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Eric R. Kandel es un neuropsiquiatra que ganó un premio Nobel en 2000 por su investigación sobre las bases fisiológicas del almacenamiento de la memoria en las neuronas. Es posible que hayas visto a Kandel copresentar la serie Brain con Charlie Rose en PBS.

El 8 de septiembre de 2013 en el Sunday Review del New York Times, Kandel publicó un artículo de opinión titulado «La nueva ciencia de la mente». El artículo resume cuatro puntos clave para comprender mejor la biología de los trastornos mentales.

Kandel comienza el editorial desacreditando el mito de que las imágenes cerebrales actuales pueden ofrecer información que nos permite comprender completamente la base biológica de nuestros procesos mentales superiores. Kandel dice: “De hecho, artículos de revistas recientes han argumentado que la psiquiatría es una ‘semiciencia’ cuyos médicos no pueden basar su tratamiento de los trastornos mentales en la misma evidencia empírica que los médicos que tratan los trastornos del cuerpo. El problema para muchas personas es que no podemos identificar la base biológica subyacente de la mayoría de los trastornos psiquiátricos. De hecho, no los entendemos tan bien como entendemos los problemas hepáticos o cardíacos. Pero eso está empezando a cambiar. «

Escribí sobre las limitaciones de la tecnología actual de imágenes cerebrales y la necesidad de una nueva iniciativa de mapeo cerebral en un blog de Psychology Today titulado «Por qué es importante la iniciativa BRAIN de Obama» si quieres saber más sobre este tema.

Son tiempos revolucionarios para la biología de la psicología. Kandel cree que estamos a la vanguardia de una «ciencia unificada de la mente que utiliza el poder combinado de la psicología cognitiva y la neurociencia para examinar los grandes misterios restantes de la mente: cómo pensamos, sentimos y cómo vivimos nosotros mismos como seres humanos conscientes».

Eric R. Kandel cree que la nueva ciencia de la mente se basa en el principio de que nuestra mente y cerebro son inseparables. Kandel enfatiza: “El cerebro es un órgano biológico complejo con una inmensa capacidad de cálculo: construye nuestra experiencia sensorial, regula nuestros pensamientos y emociones y controla nuestras acciones. Es responsable no solo de comportamientos motores relativamente simples como correr y comer, sino también de actos complejos que consideramos principalmente humanos, como pensar, hablar y crear obras de arte. Vista bajo esta luz, nuestra mente es una colección de operaciones realizadas por nuestro cerebro. El mismo principio de unidad se aplica a los trastornos mentales.

La biología de la depresión: el área 25 de Brodmann y la ínsula anterior derecha

Con respecto a la biología de la depresión, Kandel dice que los científicos están comenzando a comprender cómo funcionan mal los circuitos neuronales complejos en las enfermedades depresivas. Dos regiones cerebrales clave en el tapiz neuronal que Kandel destaca son la zona de Brodmann, que media nuestras respuestas inconscientes y motoras al estrés emocional; la otra es la ínsula anterior derecha, una región donde se unen la autoconciencia y la experiencia interpersonal.

Kandel dice: “Estas dos regiones se conectan con el hipotálamo, que desempeña un papel en funciones básicas como el sueño, el apetito y la libido, y con otras tres regiones importantes del cerebro: la amígdala, que evalúa la prominencia emocional; el hipocampo, que se ocupa de la memoria; y la corteza prefrontal, que es la sede de la función ejecutiva y la autoestima. Todas estas regiones pueden verse afectadas por enfermedades depresivas. «

Kandel destaca el trabajo de Helen Mayberg, de la Universidad de Emory, quien utiliza técnicas de análisis del cerebro para deconstruir los componentes de los complejos circuitos neuronales de la depresión. En un estudio reciente sobre la depresión, el profesor Mayberg les dio a los participantes uno de dos tipos de tratamiento: terapia cognitiva conductual (TCC) o antidepresivos.

Mayberg descubrió que las personas que comenzaron con una actividad inicial por debajo del promedio en la ínsula anterior derecha respondieron bien a la TCC, pero no a los antidepresivos. Por otro lado, las personas con actividad por encima del promedio en esta región respondieron a los antidepresivos, pero no respondieron bien a la TCC. A partir de estos resultados, la profesora Mayberg se dio cuenta de que podía predecir la respuesta de una persona deprimida a tratamientos específicos a partir de la actividad inicial en la ínsula anterior derecha.

Kandel cree que existen 4 claves para comprender la biología de los trastornos mentales:

  • Es probable que los circuitos neuronales interrumpidos por los trastornos psiquiátricos sean muy complejos.
  • Si los médicos pueden identificar marcadores específicos y medibles de un trastorno mental, estos biomarcadores pueden predecir las mejores opciones de tratamiento: psicoterapia y / o medicación.
  • La psicoterapia en sí misma es un tratamiento biológico. La psicoterapia es literalmente terapia cerebral. Produce cambios físicos duraderos y detectables en nuestro cerebro, al igual que el aprendizaje.
  • Los efectos de la psicoterapia pueden (y deben) estudiarse empíricamente.
  • Kandel nos recuerda que Aaron Beck, quien fue pionero en el uso de la terapia cognitivo-conductual, insistió en que la psicoterapia tiene una base empírica: es una ciencia. Kandel señala que otras formas de psicoterapia han tardado en avanzar hacia el estudio de sus fundamentos empíricos. Él cree que esto se debe a que varios psicoterapeutas consideran que el comportamiento humano es demasiado complicado para estudiarlo en términos científicos.

