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El uso de medicamentos contra la ansiedad en los estadounidenses ha aumentado dramáticamente y, si bien los medicamentos pueden desempeñar un papel importante en el tratamiento de los trastornos de ansiedad, no están exentos de riesgos y, en algunos casos, pueden agravar un problema. Sin embargo, debido a que los medicamentos contra la ansiedad funcionan rápidamente y requieren menos esfuerzo que la psicoterapia, son una opción de tratamiento popular entre médicos y pacientes. Esto puede ser especialmente cierto en el ámbito de la atención primaria, donde los trastornos de ansiedad se tratan con frecuencia.

En primer lugar, unas palabras sobre la terapia. Se ha demostrado que la terapia cognitivo-conductual es tan eficaz como la medicación para los trastornos de ansiedad y se considera el tratamiento de primera línea para estas afecciones. La ventaja de la psicoterapia sobre la medicación es que los beneficios tienden a persistir más allá del final del tratamiento. La razón es fácil de ver: la recuperación en la terapia viene a través del aprendizaje, y cuando ha aprendido que algo no es peligroso, ya no le tiene miedo. Por el contrario, cuando la ansiedad se trata con medicamentos, la recuperación a menudo depende del uso continuo de ese medicamento. A menudo, los mejores resultados se obtienen cuando se combinan la terapia y los fármacos.

Tipos de ansiolíticos

No todos los medicamentos contra la ansiedad son iguales y es importante distinguir entre las diferentes clases que se usan para tratar la ansiedad. Los riesgos y beneficios asociados con cada clase de medicamentos pueden variar ampliamente. Además, algunos medicamentos que se usan con frecuencia para la ansiedad pueden disminuir la efectividad de la psicoterapia administrada al mismo tiempo.

Estas son las principales clases de medicamentos que se usan comúnmente para tratar la ansiedad y sus riesgos y beneficios asociados, así como algunos ejemplos de medicamentos específicos en cada clase.

Inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS). Los ISRS son uno de los tipos más comunes de medicamentos que se usan para la ansiedad y, a menudo, son la primera opción del psiquiatra para este propósito. Se ha demostrado que los ISRS son muy eficaces contra la ansiedad, no son adictivos, no causan deterioro de la memoria, no interfieren con la psicoterapia y tienen efectos secundarios mínimos. Cuando los ISRS causan efectos secundarios, generalmente desaparecen en la primera semana. Sin embargo, una excepción notable es la disminución de la sensación sexual, que ocurre en una minoría significativa de pacientes.

Algunas desventajas adicionales de los ISRS son que tardan entre 4 y 6 semanas en alcanzar la máxima eficacia, y algunos ISRS pueden provocar síntomas de abstinencia incómodos si se interrumpen de forma abrupta. Para las personas con trastorno bipolar, los ISRS pueden desencadenar un episodio maníaco; por esta razón, se administran a estos pacientes con un estabilizador del estado de ánimo. También hay alguna evidencia de que los ISRS pueden aumentar el riesgo de suicidio en pacientes más jóvenes.

Los ISRS funcionan aumentando la cantidad de señalización entre las neuronas que utilizan una sustancia química llamada serotonina para comunicarse entre sí. También se utilizan para tratar la depresión. Los ISRS actualmente disponibles incluyen Prozac (fluoxetina), Celexa (citalopram), Lexapro (escitalopram), Zoloft (sertralina), Paxil (paroxetina) y Luvox (fluvoxamina).

Inhibidores de la recaptación de serotonina y noradrenalina (IRSN). Los IRSN hacen lo mismo que los ISRS, pero también aumentan la cantidad de señalización entre las neuronas que utilizan una sustancia química llamada norepinefrina para comunicarse entre sí. Cuando se usa para tratar la ansiedad, los beneficios y efectos secundarios de los ISRS son esencialmente los mismos que los de los ISRS. Al igual que los ISRS, los ISRS tardan de 4 a 6 semanas en lograr el máximo efecto. Los tres IRSN disponibles actualmente son Effexor (venlafaxina), Cymbalta (duloxetina) y Pristiq (desvenlafaxina).

Benzodiazepinas. Esta clase de medicamentos incluye los medicamentos conocidos Valium (diazepam), Xanax (alprazolam), Klonopin (clonazepam) y Ativan (lorazepam). Aunque las benzodiazepinas se recetan con frecuencia para la ansiedad, especialmente por personas que no son psiquiatras, ya no se consideran un tratamiento de primera línea para estas afecciones. Reducen rápidamente la ansiedad; Sin embargo, pueden causar problemas cuando se toman a largo plazo y deben usarse con precaución.

