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El llanto infantil es el único medio de comunicación entre el bebé y los padres, provocando un comportamiento de crianza protector y afectuoso. Pero también puede ser una fuente de estrés para los padres, agotamiento, falta de sueño y depresión si el llanto es inconsolable. Por lo tanto, muchos padres recurren a técnicas conductuales para controlar el llanto infantil, que pueden incluir diferentes formas de dejar que su bebé ‘llore’.

Sin embargo, los investigadores, los médicos y los padres han debatido durante mucho tiempo si los padres deben dejar que su bebé ‘llore’. ¿El ‘llorar’ causa un daño duradero al bebé?

Antes de evaluar los resultados de la investigación, primero consideremos qué significa el término ‘llorar’.

¿Qué significa ‘llorar’?

Fuente: ANTONI SHKRABA/Pexels

Producciones RODNAE/Pexels

Fuente: RODNAE Producciones/Pexels

Existen diferentes versiones de las técnicas de extinción del llanto, como eliminar por completo las respuestas de los padres (extinción no modificada) o más gradualmente (extinción gradual) al aumentar el tiempo que se deja llorar al bebé en pequeños incrementos.

Para los padres que se sienten incómodos dejando a su bebé solo en una habitación para que llore, existen otras versiones, como ‘acampar’, donde los padres se quedan en la misma habitación con su bebé pero no lo recogen.

El método de extinción no modificado generalmente no se recomienda y es muy difícil de implementar. Muchos padres utilizan versiones más leves, como la extinción gradual y la acampada, después de los cuatro meses de edad.

Varios estudios han demostrado que estas técnicas pueden ayudar a disminuir la duración del llanto y el despertar nocturno, así como el estrés, la fatiga y la depresión de los padres (Hall et al., 2015; Mindell et al., 2006; Price et al., 2012) .

A pesar de los beneficios, «llorar a gritos» suena como un enfoque de crianza muy duro, y podría ser estresante de implementar. Como era de esperar, hay muchas afirmaciones sobre los daños potenciales de «llorar», como el apego inseguro entre los padres y los bebés, el aumento del estrés en los bebés y los problemas emocionales duraderos.

Estas afirmaciones parecen plausibles desde un punto de vista teórico, considerando la importancia de una crianza sensible y un apego seguro entre los padres y el niño en el desarrollo del bienestar emocional. Sin embargo, incluso hay afirmaciones sin fundamento de que provoca daño cerebral (ver Narvaez, 2011) que van mucho más allá de lo que la investigación ha demostrado hasta ahora.

Aunque el punto de vista crítico sobre ‘llorar’ es comprensible, es importante evaluar primero la evidencia antes de sacar conclusiones.

¿Es ‘llorar’ perjudicial para la formación de un vínculo seguro entre padres e hijos?

La teoría del apego sugiere que las respuestas prontas de los padres a las necesidades del bebé son esenciales para formar una relación de buena calidad entre el bebé y los padres. El llanto infantil se considera un comportamiento social que obliga a los padres a responder a su bebé y, por lo tanto, se considera un precursor del apego seguro entre el bebé y los padres.

Desde el punto de vista de la teoría del apego, si los padres ignoran el llanto de su bebé, esto podría perjudicar el desarrollo de una relación segura entre ellos y su bebé.

Hubo apoyo preliminar para esta afirmación de un pequeño estudio naturalista (Bell & Ainsworth, 1972). Los investigadores realizaron observaciones en el hogar durante cada uno de los cuatro trimestres del primer año del bebé durante aproximadamente cuatro horas por visita. Descubrieron que dejar que el bebé ‘llorara’ aumentaba la frecuencia y la duración del llanto (Bell & Ainsworth, 1972) y se asociaba con apego inseguro entre el bebé y la madre a los 12 meses (Ainsworth et al., 1978).

Sin embargo, estos hallazgos fueron criticados por el pequeño tamaño de la muestra de solo 26 familias y el enfoque analítico simplista basado en correlaciones sin considerar la posible influencia de otras variables como el nivel de educación de los padres (Gewirtz & Boyd, 1977).

