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¿Es el cuidado infantil no parental malo para los niños? La ciencia del desarrollo se ha enfrentado a esta cuestión durante décadas sin llegar a una conclusión. Pero los estudios conducen continuamente a resultados inconsistentes y contradictorios.

Por ejemplo, los estudios han relacionado la guardería con los problemas de comportamiento de los niños, no han podido encontrar un vínculo o han descubierto que la guardería está relacionada con una reducción de estos problemas. En lo que respecta al desarrollo cognitivo, los estudios han encontrado efectos negativos, sin asociación significativa y efectos positivos en el cuidado infantil. Las investigaciones han demostrado que las guarderías no afectan la calidad de las relaciones entre padres e hijos, que los efectos secundarios son débiles y transitorios o intermitentes. El cuidado de la primera infancia se ha relacionado tanto con los problemas de los padres como con las mejoras en las interacciones de los padres.

A los científicos les gusta pensar que pueden proporcionar respuestas útiles a preguntas sociales urgentes, pero la verdad es que algunas preguntas simplemente no pueden ser respondidas definitivamente por la ciencia. Quizás uno de ellos sea la cuestión de los efectos de la guardería.

Primero, como científicos sociales que estudian una institución social, los investigadores de cuidado infantil enfrentan desafíos inherentes. El cambio social, que a menudo es rápido e impredecible, trabaja para cambiar continuamente el terreno que estudian los investigadores del cuidado infantil. Es posible que los resultados que eran válidos hace 5, 10 o 20 años ya no sean válidos hoy. De esta manera, la investigación científica a menudo juega un juego perdedor de «ponerse al día» con la sociedad, como esos pintores legendarios del puente Golden Gate que, cuando se completan, deben comenzar inmediatamente a pintar el puente nuevamente.

En segundo lugar, el problema del cuidado infantil existe en un contexto sociopolítico particular: un vórtice de ideales, temores, mitos y expectativas sociales y parentales conflictivos y cambiantes. La forma en que se enmarcan los resultados de la investigación probablemente refleje y dé forma al significado y las implicaciones de los datos para los padres, los responsables políticos y los niños.

Por ejemplo, la investigación encontró que los niños que pasaron un promedio de más de 45 horas por semana en la guardería durante los primeros 54 meses obtuvieron alrededor de 3 puntos por encima del promedio en una medida de problemas de conducta. Este resultado podría presentarse como un efecto negativo y preocupante de la guardería. Pero también podría verse desde un punto de vista positivo, como prueba de la extraordinaria capacidad de recuperación de los bebés.

Resulta que la ciencia no tiene un derecho intrínsecamente superior sobre cómo deben enmarcarse sus hallazgos. De hecho, siempre hay conflictos sobre cómo presentar y visualizar los hallazgos científicos; en el mundo real, los padres y los responsables de la formulación de políticas aplican sus propios esquemas interpretativos idiosincrásicos al tratar de atribuir un significado claro a los resultados de la investigación ambiguos y matizados. Entonces, la respuesta a la pregunta: «¿La guardería es mala para los niños?» depende en gran medida de cómo los diferentes científicos, padres y responsables políticos definan el concepto de «malo para los niños». En este contexto, es imposible llegar a un consenso sobre este tema, tanto dentro como entre cada uno de los grupos mencionados.

Varias limitaciones metodológicas particulares también dificultan la respuesta a la pregunta básica sobre las guarderías. La investigación sobre el cuidado infantil no puede basarse en la experimentación real, ya que la asignación aleatoria de niños a diferentes condiciones de desarrollo, familia y cuidado es poco ética e inverosímil. En ausencia de experimentación pura, los investigadores de las guarderías se basan en gran medida en concepciones correlacionales. La correlación, como cualquier estudiante de primer año debe saber, no implica causalidad. El hecho de que te despiertes con dolor de cabeza cada vez que te duermas con los zapatos puestos no significa que los zapatos te hayan causado el dolor de cabeza (es el alcohol el que causa ambos).

Otra dificultad para traducir los resultados de la investigación sobre el cuidado infantil en un mensaje coherente para los consumidores se relaciona con la cuestión de la «importancia estadística». «Importancia», como se usa en la investigación, es un término estadístico que denota confianza en que los resultados no se deben al azar. El hecho de que algo no sucedió por accidente no necesariamente lo hace importante. No es fácil saber representar, ni siquiera imaginar, un “hallazgo significativo” en cuanto a su impacto real en la infancia y la sociedad.

