de que los delfines son hacedores de milagros médicos se basan en anécdotas, autoinformes o experimentos mal concebidos realizados por investigadores que tienen un interés económico en los resultados. (Curiosamente, ninguna de las referencias citadas por Prager se puede encontrar en revistas científicas revisadas por pares). Los efectos placebo, las ilusiones y simplemente tener una nueva experiencia son explicaciones más plausibles de las supuestas mejoras observadas en los pacientes de terapia con delfines que los hipotéticos «campos de fuerza bioenergética». Piénsalo. Además de pasar el rato con algunas de las criaturas más atractivas de la Tierra, viaja a lugares hermosos, pasa tiempo flotando en mares tropicales y vive en un entorno de apoyo donde sus expectativas de éxito son altas.

Evidencia científica

¿Cómo separamos los verdaderos efectos de los delfines de todas las otras cosas interesantes que pueden suceder durante dos semanas en el campamento de delfines? Por ejemplo, ¿qué muestran realmente las investigaciones sobre el efecto de los sonidos de delfines de frecuencia ultraalta en los niños con discapacidades? Un grupo de investigadores alemanes observó cuidadosamente las sesiones en las que los delfines interactuaban con grupos de niños con discapacidades mentales y físicas como parte de un programa de terapia con delfines en Florida (su artículo). Descubrieron que la mayoría de los delfines ignoraban a los niños y que no se hablaba mucho de los delfines por ultrasonidos. De hecho, los niños estuvieron expuestos a un promedio de solo diez segundos de escaneos de delfines durante cada sesión, lo que no es lo suficientemente cerca como para ser beneficioso. Los investigadores concluyeron que a los niños les habría ido mejor jugando con perros.

Pero, ¿qué pasa con la supuesta capacidad de los delfines para curar a través de buenas vibraciones, una sonrisa curativa y esos misteriosos campos de fuerza de la Nueva Era? Varios grupos de investigadores han realizado análisis cuidadosos de estas afirmaciones. Lori Marino y Scott Lilienfeld, psicólogos investigadores de la Universidad de Emory, evaluaron los métodos de los estudios publicados sobre la eficacia de la terapia con delfines. (Sus artículos están aquí y aquí). Descubrieron que ninguno de ellos siquiera cumplía con los estándares mínimos para ensayos clínicos médicos. Los problemas metodológicos incluyeron tamaños de muestra pequeños, grupos de control inadecuados, la incapacidad de separar los efectos de los delfines de los efectos de simplemente hacer cosas nuevas en ambientes agradables y conflictos de intereses entre los investigadores. Marino y Lilienfeld concluyeron que no existe evidencia científica válida de que la terapia con delfines sea un tratamiento eficaz para cualquiera de los trastornos que afirman sus defensores. Otro grupo de investigación también llegó a la misma conclusión (aquí).

Las desventajas de la terapia con delfines

En su artículo, Prager omite convenientemente señalar los riesgos y costos de la terapia con delfines. Los delfines pueden ser agresivos, incluso con los niños que se supone que deben cuidar. Un estudio reciente (aquí) encontró que la mitad de las más de 400 personas que trabajaron profesionalmente con mamíferos marinos habían sufrido lesiones traumáticas y que los participantes en los programas de terapia con delfines habían sido abofeteados, mordidos, golpeados (esto último resultó en una costilla rota y un pinchazo pulmón). Incluso puede contraer enfermedades de la piel de estos zooterapeutas.

Además, están los costos financieros. A partir de 2011, el tratamiento estándar de dos semanas en el Centro de Investigación y Terapia de Delfines de Curazao le costará $ 7,350 (aproximadamente $ 700 por hora de interacción real con delfines). Deberá pagar $ 1,000 por adelantado al hacer su reserva y enviarles los $ 6,350 restantes al menos 90 días antes de su sesión. Las cancelaciones deben hacerse tres meses antes de su sesión, e incluso entonces perderá su depósito de $ 1,000.

El problema ético

A pesar de las afirmaciones de Prager en sentido contrario, la terapia con delfines plantea problemas éticos molestos. Prager eligió convertirse en terapeuta. Los delfines no lo hacen. Si bien los delfines de Curazao nacen en cautiverio, en otros países suelen ser capturados en estado salvaje, a menudo en redadas masivas. Se estima que mueren siete delfines por cada uno de ellos hasta una ballena de Guantánamo donde pasará el resto de su vida nadando en una piscina de hormigón.

¿Tenemos derecho a capturar animales inteligentes con vidas sociales complejas y sistemas de comunicación sofisticados y convertirlos en terapeutas para nuestros niños heridos? Supongo que la práctica podría justificarse si estos animales realmente poseyeran poderes curativos especiales. Pero necesitaría pruebas sólidas de que los delfines pueden convertir a un niño aislado con autismo en un hábil comunicador, o que unas pocas horas de juego con delfines podrían agregar quince puntos al coeficiente intelectual de una niña, o que los campos eléctricos delfines podrían tomar a los deprimidos de mediana edad. de un funk debilitante.

Desafortunadamente, esta evidencia es tan fuerte como, eh … el apoyo a la terapia de regresión al útero.

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Para obtener más información sobre los efectos que los animales tienen en la salud y la felicidad humanas, consulte nuestro artículo Los animales y nosotros.

Para obtener más información sobre la terapia con delfines, consulte mi libro Algunos amamos, algunos odiamos, algunos comemos: por qué es tan difícil pensar directamente en los animales.

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