Posteriormente, se realizaron tres estudios de replicación: un estudio de 50 díadas madre-hijo en una muestra holandesa (van Ijzendoorn & Hubbard, 2000), nuestro estudio de 178 díadas madre-hijo en una muestra británica (Bilgin & Wolke, 2020) y un estudio canadiense de 137 díadas de madre e hijo (Giesbrecht et al., 2020).

Ninguno de esos estudios encontró una asociación significativa entre dejar que un bebé ‘llore’ y el apego inseguro entre el bebé y la madre, lo que pone en duda la generalización de los hallazgos de Ainsworth. Sin embargo, todavía hay pocos estudios sobre este tema en general, y se necesitan más estudios longitudinales.

Sunvani Hoang/Pexel

Fuente: Sunvani Hoang/Pexels

¿’Llorar’ aumenta los niveles de estrés del bebé?

Además del apego inseguro entre los padres y el bebé, se ha argumentado que dejar que un bebé llore aumentaría los niveles de estrés del bebé. Este argumento se basa en el estudio de Middlemiss (2012), que investigó los niveles de cortisol (una hormona del estrés) en 25 madres y bebés durante un programa de entrenamiento del sueño en una residencia en un hospital. Durante este programa de cinco días, los padres no respondieron al llanto nocturno de su bebé.

No hubo un aumento significativo en los niveles de cortisol infantil durante los primeros tres días del programa de entrenamiento del sueño. Sin embargo, los niveles de cortisol de las madres disminuyeron al tercer día. Los autores sugirieron que esto reveló un problema con la técnica de «llorar» porque resultó en una asincronía entre los niveles de cortisol del bebé y de la madre.

Este hallazgo fue malinterpretado en los medios, sugiriendo que ‘llorar’ causa estrés a los bebés. Sin embargo, en realidad no hubo influencia en los niveles de estrés del bebé ni en los beneficios de la reducción de los niveles de la hormona del estrés para las madres.

Además de esta mala interpretación, este estudio tuvo limitaciones como no informar los niveles iniciales de cortisol y no informar los hallazgos más allá de los tres días.

¿Hay alguna evidencia de resultados dañinos más allá de la infancia?

La teoría del apego sugiere que los bebés internalizarán las experiencias disruptivas tempranas con sus cuidadores y esas experiencias tendrán una influencia negativa duradera en su funcionamiento psicosocial y desarrollo emocional a lo largo de sus vidas (Fearon et al., 2010; Madigan et al., 2016). Por lo tanto, es plausible que «llorar» pueda tener influencias negativas duraderas en el desarrollo emocional y conductual de los niños. Sin embargo, la investigación sobre los resultados a largo plazo de «llorar a gritos» es muy limitada.

Solo un estudio ha investigado los resultados más allá de la infancia hasta el momento. En ese ensayo de control aleatorizado (Price et al. 2012), el aumento gradual del tiempo de espera antes de responder al llanto del bebé se asoció con una disminución en la duración del llanto y el despertar nocturno sin tener efectos nocivos en el desarrollo emocional y conductual del bebé ni en los niveles de estrés. (es decir, cortisol diurno) cinco años después.

Este estudio parece sugerir que no hay efectos duraderos en el desarrollo emocional y conductual del bebé. Sin embargo, es importante señalar que el estudio tuvo varios problemas metodológicos, como una alta tasa de rechazo de los padres para el grupo de tratamiento.

Además, los padres del grupo de tratamiento conocían el tratamiento (es decir, los padres no estaban cegados). Esto podría influir en el comportamiento de los padres durante la intervención, así como en sus respuestas a las medidas de resultado, como la medición de los problemas emocionales y conductuales de sus hijos.

Para concluir

A pesar de las fuertes afirmaciones, solo se realizó un número limitado de estudios sobre los posibles resultados dañinos de dejar que un bebé ‘llore’. Dado que estos estudios tuvieron varios problemas metodológicos, el argumento de que «llorar» conduce a un daño a largo plazo no es posible afirmar o refutar todavía.

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