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El otro día, me subí al ascensor de mi edificio con un señor mayor cariñosamente excéntrico que vive en nuestro piso. A lo largo de los años, hemos tenido algunas conversaciones breves, en gran parte unilaterales, durante las cuales comparte profundas proclamas en una «voz de radio» incongruentemente meliflua, pero generalmente se mantiene reservado y apenas sale de su apartamento. En los últimos años, comenzó a caminar con un bastón y parece cada vez menos robusto.

En esta ocasión, siguiendo su estilo idiosincrásico, mientras subíamos al ascensor, giró pesadamente en mi dirección, entonando “Mi consejo para ti es ‘No te hagas viejo’”. Continuó explicando que el dolor crónico ha sido una carga para él a medida que envejece. Como alguien que ha vivido con dolor crónico desde una edad temprana debido a un problema ortopédico infantil, sin mencionar algunas lesiones de mediana edad relacionadas con un estilo de vida activo, me encontré pensando en cómo vivir más plenamente a pesar de la pruebas y tribulaciones del envejecimiento, ya que ahora tengo poco más de 50 años.

El envejecimiento presenta una variedad de desafíos, desde cambios en la apariencia, la salud y los niveles de energía hasta una mayor conciencia del tiempo y la finitud de la vida, pasando por roles y percepciones cambiantes en y por la sociedad y las personas cercanas a nosotros, hasta ganancias en sabiduría y paz si la vida ha ido bien Como dice el viejo refrán, «¡Eres tan viejo como te sientes!» Pero, ¿es cierto? ¿Y cómo podría afectar la edad percibida frente a la real las decisiones sobre cómo abordar el envejecimiento?

Edad subjetiva, edad cronológica y bienestar

Un estudio reciente en el Journal of Psychiatric Research (2022) adopta una visión científica de esta pregunta. Los investigadores Aftab, Lam, Thomas, Daly, Lee y Jeste analizaron datos del Estudio de Evaluación de Envejecimiento Exitoso (SAGE), con más de 1300 participantes comunitarios que comprenden una muestra del mundo real de personas comunes a lo largo de la vida reclutadas para comprender la salud y envejecimiento.

Los participantes completaron una variedad de medidas: se les preguntó su edad subjetiva (SA «¿Qué tan viejo/joven te sientes?»); sobre qué tan significativa es la vida para ellos a través de las subescalas de las encuestas de Presencia de Sentido y Búsqueda de Sentido; cuán exitosamente sintieron que estaban envejeciendo utilizando la Escala de envejecimiento exitoso autoevaluado; su postura ante la vida a través del Test de Orientación de Vida; cuánto estrés experimentaron usando la Escala de Estrés Percibido; cuánto sintieron que habían alcanzado un estado de comodidad consigo mismos a través de la Escala de Maestría Personal; medidas de salud y bienestar que incluyen la Escala de Ansiedad del Inventario Breve de Síntomas, el Cuestionario de Salud del Paciente, la Escala de Felicidad CES-D y la Escala de Satisfacción con la Vida; y otras medidas relevantes que incluyen la Escala de Resiliencia de Connor-Davidson, la Medida Breve Multidimensional de Religiosidad/Espiritualidad, la Escala Breve de Compasión de Santa Clara y el Inventario de Curiosidad y Exploración.

Como reflejo de la perspectiva de la «psiquiatría positiva», las medidas se seleccionaron para resaltar los correlatos clave del envejecimiento exitoso en relación con la edad subjetiva y cronológica.

Conclusiones clave sobre el envejecimiento y el bienestar

Primero, la edad subjetiva percibida fue consistentemente más joven que la edad cronológica (SA). Este efecto fue más fuerte con el aumento de la edad: los participantes en promedio calificaron su edad subjetiva como un 7,3 por ciento más joven que la edad del calendario, pero para los mayores de 60 años, SA fue entre un 13 y un 18 por ciento más bajo que CA.

Los SA más jóvenes en relación con los CA se asociaron con un mejor bienestar informado, una mejor salud general y niveles más bajos informados de enfermedades y discapacidades mentales y físicas. Esto es consistente con estudios previos, que han encontrado que la asociación es bidireccional: una mejor salud y bienestar se correlaciona con sentirse más joven, y una SA más baja se asocia con un menor riesgo de problemas físicos relacionados con la depresión.

