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Fuente: Suzanne Houston

Esta publicación invitada fue escrita por Suzanne Houston, una estudiante de doctorado en psicología del desarrollo en la USC que usa técnicas de neuroimagen para estudiar el desarrollo del cerebro en niños y adolescentes.

Todos los que leíste esta frase habéis sido adolescentes en algún momento. Has vivido años de autoconciencia y presión de grupo; cuando tus padres eran demasiado estrictos y tus profesores demasiado molestos. De alguna manera te las arreglaste para luchar para leer este artículo. Algunos de ustedes pueden tener sus propios hijos adolescentes. Ahora eres el padre estricto, el profesor aburrido. Llamas a las puertas del dormitorio porque hueles a humo de cigarrillo o la música está demasiado alta. Quizás estás escondiendo las llaves del auto, porque quieres mantener a tu hijo a salvo y bajo tu techo, lejos de la estadística que dice que la tasa de mortalidad entre los adolescentes aumenta un 200%, entre los adolescentes que conducen en comparación con los que no lo hacen. .

Ahora agregue pobreza a la mezcla. Según el Centro Nacional para Niños en Pobreza (NCCP), aproximadamente 16 millones de niños y adolescentes en los Estados Unidos, 1 de cada 5, viven por debajo de la línea de pobreza federal. El porcentaje de adolescentes (12-17 años) que viven en familias de bajos ingresos aumentó del 35% en 2007 a alrededor del 41% en 2013. El 19% de este grupo de edad vive por debajo del umbral de pobreza.

    Tyrone Daryl, licencia Creative Commons

Fuente: Tyrone Daryl, licencia Creative Commons

El estatus socioeconómico (NSE) se ha relacionado con diferencias significativas en el procesamiento social, emocional y del lenguaje. De hecho, dos décadas de investigación han indicado que los adolescentes de entornos socioeconómicos desfavorecidos tienen un rendimiento académico más bajo, son más propensos a sufrir ansiedad y depresión, y tienen más probabilidades de abandonar la escuela y vivir sin más discordias familiares y parentales. Ahora que se sabe que la adolescencia es una época de rebelión y de mayor riesgo, ¿cómo podemos evitar que los adolescentes con bajo nivel socioeconómico se pierdan en la escuela?

Los cerebros de los adolescentes han sido objeto de especulación durante siglos. Aristóteles dijo una vez que los jóvenes son «tan acalorados por naturaleza como los hombres borrachos de vino», y Sócrates observó que los adolescentes «contradicen a sus padres y tiranizan a sus maestros».

Estudios recientes han desmentido algunos mitos sobre el cerebro adolescente, como la idea de que la “tormenta y el estrés” de la adolescencia es universal, o puramente biológica, o que los adolescentes no pueden tomar decisiones racionales. En concreto, los estudios se han centrado en la percepción errónea de que los adolescentes toman malas decisiones debido a la inmadurez de la corteza prefrontal, la parte del cerebro relacionada con el control cognitivo y el funcionamiento ejecutivo.

En uno de estos estudios, surgieron modelos de desarrollo interesantes con respecto al autocontrol de los estímulos emocionalmente sobresalientes versus los estímulos no emocionales sobresalientes, particularmente en los hombres. Específicamente, en ausencia de información emocional, los adolescentes pueden realizar tareas de autocontrol al igual que los adultos, lo que sugiere que no es la corteza prefrontal la que está subdesarrollada, sino los sistemas relacionados con el procesamiento emocional (Tottenham, Hare & Casey, 2011). ). En resumen, los adolescentes no son completamente incapaces de tomar decisiones óptimas y racionales, pero los estímulos emocionalmente importantes pueden dificultarles las cosas. Lo que cambia durante la adolescencia son las vías que conectan la corteza prefrontal con las regiones responsables del procesamiento de la motivación, las emociones y la recompensa. Además, la investigación ha sugerido que la idea de que todos los adolescentes experimentan la misma cantidad o grado de tormenta y estrés parece estereotipada en el mejor de los casos, ya que cosas como el entorno familiar y las relaciones sociales también pueden influir en el desarrollo del adolescente.

Si incluso algunos adolescentes con un desarrollo normal experimentan volatilidad emocional, ¿qué pasará con los adolescentes que viven en la pobreza? Es probable que estos adolescentes estén expuestos a más violencia en el vecindario, asistan a escuelas deficientes y experimenten más estrés crónico e imprevisibilidad.

