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Todos hemos visto perfiles criminales en programas de televisión y películas de gran éxito como Criminal Minds, The Silence of the Lambs, Cracker y Mindhunter, y hemos escuchado las historias legendarias de «perfiladores» que capturan a asesinos en serie esquivos y otros delincuentes horribles. En cada caso, se describe que los perfiladores tienen habilidades de tipo psíquico que se utilizan para predecir las características de un sospechoso desconocido basándose únicamente en los comportamientos en la escena del crimen. Entonces, ¿qué tan precisa es esta representación?

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Tomemos el caso del Bombardero Loco, que aterrorizó a la ciudad de Nueva York en las décadas de 1940 y 1950 hasta que la policía, desesperada, le pidió al psiquiatra James Brussel que desarrollara un «perfil» para ayudarlos a atrapar al delincuente responsable. A medida que se desarrolla la historia, Brussel revisó los archivos y luego proporcionó a la policía una descripción increíblemente detallada del atacante suicida: un hombre de mediana edad de ascendencia europea del este que vive solo en Connecticut; un ex empleado descontento de Con Edison, la empresa de servicios públicos de la ciudad.

Ah, y una cosa más. Antes de salir de la estación, Brussel dijo a los detectives: «Cuando lo atrapen, y no tengo ninguna duda, llevará un traje cruzado». Y estará abotonado.

Un mes después, George Metesky, un inmigrante polaco soltero que vive en Waterbury, Connecticut, anteriormente empleado por Con Edison hasta un conflicto en 1931, fue arrestado por la policía como el cerebro detrás de los atentados de Nueva York. Cuando la policía llegó a la puerta, Metesky estaba en pijama y subió a cambiarse. Cuando bajó, vestía un traje cruzado, completamente abotonado, como había predicho Brussel. Bastante asombroso, ¿verdad?

¿Donde es eso? Historias como estas nos hacen pensar que los perfiladores son una bendición para el trabajo policial, ya que ayudan a los policías a atrapar a los malos a diestra y siniestra. Sin embargo, muchos expertos en los campos de la psicología, la criminología y la aplicación de la ley han expresado serias preocupaciones sobre la práctica, especialmente a la luz de investigaciones que sugieren que los perfiles criminales a menudo son demasiado precisos como un sorteo. Esto ha llevado a muchos expertos a caracterizar el perfil de los delincuentes como «menos que innecesario», una completa «pérdida de tiempo policial» y algunas otras palabras selectas que no se pueden imprimir.

Entonces, ¿qué tan precisos son los perfiladores a la hora de resolver delitos? Esta importante pregunta, planteada en esta revista en 1976 por el ex editor de BlogDePsicología, Colin Campbell, es fundamental para determinar si la elaboración de perfiles es tan beneficiosa como la cultura pop podría hacernos creer. O si, como preguntó Colin Campbell, los perfiladores fueran más capaces de predecir el comportamiento que un barman.

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¿Son los perfiladores mejores que los bartenders para predecir el comportamiento?

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Para responder a esta pregunta, David Farrington y yo decidimos emprender un estudio masivo sobre el estado del arte (y la ciencia) de la elaboración de perfiles de delincuentes. Para hacer esto, investigamos minuciosamente cada libro, estudio, informe, capítulo y artículo de revista escrito sobre perfiles de delincuentes en las cuatro décadas entre 1976 y 2016. ¡Encontramos un total de 426 publicaciones! Luego leímos y codificamos cada uno para responder, por primera vez, qué perfiles se desarrollaron, cómo, por quién y qué tan precisos son realmente los perfiles. Los resultados de este estudio, publicado en la edición de diciembre de 2018 de Psychological Bulletin, fueron bastante intrigantes.

Contrariamente a la creencia popular, la mayor parte del trabajo sobre la elaboración de perfiles criminales no ha sido realizado por miembros de la conocida unidad de ciencias del comportamiento del FBI. De hecho, solo el 7% de todas las publicaciones de elaboración de perfiles fueron escritas por agentes especiales y perfiladores del FBI. La mayoría de los “perfiladores” son de hecho psicólogos (43%) o criminólogos (17%) y la mayoría de las publicaciones sobre perfilado de delincuentes han aparecido en la última década, entre 2006 y 2016. Ninguna de ellas no fue redactada por perfiladores o agentes especiales del FBI. .

