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Mi madre, que tenía una licenciatura en trabajo social pero decidió dejar la profesión, pasaba parte del día al servicio. Siempre había alguien en quien pensaba, más allá de nuestra familia. Amaba y admiraba eso de ella.

También dijo: “Ninguna buena acción queda impune.

Hasta donde yo sé, lo decía de una manera general, casi supersticiosa. Tu buena acción podría llevarte a una situación triste o abrumadora. Tiene sentido. Pero también parecía querer decir que el universo te castigaría, que ocurriría algún otro evento, solo relacionado lejanamente, que te lastimaría.

Al crecer, no entendía que cuando la mayoría de la gente decía «ninguna buena acción queda impune», se refería a que el castigo vendría directamente del destinatario de la buena acción.

Aquí, en Psychology Today, verá referencias a una gran cantidad de investigaciones que afirman que ayudar a otros, en grandes y pequeñas formas, es un camino hacia la felicidad y el éxito. Si se siente aislado, conviértase en un mejor oyente. Si la vida le parece sin sentido, ofrézcase como voluntario. Hacer buenas obras te da poder y desarrollas una espiral feliz en la que deseas hacer más buenas obras. Especialmente si haces cosas en las que eres bueno, serás más feliz. Los favores se pueden devolver con más favores y se sentirá socialmente conectado, lo cual es bueno para su felicidad y salud.

Y no menos importante, además de los beneficios para usted, en realidad puede ayudar a otros, lo que es una excelente manera de pasar su tiempo.

Pero ayudar a los demás también puede ser contraproducente.

Cuando tenía treinta años, consideré convertirme en trabajadora social. Mi madre se opuso categóricamente. Se puso furiosa: su hija estaba destinada a un trabajo mejor pagado y más exigente intelectualmente. Entonces, ella empezó a llorar.

Hoy tengo casi la edad de mi madre. Ella ya no está viva, así que estamos teniendo esta discusión, y en su lugar estoy escribiendo este blog.

Quiero decir, «Mamá, ¿qué te hicieron?» ¿Cómo te castigaron? Perdón.»

Porque ahora lo entiendo.

Se nota que fui castigado porque ayudé a personas que no querían ser ayudadas, o por las razones equivocadas, o eligieron las batallas equivocadas, o no mantuvieron mis límites, o me faltaron tacto, o no fueron capacitadas. Puedo culparme a mí mismo.

Pero creo que es verdad. A muchas personas no les gusta que las ayuden, y se retiran. Te pueden castigar. No todo el mundo, y no siempre, pero cuando duele y puedo identificar ese dolor específico.

Aquí un ejemplo. A través de un programa de mentores en mi trabajo, conocí durante tres años, dos veces al mes, a un estudiante de secundaria que luchaba arduamente por una vida mejor. Llamémosla Tina. Su madre soltera solía exigir que Tina hiciera todo el trabajo de la guardería en lugar de la tarea. Tina se escapó para vivir con su abuela. Quería ser la primera persona de su familia en ir a la universidad. Descubrimos exactamente qué calificaciones necesitaba lograr en cada clase para ingresar a la universidad más prestigiosa del sistema universitario público de Nueva York. Sus notas subieron. Tenía un novio que estaba teniendo problemas. Ella rompió con él. Solicitó ingreso a la universidad.

Un día, Tina vino a mi oficina y dijo: “Tengo una confesión. Escuché. No recuerdo sentirme crítico. Me sentí comprensivo. Me dijo algo vago sobre tener problemas con la ley. Sin embargo, no sonaba serio.

Luego, de la nada, no se presentó a nuestra próxima cita regular sin avisarme. ¿Estaba Tina en un verdadero problema? ¿Estaba en la cárcel? Ella no respondió a mis llamadas.

Me preocupé. También entendí que tal vez ella quería terminar la relación y no sabía cómo decírmelo directamente, así que inventó una historia.

Después de un rato, llamé a su abuela para preguntarle cómo estaba. Su abuela estaba feliz. «Oh, Tina está en el norte del estado en la universidad», dice con orgullo. «Estoy muy orgulloso de ella.» Fue un alivio. «¿Podrías decirle a Tina que puede contactarme en cualquier momento?» Solo quiero escuchar cómo está. Yo también estoy muy orgulloso de ella.

“Oh, tendrás noticias de ella”, dijo su abuela. “Ella me dijo que le salvaste la vida.

Han pasado 15 años y no he sabido nada de él. Tina realmente no me castigó, solo me contó una historia de miedo y desapareció.

Estos son casos de abstinencia cuando las personas se sienten incómodas al recibir ayuda. Pero a veces se vuelven hostiles. Una amiga a la que amaba me dijo una vez que su esposo la estaba golpeando. Le di un juego de llaves. Vivía a unas cuadras de distancia. Le dije: «Puedes venir aquí si alguna vez es demasiado para ti».

¿Cómo terminó? Unos años más tarde, efectivamente se había divorciado de su marido. Pero rompió nuestra amistad, diciendo que yo era egoísta y que no me importaba su felicidad. Escribió un blog apenas velado sobre lo mala amiga que era. Más tarde me enteré de que todavía se iba de vacaciones con el marido abusivo.

Mi moraleja: estoy aprendiendo a ayudar mejor. Hay formas de hacer esto que no cambian con tanta frecuencia. No dejaré de ayudar. Es bueno para mí y, a veces, lo hago bien. Pero sé que a veces los destinatarios pueden retroceder y, a veces, hacer todo lo posible para lastimarme.

No es cierto que «ninguna buena acción queda impune». Pero algunas buenas acciones lo son.

Una versión de esta historia aparece en Your Care Everywhere.

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