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El ritual Thaipusam kavadi se lleva a cabo en honor al dios hindú Murugan

Fuente: Dimitris Xygalatas

En las tierras altas de África oriental, cada año se lleva a cabo un extraño ritual. Al final de la temporada de lluvias, los grupos de pájaros viudos de Jackson comienzan a congregarse en los pastizales. Los machos limpian parches de vegetación para construir pistas de baile improvisadas mientras las hembras se reúnen para mirar como jueces en un concurso de talentos. Luego, los concursantes comienzan a saltar hacia arriba y hacia abajo lo más alto que pueden, intentando superarse unos a otros. El premio es muy codiciado: si logran impresionar a una hembra, conseguirán aparearse con ella.

Jayanth Sharma, Creative Commons

Un pájaro viudo de Jackson macho tratando de impresionar a una hembra

Fuente: Jayanth Sharma, Creative Commons

Los ecologistas del comportamiento han descubierto que las aves hembras basan sus elecciones en dos criterios principales: la longitud de la cola del macho y la intensidad de su baile. Ambos proporcionan pistas importantes sobre su estado físico. Los pájaros viudos machos tienen colas varias veces la longitud de su cuerpo, que son calóricamente costosas de cultivar y mantener. Una cola larga es, por tanto, un signo de salud y vigor. Del mismo modo, saltar con fuerza durante largos períodos de tiempo demuestra fuerza y ​​resistencia. Esto se conoce como señalización costosa: los rasgos y comportamientos que parecen derrochadores pueden ser la forma en que un organismo anuncia sus cualidades.

Costos y beneficios

Los antropólogos han notado que los rituales humanos pueden funcionar de manera similar. Las personas a menudo gastan grandes cantidades de tiempo, esfuerzo y recursos para participar en ceremonias públicas que no tienen utilidad aparente. Al asumir estos costos, están mostrando adhesión a las normas, creencias y valores de su grupo. Un miembro no comprometido de un grupo religioso no pasaría miles de horas memorizando escrituras sagradas. Los que lo hacen deben ser verdaderamente devotos. Y un manipulador de serpientes no arriesgaría su vida ni sus extremidades bailando con una serpiente de cascabel a menos que realmente creyera que tiene protección divina.

De hecho, la investigación muestra que el mensaje llega. Aquellos que invierten más en la práctica de rituales religiosos son percibidos por sus pares como más comprometidos con su religión y con su comunidad. De esta forma, los artistas pueden elevar su estatus y forjar más conexiones sociales, y el grupo puede identificar a los miembros más leales. Es un ganar-ganar.

Aunque una gran cantidad de investigación ha examinado la relación entre el ritual y el estatus social, una de las funciones clave del ritual en la naturaleza, a saber, su papel en el apareamiento, ha recibido poca atención. ¿Podrían los rituales humanos, como los de muchas aves, ayudar a señalar su valor de pareja?

En un estudio reciente publicado en la revista Current Research in Ecological and Social Psychology, nos propusimos responder a esta pregunta.

Emparejamiento ritual

El estudio se llevó a cabo en la isla de Mauricio en el Océano Índico, donde los grupos hindúes locales practican una mezcla de ceremonias que van desde monótonas oraciones diarias hasta festivales anuales extravagantes y, a menudo, dolorosos, como caminatas sobre fuego y perforaciones corporales.

Tomamos fotos de jóvenes locales y las usamos para crear perfiles de citas. Luego mostramos esos perfiles a las mujeres jóvenes, así como a los padres, y les pedimos que eligieran a las que consideraban más deseables como posibles parejas para ellas o para sus hijas. Cada hombre fue evaluado como posible cita, así como material potencial para el matrimonio.

Los perfiles contenían información de fondo que incluía los hábitos rituales de los candidatos. En una condición, sugieren que el hombre en cuestión asistió a rituales públicos en el templo local; en otra condición, le sugirieron específicamente que realizara el Thaipusam Kavadi, un ritual doloroso que consiste en ser atravesado con agujas y pinchos; y en una condición de control, no hubo mención de ritual.

  Dimitris Xygalatas

Los participantes en el kavadi soportan numerosas perforaciones y otras dificultades.

Fuente: Dimitris Xygalatas

Descubrimos que participar en rituales públicos aumentaba en gran medida el valor de apareamiento de los hombres: los hombres que realizaban cualquier tipo de ritual tenían el doble de probabilidades de ser los mejores elegidos. Pero los padres y las hijas tenían diferentes prioridades: para las jóvenes, cuando se trataba de citas a corto plazo, el ritual no tenía mucha influencia en sus elecciones. Pero cuando se trataba de matrimonio, aumentaba las posibilidades de que un hombre fuera elegido.

Los padres, por otro lado, estaban interesados ​​en los compromisos rituales de cualquiera que pudiera relacionarse con sus hijas, sin importar en qué capacidad. Y, para ellos, cuanto más costoso sea el ritual, mejor: aquellos que participaron en la dolorosa ceremonia tenían hasta cinco veces más probabilidades de ser elegidos.

Las preferencias de los padres son importantes porque, a lo largo de la historia, los parientes cercanos han ejercido una gran influencia sobre las opciones reproductivas de los jóvenes al investigar, vetar o incluso imponer parejas matrimoniales. En la mayor parte del mundo, todavía lo hacen. Al atraer tanto a socios potenciales como a posibles suegros, estos rituales parecen matar dos pájaros de un tiro.

Al igual que los rituales aviares evolucionaron para señalar cualidades de apareamiento deseables, los rituales culturales también pueden haber sido producto de la selección, lo que permitió a los humanos obtener una ventaja en el juego de apareamiento al mostrar atributos socialmente deseables.

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