Estudios recientes de neuroimagen en mi laboratorio han investigado la relación entre pobreza y desarrollo cerebral. En un estudio transversal de sesenta niños de 5 a 17 años, observamos diferencias en el volumen cerebral (un componente del tamaño del cerebro), en la amígdala y el hipocampo, que se cree que son responsables respectivamente del tratamiento de las emociones / prominencia y la memoria. . Los participantes cuyos cuidadores primarios recibieron menos educación tenían mayores volúmenes de amígdalas, mientras que un menor ingreso familiar se asoció con un menor volumen del hipocampo. A medida que los niños crecían, las variables de SES parecían tener un mayor efecto en las regiones responsables del lenguaje, lo que sugiere que las diferencias en el entorno emocional y la exposición al lenguaje de un niño pueden explicar las diferencias en la estructura cerebral. Un estudio más amplio en nuestro laboratorio examinó a 1.099 niños de 3 a 21 años e informamos diferencias en el área según el nivel socioeconómico familiar. Encontramos que los ingresos familiares más bajos se asociaron con una menor superficie cortical. Esta relación fue especialmente fuerte en niños en el extremo inferior del espectro SES y en áreas que apoyan el lenguaje, el funcionamiento emocional y el control de impulsos.

Gerd Altmann, licencia Creative Commons

Fuente: Gerd Altmann, licencia Creative Commons

Sin embargo, la esperanza no se pierde para los adolescentes de entornos desfavorecidos. Numerosos estudios de imágenes en las últimas dos décadas han establecido que el cerebro en desarrollo es extremadamente plástico o cambiante. Por lo tanto, la trayectoria de desarrollo puede reformarse positivamente, lo que puede durar hasta la adolescencia. Sabemos que a la edad de seis años, el cerebro alcanza el 95% de su volumen máximo, pero la forma en que estas áreas del cerebro aprenden a comunicarse sigue siendo maleable desde el principio. De hecho, incluso los adultos muestran cierta capacidad de plasticidad más adelante en la vida.

Entonces, ¿qué significa esto para las iniciativas políticas para ayudar a los adolescentes en situación de pobreza? Por un lado, se podrían otorgar más fondos a programas extracurriculares e intervenciones en el hogar que enseñen a los padres los beneficios de leer a los niños e interactuar en actividades constructivas. Dada la plétora de investigaciones sobre plasticidad cerebral, se podrían desarrollar políticas dirigidas a niños de estratos socioeconómicos más bajos desde el principio, con la esperanza de alterar las trayectorias de desarrollo en áreas del cerebro involucradas en el proceso, control de impulsos, lenguaje y toma de decisiones. Se sabe que los entornos más cálidos y estimulantes son mejores para el desarrollo del cerebro a largo plazo. Por lo tanto, las iniciativas para apoyar el apego temprano entre padres e hijos podrían ser particularmente útiles. Por ejemplo, programas de licencia por maternidad y paternidad mejor financiados para padres con bajo nivel socioeconómico podrían dar a los padres y a los bebés más tiempo para vincularse y reducir el estrés en la familia. Financiar programas de cuidado infantil en vecindarios de bajos ingresos ayudaría a reducir la proporción de padres por maestro y brindaría a los niños una educación preescolar más enriquecida. En la adolescencia, los programas e iniciativas contra el acoso escolar que se centran en la inteligencia socioemocional pueden integrarse en los planes de estudio de la escuela secundaria.

Por supuesto, todavía queda mucho trabajo por hacer en el SES y el cerebro de los adolescentes. Sabemos que el NSE tiene diferentes correlatos, como la ubicación geográfica (¿las familias más pobres viven en áreas más contaminadas? ¿Gastan el dinero que tienen en ropa o comida? ¿Bajo NSE aumenta existe el riesgo de violencia comunitaria y estrés crónico? vienes de vivir en un barrio difícil?). Los estudios que investigan estos factores están en curso, pero mientras tanto nos haría bien pensar en cómo los cerebros de los adolescentes están muy «en construcción» y son maleables, y que podríamos ser capaces de implementar políticas que nivelen el campo de juego para adolescentes de diversos orígenes económicos y emocionales.

Las referencias

Arnett, JJ, (1999). La tormenta y el estrés adolescente reconsiderados. Psicólogo estadounidense. 54 (5). 317-326.

Casey, BJ y Caudle K., (2013). El cerebro adolescente: autocontrol. Ciencias psicológicas. 22 (2), 82-87.

Giedd, J. (2004). Imagen de resonancia magnética estructural del cerebro adolescente. Anales de la Academia de Ciencias de Nueva York. 1021 (1). 77-85

McLoyd, VC (1998). Desventaja socioeconómica y desarrollo infantil. Psicólogo estadounidense, 53 (2), 185-204.

Noble, KG, Houston, SM, Kan, E., Sowell, ER (2012). Correlaciones neuronales del estatus socioeconómico en el cerebro humano en desarrollo. Ciencias del desarrollo, 15 (4) 516-527.

Noble, KG, Houston, SM y col. (2015). Renta familiar, educación de los padres y estructura cerebral en niños y adolescentes. Neurociencia natural. 18 (5) 773-780.

Steinberg, L. (2015). Cómo mejorar la salud de los adolescentes estadounidenses. Perspectivas de la ciencia psicológica. 10 (6), 711-715.

Tottenham, N., Hare, TA y Casey, BJ (2011). Evaluación conductual de la discriminación emocional, la regulación de las emociones y el control cognitivo durante la infancia, la adolescencia y la edad adulta. Fronteras en psicología. 2, 39.

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