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Desde que comenzó la pandemia, se han publicado decenas de artículos de investigación que detallan la dificultad de reconocer rostros enmascarados. Revisé algunos de estos hallazgos en dos publicaciones anteriores, aquí y aquí. En general, se ha descubierto que los rostros enmascarados son más difíciles de reconocer en varias tareas, incluido el reconocimiento de identidad y el reconocimiento de expresiones emocionales.

Sin embargo, los investigadores Erez Freud, Daniela Di Giammarino y Carmel Camilleri de la Universidad de York se propusieron hacer una pregunta diferente: ¿El estado de uso de la máscara del observador también influye en el reconocimiento facial? Ellos plantearon la hipótesis de que cuando un observador usa una máscara facial, puede experimentar más dificultad para percibir y reconocer rostros (ya sea que esos rostros estén o no enmascarados).

Para probar esto, realizaron cuatro experimentos en línea, que se publicaron en la edición de este mes de Cognitive Research: Principles and Implications. En cada experimento, se pidió a los participantes que usaran una máscara facial durante la mitad del experimento y se la quitaran durante la otra mitad (el orden de uso de la máscara se equilibró entre los participantes, de modo que la mitad completó la primera parte con la máscara puesta y mitad completada la primera parte sin máscara).

En el primer experimento, los participantes completaron la Prueba de coincidencia de rostros de Glasgow (GFMT; Burton et al., 2010) de reconocimiento facial, donde tenían que identificar rostros a través de cambios en la vista. Ninguna de las imágenes de rostros tenía máscaras; sólo lo hicieron los observadores (en la mitad de los ensayos). Sus hallazgos revelaron un fuerte deterioro en el rendimiento del reconocimiento facial durante el uso de máscaras. Cuando los observadores usaban una máscara facial, su desempeño (calculado como d-prime, que es una función de aciertos y falsas alarmas) fue de aproximadamente 2,54; cuando completaron la tarea sin máscara, el rendimiento fue de aproximadamente 2,82, una mejora significativa.

Los investigadores consideraron la posibilidad de un efecto de congruencia. Dado que todos los estímulos faciales estaban desenmascarados, podría ser que la congruencia entre los rostros desenmascarados de los observadores y los estímulos faciales desenmascarados condujeran a un mejor rendimiento. Para probar esto, el segundo experimento presentó todos los estímulos faciales con máscaras. Los hallazgos nuevamente mostraron que el rendimiento fue significativamente mejor cuando los participantes no usaban una máscara (d-prime = 2.48) en comparación con cuando la usaban (2.16). Esto sugiere que los hallazgos del primer experimento no fueron impulsados ​​por un efecto de congruencia.

A continuación, Freud y sus colegas consideraron si el uso de máscaras podría conducir a alteraciones generales en la percepción más allá del reconocimiento facial. Una de las razones es que se sabe que el uso de máscaras afecta los patrones de respiración, lo que a su vez podría provocar cambios en el rendimiento cognitivo y perceptivo (ver Kluger et al., 2021). También podría ser que las máscaras faciales interfieran directamente con la percepción visual, o que las máscaras de los participantes con anteojos hayan empañado su visión de los estímulos. Para probar si el uso de máscaras condujo a déficits generales en la percepción visual o déficits específicos en el reconocimiento facial, los investigadores probaron el rendimiento en una nueva tarea de reconocimiento de objetos. Por lo demás, la tarea era idéntica a la tarea de reconocimiento facial, excepto que los estímulos eran objetos tridimensionales novedosos presentados en puntos de vista ligeramente diferentes. Curiosamente, los hallazgos no mostraron diferencias en el rendimiento según el estado de uso de máscaras de los observadores.

Finalmente, los investigadores probaron si simplemente tener una máscara tocándose la cara era el factor clave. Repitieron el primer experimento, pero pidieron a los participantes que usaran sus máscaras sobre la frente en la condición de uso de máscaras (en lugar de sobre la boca y la nariz). Este experimento encontró que usar una máscara sobre la frente no hizo ninguna diferencia en el desempeño en la tarea de reconocimiento facial.

En general, los investigadores concluyeron que usar una máscara facial (específicamente sobre la boca y la nariz) afecta específicamente el reconocimiento facial. ¿Por qué podría ser este el caso?

Estudios anteriores han demostrado que la percepción de la cara depende de algo más que la entrada visual y puede verse afectada por factores corporales. Por ejemplo, acostarse de lado en una cama afecta la forma en que percibimos las caras en diferentes orientaciones en comparación con estar sentados erguidos (ver Davidenko y Flusberg, 2012). Esto está relacionado con el concepto de cognición encarnada, en el que el estado del propio cuerpo y las posibilidades físicas influyen en los procesos perceptivos y cognitivos. En el caso de usar una máscara facial, podría ser que la conciencia de la propia cara cubierta durante una tarea de reconocimiento facial perjudique los procesos de percepción relacionados con el reconocimiento facial. Por lo tanto, los hallazgos de Freud y sus colegas se suman a un creciente cuerpo de evidencia que relaciona la percepción y la cognición de los observadores con sus estados corporales.