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Es el comienzo del semestre y estamos hablando del cerebro en mi clase de introducción a la psicología. “Después de todo, el cerebro produce la mente”, les digo a mis alumnos. «Entonces, si queremos comprender la mente, primero debemos comprender el cerebro». La clase sonríe, asiente y toma lo que digo al pie de la letra. Pero entonces, estos son estudiantes de primer año ingenuos.

De hecho, rara vez nos referiremos al cerebro más adelante en el semestre. Cubriremos toda la gama de temas en psicología: comportamiento, emociones, cognición, desarrollo, influencia social, personalidad, inteligencia, incluso el comportamiento anormal y cómo tratarlo. Pero en ninguna de estas áreas tenemos realmente una idea clara de cómo está involucrado el cerebro.

Con el desarrollo de técnicas de imágenes cerebrales como la resonancia magnética funcional en las últimas décadas, ciertamente sabemos mucho más sobre el cerebro hoy que antes. Aunque los científicos han estudiado el cerebro durante siglos, no fue hasta que pudieron verlo en acción que finalmente comenzaron a comprender cómo funciona.

“La mayor parte de lo que sabemos sobre cómo funciona el cerebro”, les digo a mis alumnos, “se ha aprendido durante su vida”. Y no exagero. Hay cosas que enseño regularmente ahora que ni siquiera se conocían cuando estaba en la universidad.

Como señalan Seth Schwartz y sus colegas en un artículo reciente en la revista American Psychologist, los tremendos avances en nuestro conocimiento de cómo funciona el cerebro han hecho de la neurociencia el campo dominante de la psicología. El número de artículos que contienen el término «neuro» en su título ha crecido exponencialmente durante las últimas décadas. Parte de la razón es que ahora es bastante difícil obtener fondos para un programa de investigación si no incluye al menos un estudio que utiliza tecnología de imágenes cerebrales.

Subiéndose al tren de la neurociencia, los departamentos de psicología de las principales universidades de todo el país han cambiado sus nombres para incluir las palabras de moda «Ciencia del cerebro» o «Neurociencia». En una encuesta informal de ofertas de trabajo en el APA Monitor, Schwartz y sus colegas encontraron que aproximadamente la mitad incluía «neurociencia» o un término relacionado en la descripción del trabajo. Parece que la neurociencia es el futuro de la psicología.

Pero que es exactamente? El problema es que, a diferencia de las ciencias naturales, la psicología no tiene una gran teoría unificadora (o GUT) que una todo el asunto. La lista de temas que incluye la psicología es extensa, pero no está realmente claro qué tienen todos en común.

El atractivo de la neurociencia es que finalmente puede darle a la psicología un GUT. Esto se debe a que la neurociencia se basa en la premisa de que todos los procesos psicológicos pueden explicarse en última instancia en términos de procesos cerebrales. Esta nueva esperanza para la psicología ha dado lugar a un verdadero neuro-zoológico, ya que cada subdisciplina tiene ahora su propio neuro-doppelgänger.

Ahora tenemos neurociencia del desarrollo, neurociencia afectiva, neurociencia clínica e incluso neurociencia social. Cualquiera que sea el sabor de la psicología que prefiera, siempre puede espolvorear un poco de neurociencia por encima. Aquellos de la generación emergente de psicólogos que todavía están en la escuela de posgrado tendrán dificultades para ser contratados o asegurar fondos a menos que sepan cómo hacer que los sujetos pasen por resonancias magnéticas.

Pero, ¿es cierto que todos los procesos psicológicos pueden, en última instancia, reducirse a funciones cerebrales? Como señalan Schwartz y sus colegas, todo depende del tipo de reduccionismo al que se suscriba.

La posición del reduccionismo constitutivo afirma que la actividad cerebral produce todos los procesos mentales. En otras palabras, la mente es un producto del cerebro, en lugar de ser una entidad separada, como un alma. Existe un gran consenso dentro de la psicología experimental de que esta es la posición correcta con respecto al problema mente-cuerpo.