El cálculo se vuelve aún más problemático cuando tenemos que considerar varios determinantes de diversa importancia que pueden interactuar de formas desconocidas y variables a lo largo del tiempo. Por ejemplo, ¿los niños que tienen niveles más altos de cortisol en la guardería (un signo de estrés) se beneficiarán más adelante en la vida de la mayor prosperidad de sus padres que trabajan? ¿Qué nivel de malestar infantil estamos dispuestos a tolerar como cultura en nombre de la plena participación de las mujeres en la sociedad?

El hecho de que la investigación sobre el cuidado infantil no responda a su propia pregunta fundamental no ha disuadido a los investigadores del cuidado infantil de buscar una voz en la arena política. De hecho, las investigaciones y los informes se llevan a cabo regularmente con miras a la política y las políticas. Esto suele ser evidente en la presentación de la investigación en sí.

Por ejemplo, cuando surgen resultados de estudios importantes que destacan los efectos potencialmente negativos del cuidado infantil, tienden a extenderse a los medios de comunicación y, por lo tanto, se presentan con una gran cantidad de reserva y precaución. Por otro lado, cuando surgen resultados positivos con respecto al cuidado infantil, ese equilibrio no es necesario; no se plantea ninguna preocupación por el sufrimiento de los niños criados en casa.

Además, los responsables de la formulación de políticas suelen mostrarse ambivalentes acerca de la investigación científica. Los objetivos de la política y la ciencia no siempre son compatibles. La ciencia (al menos idealmente) sostiene la «verdad» basada en la «evidencia empírica» ​​como su valor central. Los políticos buscan ganar votos, lo que a menudo depende de la emoción y la percepción más que de los simples hechos. Además, cuando los científicos formulan recomendaciones de políticas, la mayoría de las veces operan fuera de su área de especialización. Si se adhieren al lenguaje y la sensibilidad de la ciencia, los legisladores pueden verlos con exasperación. Por otro lado, los científicos que injertan lenguaje político, sensibilidad y ambición en su ciencia corren el riesgo de perder su credibilidad científica.

El punto es que los hallazgos científicos en la investigación sobre el cuidado infantil rara vez se prestan de manera clara e inequívoca a una solución política. El cuidado infantil no parental en los Estados Unidos es un tema controvertido, ya que el ideal cultural todavía favorece fuertemente el cuidado materno de los bebés y los niños pequeños. Por lo tanto, en términos de política y asignación de recursos, el tema de la guardería no se formula como una elección entre dos opciones equivalentes de guardería. Los malos padres siempre tienen más voz en sus hijos que los buenos tutores. Como señaló la investigadora Sandra Scarr, cuando a los niños en el centro de cuidado infantil no les está yendo tan bien, el cuidado infantil se denomina factor de riesgo. Sin embargo, los resultados que muestran que los niños en las guarderías superan a los niños criados en casa no llevan a que el cuidado de los padres se califique como un “factor de riesgo”.

Como mínimo, la investigación sobre los efectos del cuidado infantil ha demostrado la complejidad de los vínculos entre la experiencia y el desarrollo. Dada esta complejidad, es claramente más correcto referirse a varias preguntas sobre la guardería en lugar de una sola pregunta «grande». Si algo nos ha mostrado la investigación es que el comportamiento del fenómeno en estudio dependerá en gran medida de cómo se definan, midan y analicen el «fenómeno» y el «comportamiento». Los diferentes tipos de niños experimentan diferentes tipos de efectos en diferentes tipos de entornos, en diferentes momentos y en diferentes contextos.

En resumen, a pesar de su ambición, la literatura sobre guarderías no puede resolver la cuestión de si las guarderías son buenas o malas para los niños. Por lo tanto, la ecuación de decisión, incluso para los consumidores más conocedores de la investigación, sigue siendo perpetuamente personal.

Este artículo se basa en un artículo publicado en Early Childhood Research Quarterly en 2006, titulado «Los efectos de la guardería: preguntas persistentes, respuestas esquivas».

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