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El gris peri-acueductal se localiza en el tronco encefálico, una parte preservada durante la evolución de nuestro llamado “cerebro reptil” ubicado muy por debajo de la materia gris de la corteza cerebral, coloquialmente llamada nuestra “capucha de pensamiento”. Esta ilustración destaca todo el tronco encefálico.

Fuente: mkfilm / Shutterstock

La espiritualidad y la religiosidad pueden estar relacionadas con los circuitos neuronales en la región periacueductal gris (PAG) del tallo cerebral, según un nuevo estudio (Ferguson et al., 2021).

“Nuestros resultados sugieren que la espiritualidad y la religiosidad tienen sus raíces en una dinámica neurobiológica fundamental y están profundamente arraigadas en nuestro tejido neurológico”, dijo el autor principal Michael Ferguson en un comunicado de prensa del 1 de julio. «Nos sorprendió descubrir que este circuito cerebral para la espiritualidad se centra en una de las estructuras cerebrales mejor conservadas de la evolución».

Ferguson y col. utilizaron una técnica llamada «mapeo de la red de lesiones» para determinar si podían o no identificar un circuito neuronal para la espiritualidad y la religiosidad en 193 pacientes con daño cerebral. Esta técnica se aplicó a dos conjuntos de datos de lesiones cerebrales (N1 = 88; N2 = 105) «para probar si las ubicaciones de las lesiones asociadas con creencias espirituales y religiosas coinciden con un circuito cerebral humano específico».

«Encontramos que el daño cerebral asociado con la espiritualidad autoinformada corresponde a un circuito cerebral centrado en el gris periacueductal», explican los autores en su resumen. “La intersección de las ubicaciones de las lesiones con este mismo circuito alineado con la religiosidad autoinformada en un conjunto de datos independiente, así como informes anteriores sobre lesiones asociadas con la hiperreligiosidad. «

Con base en estos resultados, Ferguson et al. concluir: «[Our] Los resultados sugieren que la espiritualidad y la religiosidad corresponden a un circuito cerebral común centrado en el gris periacueductal, una región del tronco cerebral previamente involucrada en el condicionamiento del miedo, la modulación del dolor y el comportamiento altruista. «

La hiperreligiosidad o la falta de espiritualidad se asigna a diferentes nodos PAG

El primer conjunto de datos incluyó a 88 pacientes de neurocirugía que se sometieron a cirugía cerebral para extirpar lesiones ampliamente distribuidas por todo el cerebro. También respondieron preguntas sobre la “aceptación espiritual” antes y después de la cirugía.

El segundo conjunto de datos incluyó a 105 veteranos con lesiones cerebrales traumáticas de la Guerra de Vietnam. Estos pacientes respondieron a las encuestas con preguntas sobre su religiosidad (p. Ej., «¿Se considera una persona religiosa? ¿Sí o no?»).

Utilizando el mapeo de la red de lesiones, el equipo de BWH descubrió que la espiritualidad o religiosidad autoinformada se correspondía directamente con circuitos cerebrales específicos centrados en el PAG. Curiosamente, este circuito PAG incluye nodos «positivos» y «negativos». Casi como un interruptor de «encendido / apagado», el daño cerebral que interrumpió nodos específicos pareció aumentar o disminuir las creencias religiosas y espirituales autoinformadas.

Una revisión de la literatura existente realizada por los investigadores también descubrió «varios informes de casos de pacientes que se volvieron hiperreligiosos después de sufrir un daño cerebral que afectaba los nodos negativos del cerebro». [PAG] circuito. ”Por el contrario, las legiones que interrumpieron otros nodos en la región PAG del tronco del encéfalo parecieron disminuir la espiritualidad y la religiosidad.

¿Existe un “punto divino” único y localizado en el cerebro humano? Probablemente no.

Un estudio anterior (Johnstone et al., 2012) en pacientes con lesión cerebral realizado por investigadores de la Universidad de Missouri-Columbia pudo replicar estudios anteriores de esta época que sugerían «que un circuito frontal-parietal está vinculado a experiencias espirituales y religiosas». Los autores también plantearon la hipótesis de que «la disminución de la atención a uno mismo (es decir, el altruismo), junto con la disminución de la función del lóbulo parietal derecho (RPL), sirve como la base principal de la trascendencia neuropsicológica a la espiritual.

Hace unos diez años, Johnstone et al. escribió: «El aumento del funcionamiento del lóbulo frontal también parece estar relacionado con prácticas religiosas más frecuentes (y experiencias espirituales en menor medida)». Sin embargo, también señalaron que «el proceso / mecanismo neuropsicológico específico [of spiritual transcendence] sigue siendo incierto «.

“Hemos encontrado una base neuropsicológica para la espiritualidad, pero no está aislada en un área específica del cerebro”, dijo el primer autor Brick Johnstone en un comunicado de prensa de abril de 2012. “La espiritualidad es un concepto mucho más dinámico que usa muchos partes del cerebro. Algunas partes del cerebro desempeñan papeles más dominantes, pero todas trabajan juntas para facilitar las experiencias espirituales de las personas «.

En una publicación de blog de Psychology Today de agosto de 2012, Nigel Barber informó sobre este estudio. Concluyó que «las experiencias espirituales utilizan muchas partes diferentes del cerebro: el punto divino es funcional más que anatómico».

El «punto divino» puede tener raíces funcionales vinculadas a nuestro cerebro reptil

La evidencia acumulada sugiere que la conectividad funcional entre las regiones corticales del cerebro y las regiones subcorticales debajo de la corteza cerebral juega un papel previamente subestimado en la cognición de todo el cerebro. (Ver, «Mi búsqueda de décadas para decodificar un mapa cerebral original ‘Super 8′»).

Basado en mi continuo interés en la conectividad funcional cerebral y no cerebral, un aspecto fascinante de la última investigación (2021) sobre espiritualidad y religiosidad en la Facultad de Medicina de Harvard es la posibilidad de que las creencias hiperreligiosas o la falta de espiritualidad puedan estar relacionadas con las enfermedades neuronales. circuitos arraigados en las partes subcorticales «no pensantes» de nuestro cerebro reptil. Por supuesto, se necesita mucha más investigación para comprender mejor cómo están interconectadas todas estas redes neuronales.

En el reciente comunicado de prensa de BWH, Ferguson advierte de «sobreinterpretar» los hallazgos de su equipo y señala que los dos conjuntos de datos utilizados para su análisis no proporcionaron mucha información sobre la niñez y la educación infantil de diferentes pacientes, lo que influyó en la espiritualidad y religiosidad en la edad adulta.

Además, ambos conjuntos de datos solo incluyeron pacientes de culturas predominantemente cristianas. En el futuro, en un esfuerzo por comprender mejor la posibilidad de generalizar sus últimos hallazgos, los investigadores de Brigham están de acuerdo en que «deberían replicar su estudio en muchos entornos».

Pronto, Ferguson también está interesado en investigar si sus hallazgos recientes relacionados con los circuitos neuronales PAG relacionados con la espiritualidad y la religiosidad podrían tener aplicaciones clínicas.

«Es sólo recientemente que la medicina y la espiritualidad se han separado la una de la otra. Parece haber una unión duradera entre la curación y la espiritualidad en todas las culturas y civilizaciones», concluyó Ferguson. «Estoy interesado en la medida en que nuestra comprensión de los circuitos cerebrales podría ayudar a formular preguntas científicamente sólidas y clínicamente traducibles sobre cómo la curación y la espiritualidad pueden informarse mutuamente».

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