Sin embargo, existe una gran diferencia entre afirmar que la mente es un producto del cerebro y afirmar que la mente no es más que una actividad cerebral. Esta segunda posición se llama reduccionismo eliminatorio. Los neurocientíficos que adoptan esta posición creen que nuestra comprensión del cerebro eventualmente será tan completa que todas las demás teorías psicológicas se volverán redundantes.

Imagine un escáner cerebral tan preciso que podría leer cada pensamiento que su cerebro produce en tiempo real. Entonces, el psicólogo detrás del escáner sabría exactamente lo que está pensando mientras lo está pensando, y tal vez incluso antes de que sea plenamente consciente de esta línea de pensamiento. Si el reduccionismo eliminatorio es cierto, todo lo que necesitamos saber para explicar el comportamiento humano es un conocimiento completo de los estados cerebrales.

Tal escenario puede parecer aterrador, pero Schwartz y sus colegas son escépticos sobre su eventualidad. Aunque están de acuerdo en que el cerebro produce la mente, no creen que la mente pueda reducirse al cerebro. Esto se debe a un fenómeno conocido como emergencia, que se observa ampliamente en el mundo físico.

El ejemplo clásico de emergencia es el agua, que es una combinación química de hidrógeno y oxígeno. Nada en las cualidades de estos dos gases permite predecir de antemano que se combinarían químicamente para formar un líquido. Por el contrario, el agua líquida surge de la reacción química de estos dos gases.

Los ejemplos de emergencia abundan en el mundo natural. Incluso en las primeras décadas del siglo XX, algunos biólogos todavía creían en una «fuerza vital» que animaba a todos los seres vivos. Pero ahora sabemos que tal fuerza no existe. Una célula es solo una bolsa de sustancias químicas, ninguna de las cuales está viva, pero a través de las complejas interacciones de estas sustancias químicas sin vida, surge la vida.

Lo mismo ocurre con la relación cerebro-mente. Ni una sola de los cien mil millones de neuronas que componen su cerebro es consciente. Y, sin embargo, a través de los complejos intercambios de señales químicas y eléctricas dentro de las vastas redes creadas por estas neuronas, surge la conciencia.

Schwartz y sus colegas también advierten contra lo que ellos llaman «neuroseducción», que es la tendencia a aceptar afirmaciones cuestionables cuando se enmarcan en términos de neurociencia. En un estudio, los estudiantes universitarios encontraron que los informes lógicamente defectuosos de los hallazgos de la investigación eran más convincentes cuando se incluía la frase «muestran escáneres cerebrales». Asimismo, Lumosity ha ganado más de 70 millones de suscriptores con sus llamados “juegos de entrenamiento cerebral” “basados ​​en la neurociencia”. Es decir, hasta que la FTC declare a la empresa culpable de publicidad engañosa y le imponga una fuerte multa.

Los propios neurocientíficos no se dejan conquistar tan fácilmente. Entienden que los estudios de escaneo cerebral solo muestran correlaciones entre los estados cerebrales y los estados mentales. Como mis alumnos aprenderán la próxima semana en el capítulo sobre métodos de investigación, la correlación NO implica causalidad. Y la correlación ciertamente no significa que una variable sea reducible a otra.

En las primeras décadas del siglo XXI, la neurociencia era una psicología «sexy». Pero Schwartz y sus colegas señalan que ya nos han conquistado. A principios del siglo XX, Freud y sus amigos presentaron al psicoanálisis como la teoría última de la mente humana. Unas décadas más tarde, John Watson y BF Skinner promovieron el conductismo radical como el camino ilustrado hacia una psicología verdaderamente científica. Cada uno ha tenido su apogeo, pero ninguno ha unificado el reino.

Hoy, psicoanálisis y conductismo son solo dos platos para degustar en el surtido de cien platos que llamamos psicología. En las próximas décadas, descubriremos si la neurociencia es solo otro plato sabroso en la mesa, o si es el único elemento del menú.

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