    Influencia genética: cuerpo, cerebro, mente y comportamiento

    Kandel dice: “CUALQUIER discusión sobre la base biológica de los trastornos psiquiátricos debe incluir la genética. Y, de hecho, estamos comenzando a insertar nuevas piezas en el rompecabezas de cómo las mutaciones genéticas influyen en el desarrollo del cerebro. «

    Curiosamente, el mismo día en que Kandel publicó su editorial, los investigadores de la Facultad de Medicina Albert Einstein de la Universidad Yeshiva publicaron un estudio en la revista en línea de Science que muestra que la disfunción del oído interno puede causar cambios neurológicos que aumentan la hiperactividad.

    Los investigadores plantearon la hipótesis de que los defectos del oído interno hacen que el cuerpo estriado funcione de manera anormal, un área central del cerebro que controla el movimiento. Desde el punto de vista del vínculo entre el cerebro y el cerebelo (respectivamente cerebro superior-inferior), este nuevo estudio ofrece muchas pistas.

    El oído interno está formado por dos estructuras, la cóclea (responsable de la audición) y el sistema vestibular (responsable del equilibrio). Los trastornos del oído interno generalmente son causados ​​por defectos genéticos, pero también pueden ser el resultado de una infección o lesión.

    La idea del estudio se originó cuando Michelle W. Antoine, una estudiante de doctorado en Einstein en ese momento, notó que algunos ratones en el laboratorio del Dr. Hébert estaban inusualmente activos, en un estado de movimiento casi continuo, persiguiendo sus colas en un patrón circular. Los científicos han observado que muchos niños y adolescentes con trastornos graves del oído interno, especialmente trastornos que afectan tanto a la audición como al equilibrio, también tienen problemas de comportamiento, como hiperactividad. Este estudio es el primero en demostrar que los trastornos del oído y los problemas de conducta están realmente relacionados.

    «Nuestro estudio proporciona la primera evidencia de que un deterioro sensorial, como la disfunción del oído interno, puede inducir cambios moleculares específicos en el cerebro que causan conductas desadaptativas que tradicionalmente se pensaba que se originaban exclusivamente en el cerebro», dijo Jean M. Hébert, Ph .D. , Profesor del Departamento de Neurociencias y Genética Dominick P. Purpura en Einstein.

    Los investigadores establecieron que los problemas del oído interno de los animales fueron causados ​​por una mutación en un gen llamado Slc12a2, que regula el transporte de moléculas de sodio, potasio y cloruro a varios tejidos, incluido el oído interno y el sistema nervioso central (SNC). El gen también se encuentra en humanos.

    «Nuestro estudio también plantea la intrigante posibilidad de que otras deficiencias sensoriales no asociadas con anomalías del oído interno puedan causar o contribuir a trastornos psiquiátricos o motores que ahora se consideran exclusivamente de origen cerebral», dijo el Dr. Hébert. «Esta es un área que no ha sido bien estudiada». Otros estudios han demostrado que, a diferencia de la memoria declarativa, la adquisición gradual de una nueva habilidad visuomotora depende de la integridad del cuerpo estriado y el cerebelo, pero no de los lóbulos cerebrales frontales.

    Este descubrimiento es uno de los muchos que ha llevado a nuestra revolucionaria comprensión de la biología de la psicología. Lo que muchos llamarían «anomalías del comportamiento» que tradicionalmente se cree que se originan en el cerebro tienen una base biológica y pueden originarse en otras partes del cuerpo.

    La mente, el cuerpo, el cerebro y el comportamiento están estrechamente vinculados a un nivel genético profundo. Kandel ilustra otro ejemplo del vínculo genético con los problemas de conducta en su editorial basado en una investigación de Matthew State, Universidad de California, San Francisco. Mattew State ha descubierto una variación notable en el número de copias que involucran al cromosoma 7.

    Una copia adicional de un segmento particular del cromosoma 7 aumenta en gran medida el riesgo de autismo, que se caracteriza por el aislamiento social. Por el contrario, la pérdida de este mismo segmento del cromosoma 7 conduce al síndrome de Williams, un trastorno caracterizado por una intensa sociabilidad. Un solo segmento del cromosoma 7 contiene aproximadamente 25 de los aproximadamente 21.000 genes de nuestro genoma. El impacto de una sola copia adicional sobre una sola copia faltante tiene un efecto profundo en el comportamiento social.

    Es asombroso que tantas cosas nos vayan bien psicológicamente, dado que la variación de un solo segmento de un solo cromosoma tiene un impacto profundo en cómo alguien está biológicamente conectado para interactuar con el mundo.

    Conclusión: gran parte de la psicología es de naturaleza biológica

    Eric R. Kandel concluye: “En los próximos años, esta mejor comprensión del funcionamiento físico de nuestro cerebro nos proporcionará información importante sobre los trastornos cerebrales, ya sean psiquiátricos o neurológicos. Pero si perseveramos, hará aún más: nos dará nuevas perspectivas sobre quiénes somos como seres humanos.

    Las personas con enfermedades depresivas a menudo son estigmatizadas. La revolución en marcha con la biología de la psicología permite a los médicos y pacientes nuevas formas de comprender y tratar la salud mental. Kandel dice: “Nuestra comprensión de la biología de los trastornos mentales ha sido lenta, pero avances recientes como estos nos han demostrado que los trastornos mentales son de naturaleza biológica, que las personas no son responsables de la esquizofrenia o de la esquizofrenia. la biología y la genética hacen contribuciones importantes.

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