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Nora Volkow y el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas (NIDA) insisten, basándose en escáneres de resonancia magnética, que la adicción a las drogas es una enfermedad crónica del cerebro. Sabes, lo has visto en HBO y tus hijos lo están aprendiendo en la escuela.

Pero, como le señalo a Nora, está mirando en el lugar equivocado. Si nos fijamos en las vidas humanas reales, la adicción es una interacción entre las personas y su mundo que cambia con el tiempo.

Ahora, la organización hermana del NIDA, el NIAAA o Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo, está de acuerdo conmigo. Según el Dr. Mark Willenbring, director de investigación de tratamiento y recuperación de la NIAAA, «estamos en la cúspide de algunos avances importantes en la forma en que conceptualizamos el alcoholismo». El resumen de la situación de la NIAAA se titula «El alcoholismo no es lo que solía ser».

Este descubrimiento, que he estado describiendo durante décadas, se basa en el estudio más sofisticado jamás realizado sobre la historia del consumo de alcohol en los Estados Unidos. Llamado NESARC (Encuesta Epidemiológica Nacional de Alcohol y Condiciones Relacionadas), el estudio entrevistó a una muestra aleatoria a nivel nacional de más de 43,000 estadounidenses sobre su vida útil y consumo actual.

De este grupo, casi 4.500 habían sido adictos al alcohol (léase alcohólico) en algún momento de sus vidas. Y, aunque el 75% nunca había sido tratado o visto por Alcohólicos Anónimos, y solo la mitad del resto (13%) había recibido un tratamiento específico para el alcoholismo, las tres cuartas partes habían abandonado su alcoholismo. Sin embargo, ¡la mayoría no había dejado de beber!

Aproximadamente el 30% de los estadounidenses habían experimentado algún tipo de trastorno por alcohol, incluido el abuso y la dependencia, pero aproximadamente el 70% de ellos dejaron de beber o regresaron a patrones seguros de beber sin tratamiento después de cuatro años o menos.

Solo una pequeña minoría (1%) encaja en la imagen estereotipada de alguien que sufre una adicción al alcohol severa y recurrente que Alcohólicos Anónimos, defensores de la adicción como Volkow y la mitología estadounidense consideran típica. El Programa My Life Process está dirigido a este 1% de drogadictos y se basa exclusivamente en la abstinencia.

Luego está el 29% restante de los estadounidenses que abusan del alcohol en algún momento. Según Willenbring, «puede ser una enfermedad crónica y recurrente. Pero por lo general no es eso».

Sabemos que la remisión del alcoholismo por no abstinencia es real en NESARC. En un seguimiento de tres años de los encuestados, Dawson y sus colegas (2009) encontraron que la dependencia del alcohol resultó en disminuciones significativas en la salud mental y el afrontamiento, pero el funcionamiento social y la salud mental sufrieron «aumentos significativos en aquellos que lograron una remisión completa y dependencia» (incluidos los alcohólicos que continuaron bebiendo sin o con problemas reducidos).

Los aumentos en el funcionamiento social y la salud mental «fueron igualmente importantes para la remisión de la adicción abstinente y no abstinente, pero las mejoras en el dolor corporal y la salud general se asociaron solo con la remisión no abstinente» (es decir, alcohólicos que han reducido su consumo de alcohol).

Lo sorprendente de estos resultados no es un hallazgo particular sobre los resultados de salud de los bebedores controlados. El notable retrato producido por NESARC se centra en cuán comunes son los trastornos por consumo de alcohol, con qué frecuencia los superan las personas solas, incluso aquellas consideradas dependientes del alcohol, y con qué frecuencia las personas mejoran sus problemas con la bebida mientras continúan bebiendo. Es un paradigma de alcoholismo completamente diferente al que nos han vendido en exceso.

Como Olivia Judson describe el impacto de “El origen de las especies”: “El origen lo cambió todo. Antes de “Origen”, la diversidad de la vida solo podía catalogarse y describirse; «En general, se pensaba que las especies eran entidades fijas, creaciones especiales de una deidad; posteriormente se unieron en un gran árbol genealógico que se remonta a miles de millones de años hasta los albores de la vida. Quizás lo más importante es que» El origen «cambió nuestra visión de nosotros mismos. Para nosotros ha sido tan parte de la naturaleza como los colibríes y los abejorros.

NESARC también lo cambia todo.

Árbitro.

Dawson, DA, Grant, BF, Stinson, FS, Chou, SP, Huang, B. y Ruan, WJ 2005. Recuperación de la adicción al alcohol del DSM-IV, Estados Unidos, 2001-2002. Adicción 100: 281-92.

Dawson, DA, Li, TK., Chou, SP y Grant, BF 2009. Transiciones dentro y fuera de los trastornos por consumo de alcohol: sus asociaciones con cambios condicionales en la calidad de vida durante un intervalo de seguimiento de 3 años. Alcohol y alcoholismo 44: 84-92.

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