Las benzodiazepinas causan tolerancia, lo que significa que con el tiempo se debe tomar más medicamento para lograr el mismo efecto. También existe un síndrome de abstinencia asociado a estos fármacos que, en casos extremos, puede provocar convulsiones e incluso la muerte. Además, algunas personas pueden volverse adictas a estas drogas. Las benzodiazepinas también inhiben la formación de nuevos recuerdos que pueden afectar negativamente a la psicoterapia. Y estas drogas pueden ser fatales cuando se combinan con alcohol u opioides y están involucradas en un porcentaje significativo de sobredosis fatales.

Sin embargo, cuando se usan apropiadamente, las benzodiazepinas pueden jugar un papel importante en el tratamiento de un trastorno de ansiedad. Por ejemplo, a veces se utilizan en combinación con un ISRS durante las primeras semanas de tratamiento antes de que el ISRS alcance su máxima eficacia. El tratamiento a largo plazo con una benzodiazepina puede ser apropiado para algunas personas con ansiedad, pero no se considera un tratamiento de primera línea y solo debe usarse de esta manera bajo el cuidado de un psiquiatra.

Buspirona. Buspar (buspirona) es un medicamento que a veces se usa para tratar la ansiedad. Al igual que los ISRS, la buspirona actúa influyendo en las neuronas que utilizan la serotonina para comunicarse, pero a diferencia de los ISRS, que aumentan la cantidad de serotonina disponible para todos los receptores de serotonina, la buspirona afecta solo a un subtipo específico del receptor de serotonina. Una ventaja de esta selectividad es que la buspirona no causa los efectos secundarios sexuales que a veces se asocian con los ISRS. Al igual que los ISRS y los IRSN, la buspirona puede tardar de 4 a 6 semanas en alcanzar la máxima eficacia.

Hidroxicina. El vistaril (hidroxicina) a veces se usa para tratar la ansiedad. Como las benzodiazepinas, los efectos de la hidroxizina ocurren rápidamente. A diferencia de las benzodiazepinas, la hidroxicina no es adictiva y no causa tolerancia, abstinencia o deterioro de la memoria. El efecto secundario más importante de la hidroxicina es la sedación, pero tiende a disminuir con el tiempo. Se cree que los efectos ansiolíticos de la hidroxicina se deben a su bloqueo del receptor de histamina; sin embargo, la hidroxicina parece ser más eficaz para la ansiedad que otros antihistamínicos (como Benadryl); esto puede deberse a su interacción con un subconjunto de receptores de serotonina.

Gabapentina. Neurontin (gabapentina) se usa principalmente para tratar convulsiones y dolor de nervios, pero los psiquiatras también lo usan con cierta frecuencia para tratar la ansiedad. Al igual que la hidroxicina, la gabapentina actúa rápidamente y sin muchos de los problemas asociados con las benzodiazepinas. Sin embargo, puede haber un síndrome de abstinencia asociado con la gabapentina y algunos pacientes experimentan somnolencia intensa. Al igual que los ISRS, la gabapentina también puede estar asociada con un mayor riesgo de suicidio.

Debido a que la gabapentina tiene «gaba» en su nombre, a menudo se piensa erróneamente que afecta directamente a las neuronas que usan una sustancia química llamada GABA para comunicarse entre sí (así es como funcionan las benzodiazepinas). Se desconoce el mecanismo exacto por el cual la gabapentina ejerce sus efectos, pero puede implicar la unión a una estructura celular que mueve el calcio a través de la membrana celular.

Esta no es una lista completa de los medicamentos que se usan para tratar la ansiedad, y un psiquiatra puede optar por usar algo más dependiendo de las circunstancias específicas. Además, algunos de los medicamentos enumerados anteriormente no tienen una indicación de la FDA para el trastorno de ansiedad, pero se incluyen aquí porque con frecuencia se usan fuera de la etiqueta para este propósito. Dada la gran cantidad de medicamentos que se usan para la ansiedad y sus efectos secundarios a veces graves, es importante que estos medicamentos se usen solo bajo el cuidado de un médico. Además, la eficacia a largo plazo y los efectos secundarios mínimos de la terapia cognitivo-conductual la convierten en un excelente tratamiento para los trastornos de ansiedad y esto siempre debe tenerse en cuenta tanto si se utilizan medicamentos como si no.

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