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Fuente: mi-fo-to / flickr

Las experiencias cercanas a la muerte son uno de los fenómenos más desconcertantes de la psicología. Una experiencia cercana a la muerte ocurre cuando una persona parece estar clínicamente «muerta» durante un corto período de tiempo (cuando su corazón deja de latir, su cerebro no muestra signos de actividad y otros signos vitales indican la muerte) y, sin embargo, indican una búsqueda de la conciencia. . Esto puede suceder después de un paro cardíaco, por ejemplo. Durante unos segundos o minutos, una persona puede no mostrar signos biológicos de vida y, sin embargo, cuando es resucitada, informa una serie de experiencias notables.

Las ECM nunca se han explicado satisfactoriamente en términos neurobiológicos. Se han propuesto varias teorías, como las alucinaciones causadas por la falta de oxígeno en el cerebro, la actividad cerebral no detectada durante el período en que el cerebro parece estar fuera de funcionamiento, la liberación de endorfinas, la «despersonalización» psicológica en respuesta a un estrés intenso. etc. Todas estas teorías han demostrado ser problemáticas. Por ejemplo, una deficiencia de oxígeno generalmente conduce a experiencias alucinatorias caóticas y se asocia con confusión y pérdida de memoria. Las ECM son completamente diferentes a esto. Son experiencias serenas, estructuradas y bien integradas. En teoría, en las ECM, las personas podrían tener un nivel muy bajo de actividad cerebral que no es detectado por los electroencefalogramas. Por otro lado, parece muy poco probable que un nivel tan bajo de actividad cerebral pueda producir experiencias conscientes tan vívidas e intensas. Si hubiera una experiencia consciente, seguramente sería débil, vaga y confusa. En las ECM, por otro lado, las personas a menudo informan estar más alerta de lo normal, con una forma de conciencia muy clara e intensa.

Otra teoría es que las ECM están relacionadas con sustancias químicas psicodélicas que el cerebro produce de forma natural. Al parecer, esta teoría se ha reforzado recientemente con la publicación de un artículo titulado «DMT Modela la experiencia cercana a la muerte» por un equipo de investigadores británicos asociados con el Grupo de Investigación Psicodélica del Imperial College de Londres. (En caso de que no lo supiera, DMT, abreviatura de dimetiltriptamina, es un alucinógeno, similar al LSD y a los hongos mágicos). En un esfuerzo por estudiar las aparentes similitudes entre el psicodélico y las ECM, los investigadores han administrado tanto DMT como placebo para 13 participantes, luego les pidió que completaran una escala de características de las ECM.

Se informó que los resultados muestran una superposición significativa entre los dos tipos de experiencia. Como concluyeron los investigadores, «Los resultados revelaron aumentos significativos en las características fenomenológicas asociadas con la ECM, luego de la administración de DMT en comparación con el placebo». Esto parece ser cierto, pero en una inspección más cercana, los hallazgos del artículo aún están muy lejos de establecer un vínculo sólido entre DMT y ECM.

De los 16 ítems de la escala NDE utilizados en el estudio, nueve ítems mostraron un alto grado de cruzamiento. Estos incluían un «entorno sobrenatural», una sensación de paz, sentidos intensificados, armonía / unidad, percepción del tiempo alterada, sentimientos de alegría, luz brillante, etc. Sin embargo, estas nueve características generalmente se asocian con experiencias espirituales o místicas, en lugar de ECM. Es bien sabido que las ECM tienen un fuerte elemento espiritual o místico, que es parte de la razón por la que tienen un efecto tan poderoso que cambia la vida. Pero las ECM no son solo experiencias espirituales. Y de manera significativa, los siete elementos de este estudio con el menor cruce entre las ECM y la DMT fueron los que diferenciaron a las ECM de las experiencias espirituales estándar. Por ejemplo, tres de las características más destacadas de las ECM son la sensación de llegar a una “frontera / punto sin retorno”, “encontrarse con espíritus muertos / religiosos” y una evaluación de la vida. En este estudio, estos se encuentran entre los menos informados en los experimentos con DMT.

En otras palabras, lo que este estudio parece indicar es una relación entre las experiencias DMT y las experiencias espirituales o místicas. Dado que ya sabemos que las ECM contienen algunos de los mismos elementos de experiencias espirituales, no es sorprendente que exista alguna relación entre las ECM y las experiencias con DMT.

