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[Article revised on 9 August 2020.]

Fuente: Pixabay

El altruismo es una preocupación desinteresada por el bienestar de los demás.

Como «empatía», «altruismo» es un término moderno, acuñado por el filósofo Auguste Comte (m. 1857) del francés autrui, que a su vez deriva del latín alteri [other people].

La noción clásica e histórica que más se acerca al altruismo es el altruismo, que deriva del griego eleos [pity] y significa «hacer caridad». En la teología cristiana, la caridad es, propiamente hablando, el amor del hombre por Dios, y por Dios, por sus semejantes.

Otro motivador menos halagador para el altruismo es el miedo o la evitación. En este caso, el altruismo es una defensa del ego, una forma de sublimación en la que una persona enfrenta sus problemas y ansiedades saliendo de sí misma y ayudando a los demás. Al centrarse en las necesidades de los demás, las personas con vocaciones desinteresadas, como la enfermería y la enseñanza, pueden dejar sus propias necesidades en un segundo plano, donde es más fácil pasarlas por alto u olvidarlas. Por el contrario, los cuidadores de una persona discapacitada o anciana pueden experimentar una profunda ansiedad y angustia, similar al “síndrome del nido vacío”, cuando este papel se les quita repentinamente. Se podría argumentar que este tipo de altruismo defensivo no es un verdadero altruismo, especialmente dados los posibles costos personales.

Pero dejando de lado estas complicaciones, el altruismo tiene muchos beneficios para el altruista. Realizar un acto altruista nos deja con una sensación de euforia, que se llama euforia de ayudar. A largo plazo, el altruismo se asocia con una mejor salud física y mental y una mayor longevidad. Las personas más amables son más felices y las personas más felices son más amables, lo que establece un círculo virtuoso de abnegación.

A un nivel más social, el altruismo sirve como una señal de intenciones cooperativas, pero también de la disponibilidad de recursos y, por extensión, del potencial de apareamiento o asociación. También abre una cuenta de deuda, animando a otros a corresponder con recursos y oportunidades potencialmente mucho más valiosas para nosotros que aquellos de los que nos sentimos capaces y dispuestos a desprendernos.

En términos más generales, el altruismo ayuda a establecer y mantener el tejido social que nos nutre y protege, nos mantiene vivos y, más que eso, hace que valga la pena vivir nuestra vida.

Por lo tanto, no es sorprendente que muchos psicólogos y filósofos argumenten que no puede haber un verdadero altruismo, y que lo que se llama empatía y altruismo son simples herramientas de egoísmo y egoísmo ”. Por esta razón, los actos que la gente llama altruistas se realizan porque conducen a agradables sentimientos de orgullo y satisfacción, la expectativa de honor o reciprocidad, o la mayor probabilidad de un lugar en el cielo; e incluso si ninguno de los anteriores, al menos porque alivian sentimientos desagradables como la culpa o la vergüenza por no actuar.

Este argumento ha sido atacado por diversos motivos, pero más gravemente por su lógica circular defectuosa: “Las personas que realizan actos altruistas se benefician de esos actos, por lo tanto, los actos altruistas se realizan en beneficio de quienes los realizan.

La conclusión, creo, es la siguiente. No puede haber un acto «altruista» que no implique un elemento de interés personal, ningún acto de ese tipo, por ejemplo, de altruismo que no conduzca a un cierto grado, por pequeño que sea, de orgullo, validación o satisfacción. En consecuencia, un acto no debe considerarse egoísta o motivado simplemente porque incluye un pequeño elemento inevitable de interés propio. El acto todavía puede considerarse altruista si el elemento «egoísta» es accidental; o, si no es accidental, secundario; o, si no es accidental ni secundario, indeterminado.

Solo queda una pregunta: ¿cuántos de los llamados actos altruistas pueden cumplir estos criterios de verdadero altruismo?

Neel Burton es el autor de Heaven and Hell: The Psychology of the Emotions y otros libros.

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