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Estoy enamorado. Lo puedo decir porque mi frecuencia cardíaca se está disparando y me siento muy bien cuando estoy cerca de ella. Por supuesto, hay muchas cosas que pueden hacer que mi corazón lata más rápido, entonces, ¿cómo sé si es amor?

En varios estudios, los investigadores han jugado con los corazones de las personas manipulando la excitación. Por ejemplo, Dutton y Aron le pidieron a una mujer atractiva que entrevistara a hombres en una pasarela muy alta y ondulada o en un puente bajo y estable. El puente alto era un cable de 450 pies de largo y un puente colgante de madera oscilante. El puente estaba claramente ansioso. En sus observaciones, Dutton y Aron descubrieron que los hombres caminaban más despacio, se sujetaban el pasamanos con más frecuencia y veían el puente como más aterrador que el puente estable y bajo. (Con mi miedo a las alturas, nunca cruzaría un puente). En respuesta a un mensaje de la historia, los hombres eran más propensos a incluir temas sexuales si estaban en el puente alto, lo que provocaba ansiedad. Curiosamente, la entrevistadora proporcionó un número de teléfono para los hombres para que pudieran llamar más tarde para obtener los resultados experimentales. Adivina quién volvió a llamar: los hombres que conocieron a la mujer que provocó ansiedad en el puente. Los hombres de la cubierta superior estaban emocionados, y Dutton y Aron argumentaron que atribuían la emoción a su interés por la mujer.

Muchas formas de excitación fisiológica son difíciles de diferenciar. Nos sentimos emocionados: aumento de la frecuencia cardíaca, manos sudorosas, excitación cognitiva. Luego buscamos la razón en el entorno: ¿qué me hace sentir la emoción en este contexto? De alguna manera, esto se remonta a la teoría de la emoción de William James. Según James, tenemos una respuesta biológica y atribuimos esa respuesta a una emoción en función del contexto actual. James recomendó, por ejemplo, silbar frente al cementerio: luce feliz y comenzará a sentirse feliz.

El argumento de Dutton y Aron es que las personas tienden a atribuir la excitación fisiológica a su interacción con otras personas, especialmente con miembros del sexo opuesto. Para los hombres en este puente, malinterpretaron su excitación como causada, al menos en parte, por su interacción con la mujer atractiva. No responden con temas sexuales y no llaman si el entrevistador en la cubierta superior es un hombre. Sin embargo, si coloca a una mujer en medio de ese puente, los hombres asumirán que su frecuencia cardíaca elevada se debe a la forma en que encuentran atractiva a esta mujer.

La implicación es que cualquier excitación fisiológica puede atribuirse erróneamente a sentimientos por la otra persona. Puedo imaginar algunas ideas geniales para la primera cita. Salir a tomar café (que puede aumentar su frecuencia cardíaca), por ejemplo, puede ser mejor que otras bebidas. Ir a bailar o participar en alguna otra actividad aeróbica puede ser más beneficioso que sentarse en silencio en un cine oscuro y silencioso (por supuesto, las películas de terror que aumentan los niveles de ansiedad y la frecuencia cardíaca también se pueden representar, erróneamente como amor).

Las atribuciones incorrectas no se limitan a sentimientos de excitación. Un colega mío, James Graham, argumentó que las personas atribuyen erróneamente sentimientos de fluidez y logros a su pareja. En un estudio de una semana de duración, Graham pidió a los socios de la relación que calificaran la calidad de varias actividades y que calificaran cómo se sentían acerca de sus socios durante esas actividades. Graham descubrió que cuando los socios de la relación estaban en una actividad conjunta, este efecto positivo mayor resultante de la actividad mejoraba la forma en que las personas se sentían acerca de su relación. Graham argumentó que el efecto es particularmente fuerte cuando la actividad conjunta es una actividad de flujo. Una actividad de flujo es una actividad en la que los individuos son desafiados por la actividad a un nivel que coincide con su nivel de habilidad. Las personas atribuyen erróneamente su afecto positivo resultante de la experiencia del flujo a su pareja en lugar de a la actividad.

Graham ofreció consejos para mejorar y fortalecer las relaciones basadas en la atribución incorrecta de excitación y afecto positivo. Esencialmente, los socios deben participar juntos en actividades estimulantes. La actividad puede ser casi cualquier cosa: los socios pueden cocinar juntos, ir a bailar, jugar, practicar deportes, tocar música, escuchar música o disfrutar del teatro. Lo principal es que la actividad es estimulante, pero a un nivel que corresponde a sus habilidades individuales. Cuando los socios tengan éxito, disfrutarán de la actividad. Luego, atribuirán erróneamente el efecto positivo de la actividad a cómo se sienten con respecto a su pareja. Cuando disfrutamos de actividades conjuntas, parte de la emoción y la alegría se transfieren a nuestras parejas románticas.

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