En vista de esto, no hay razón para saltar a la conclusión de que las ECM están asociadas con DMT. Otros investigadores, como Rick Strassman, han sugerido que las ECM podrían ser causadas por la liberación de DMT cuando una persona está a punto de morir o está a punto de morir. Sin embargo, no hay evidencia de que se liberen grandes cantidades de DMT cerca de la muerte. Ni siquiera es seguro si el DMT se produce en el cuerpo humano (aunque se ha encontrado en la glándula pineal de ratas).

Las secuelas de una ECM

Pero quizás uno de los argumentos más fuertes en contra de cualquier vínculo entre las ECM y la DMT son sus efectos secundarios. Como describo en mi nuevo libro, Ciencia espiritual, en la gran mayoría de los casos, las ECM son experiencias poderosamente transformadoras. Después de ellos, los valores y la actitud ante la vida de una persona se transforman por completo. Las personas a menudo se vuelven menos materialistas y más altruistas, menos egocéntricas y más compasivas. A menudo sienten un nuevo propósito y sus relaciones se vuelven más auténticas e íntimas. Informan que se vuelven más sensibles a la belleza y aprecian más las cosas cotidianas. También suelen indicar una pérdida del miedo a la muerte.

Es notable que una sola experiencia pueda tener un efecto transformador tan profundo y duradero. Esto se ilustra con investigaciones que muestran que las personas que han tenido experiencias cercanas a la muerte como resultado de intentos de suicidio rara vez intentan suicidarse nuevamente. Esto contrasta marcadamente con el patrón normal; de hecho, un intento de suicidio previo suele ser el predictor más fuerte de un suicidio real.

Este es uno de los argumentos más fuertes en contra de la idea de que las ECM son una alucinación generada por el cerebro. Los sueños y las alucinaciones no suelen tener secuelas transformadoras. Por lo general, se olvidan rápidamente, con la clara sensación de que se trataba de experiencias delirantes, menos auténticas y fiables que la conciencia ordinaria. (En contraste, con las ECM, está claro que la experiencia es más real y auténtica que la conciencia normal).

Y esto también se aplica a los experimentos DMT. No hay duda de que las experiencias psicodélicas como la DMT a veces pueden ser transformadoras hasta cierto punto. Para algunos, brindan un atisbo de una realidad más amplia e intensa que les hace darse cuenta de que su visión normal del mundo es limitada. Pueden conducir a un nuevo interés por la espiritualidad. Sin embargo, las experiencias de DMT ciertamente no son transformadoras en el mismo grado que las ECM. En un artículo de 2012 publicado en el Journal of Near-Death Studies, el Dr. Michael Potts examinó las similitudes entre las ECM y la DMT y también concluyó que las características destacadas de las ECM están ausentes (como viajar a través de un túnel en un reino trascendente o el informe posterior de eventos observados durante la experiencia). Pero lo más notable es que, según Potts, DMT no tuvo las potentes secuelas transformadoras de las ECM. Concluyó que en las ECM el cambio permanente es la regla más que la excepción, mientras que es la excepción más que la regla con DMT.

Uno de los equipos de investigadores que realizaron el estudio DMT que describí aquí concluyó que “estos hallazgos son importantes porque nos recuerdan que las ECM ocurren debido a cambios importantes en la forma en que funciona el cerebro y no a algo más allá del cerebro. «Sin embargo, esta conclusión no está justificada. Este estudio proporciona poca evidencia de que las ECM se produzcan debido a cambios significativos en el cerebro, por lo que el jurado aún está deliberando. En mi opinión, la idea de que las ECM se deben a algo» más allá del cerebro «siempre es una posibilidad muy viable. Como sugiero en Ciencia espiritual, existe un argumento poderoso para la idea de que la conciencia es fundamental para el universo en lugar de simplemente producida por el universo. Cerebro humano Como resultado, hay ciertas circunstancias en las que la conciencia puede continuar independiente del cerebro.

Steve Taylor, Ph.D. es profesor titular de psicología en la Universidad de Leeds Beckett, Reino Unido. Su nuevo libro es Ciencia espiritual: por qué la ciencia necesita espiritualidad para darle sentido al mundo.

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