Además, el estudio encontró que la SA más joven se asoció con una variedad de resultados positivos, incluido un mayor envejecimiento exitoso informado; mayor sentido de dominio personal; resiliencia más fuerte; esperanza, optimismo y curiosidad; y mayor apoyo social percibido. Las personas mayores de 60 años con SA más joven reportaron un mayor significado en la vida, pero no reportaron buscar significado de manera más activa, lo que sugiere que la búsqueda de significado puede haber tenido lugar en una etapa anterior de la vida.

Implicaciones para las personas y la atención médica

El estudio es parte de un creciente cuerpo de literatura sobre el envejecimiento exitoso. En promedio, las personas viven más y los más jóvenes anticipan que vivirán más que la generación de sus padres, lo que genera preguntas abiertas sobre cómo construir una vida significativa y satisfactoria dadas las expectativas cambiantes. Para las personas en la edad adulta media o avanzada, la cuestión de cómo vivir a medida que uno envejece se vuelve más apremiante.

El estudio, junto con trabajos anteriores relacionados con el envejecimiento, identifica una relación recíproca entre la edad subjetiva y varias medidas de salud mental y física, satisfacción y significado de la vida e indicadores psicosociales relacionados con el bienestar, incluida la resiliencia, el optimismo y el apoyo social. Las personas motivadas para maximizar las posibilidades de disfrutar de sus años de vejez pueden ser intencionales en los esfuerzos para identificar y accionar las palancas clave, como el manejo de problemas físicos y psicológicos, el mantenimiento de los niveles de condición física, la participación en actividades significativas y el cultivo activo de actividades sociales y nuevas relaciones, dadas las situaciones inevitables. pérdidas.

Desde el punto de vista de la atención médica, simplemente preguntar a los adultos qué edad sienten y compararla con la edad del calendario es una pregunta de detección útil para identificar tanto la necesidad de profundizar en los problemas como para identificar áreas de fortaleza y resiliencia. Una pregunta clave de la investigación es si es posible cultivar un sentido de edad subjetiva más joven (presumiblemente lo es), y si hacerlo podría conducir a mejores comportamientos que promuevan la salud y, de ser así, entre qué grupos, a través de qué medios de manera más efectiva.

Además, la edad subjetiva es un indicador de rendimiento clave que se correlaciona con los factores antes mencionados asociados con el bienestar y la prosperidad en la vejez. Cuanto más jóvenes nos sentimos en relación con nuestra edad cronológica, más probable es que nos vaya bien en otras áreas. Por otro lado, comenzar a sentir que nuestra edad real puede estar relacionado con una aceptación sabia, pero también puede significar la necesidad de analizar detenidamente por qué es así y qué podemos hacer para restaurar una sensación de juventud subjetiva razonable.

Ser un administrador de su propio desarrollo a lo largo de la vida

Comprender cómo cambia el autoconcepto con la edad dados los cambios en la salud, la cognición y la apariencia es importante para mantener la satisfacción a lo largo del ciclo de vida. Según el trabajo fundacional del psicólogo Erik Erikson, el desarrollo procede desde la cuna hasta la tumba. Las dos últimas etapas del desarrollo adulto son la edad adulta media, entre los 40 y los 65 años, y la edad adulta tardía, a partir de los 65 años.

La adultez media se organiza en torno a la generatividad vs. estancamiento, la sensación de haber vivido una vida personal y profesional productiva y exitosa. La edad adulta tardía implica mirar hacia atrás en la totalidad de la existencia de uno, a medida que se acerca la muerte, navegar por la integridad del ego vs. desesperación. Sentirse joven de corazón mientras se acepta y se enfrenta al envejecimiento físico, tomar decisiones constructivas sin sucumbir a la ansiedad excesiva, ser resiliente sin luchar ni sufrir indebidamente, tal vez sea más fácil decirlo que hacerlo.

Cuanto más envejece la gente, más se retrasa la edad subjetiva con respecto a la edad del calendario. Muchas personas que conozco reportan una sensación de incredulidad por tener la edad que tienen, en cierto sentido olvidan su edad y se sienten sorprendidos cuando recuerdan. Con una sonrisa, mi padre solía decir: «¿Qué le pasó a ese joven que solía ver en el espejo?»

Parece que hay algo de verdad en el viejo adagio. No solo somos tan jóvenes como nos sentimos, sentirnos más jóvenes de lo que somos en realidad puede impulsar una mayor salud, bienestar y propósito a medida que envejecemos.