Al observar cómo estos autores desarrollaron sus perfiles, quedó claro que había una gran brecha. Algunos perfiladores han utilizado un proceso científico que implica el análisis estadístico de datos sobre delitos y delincuentes responsables. Otros utilizaron un proceso más clínico en el que los perfiles se desarrollaron utilizando lo que los perfiladores del FBI describieron como «experiencia, intuición y conjeturas informadas». De hecho, nuestro estudio encontró que más de la mitad de las publicaciones de elaboración de perfiles no utilizaron ningún análisis estadístico, mientras que poco más de una cuarta parte utilizó estadísticas y datos avanzados para desarrollar sus perfiles de delincuentes.

Entonces, ¿cómo afecta esta variación en los antecedentes y los métodos utilizados para desarrollar perfiles la precisión de la elaboración de perfiles? Si bien muy pocos estudios (dos, para ser exactos) han medido el impacto de la elaboración de perfiles de infractores en el campo, varios estudios han examinado la precisión de la elaboración de perfiles por otros métodos.

Por ejemplo, Anthony Pinizzotto pidió a la policía que evaluara los 192 perfiles creados por el FBI entre 1971 y 1981. La policía dijo que solo el 17% de los perfiles ayudaron directamente a identificar a un sospechoso, pero el 17% estimó que los perfiles «no eran de ninguna ayuda. . » En un estudio similar en el Reino Unido, el 83% de los agentes de policía sintieron que los perfiles que recibieron fueron útiles desde el punto de vista operativo, pero solo el 14% ayudó a resolver el caso. En Canadá, el 40% de los 51 oficiales encuestados que recibieron perfiles de delincuentes dijeron que un perfil ayudó directamente a resolver un caso.

Los resultados del famoso estudio “Coals to Newcastle” revelaron que las predicciones hechas por los perfiladores eran correctas aproximadamente el 66% de las veces. Sin embargo, los perfiles llevaron a un arresto en solo 5 de los 184 casos. En otras palabras, la tasa de éxito fue solo del 2,7% cuando los perfiles se aplicaron en el campo. Pero, ¿cuántos delitos se habrían resuelto si la policía no hubiera utilizado los perfiles?

Para ayudar a responder a esta pregunta, realizamos el primer experimento científico sobre el efecto de los perfiles utilizados en las investigaciones policiales activas. Para ello, capacitamos a un departamento de policía para que utilizara nuevos perfiles estadísticos en sus encuestas, mientras que tres departamentos vecinos continuaron con sus técnicas policiales estándar. Un año después, comparamos los resultados.

Nuestra experiencia ha demostrado que el servicio policial que usa perfiles resolvió más de un 260% más delitos en comparación con los servicios que no usaban perfiles. Este experimento proporciona la mejor evidencia empírica de los efectos reales de la elaboración de perfiles y es bastante positivo. Sin embargo, los resultados se basaron en perfiles generados estadísticamente y pueden diferir para los perfiles desarrollados utilizando métodos estadísticos menos sólidos.

Si bien queda mucho por hacer para comprender completamente el impacto real de la elaboración de perfiles de delincuentes en los casos no resueltos, ahora estamos un paso más cerca de responder a la pregunta icónica del Dr. Campbell: ¿son mejores los perfiladores que un barman para predecir el comportamiento humano?

Aunque los resultados son mixtos, parece que los perfiles generados estadísticamente tienen más probabilidades de dar lugar a resultados positivos que los perfiles creados utilizando únicamente métodos clínicos subjetivos. Espero que el campo continúe en la trayectoria actual y transforme lo que algunos han llamado «pseudociencia» en una disciplina dinámica basada en la evidencia utilizada para ayudar a la policía a comprender mejor el comportamiento delictivo y hacer del mundo un lugar más seguro.

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