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Las habilidades para regular las emociones parecen aumentar en la edad adulta. Las personas mayores informan menos emociones negativas, así como más estabilidad emocional y bienestar que las personas más jóvenes. Las personas mayores también pueden ser más hábiles para lidiar con los desacuerdos interpersonales que las personas más jóvenes. Es posible que presten más atención a lo bueno y menos a lo malo, y cuando experimentan emociones negativas, es posible que puedan recuperarse más rápido que los más jóvenes.

Entonces, a primera vista, parece haber un «ablandamiento» emocional con la madurez y una capacidad aumentada y potencialmente deliberada de ver el mundo a través de lentes de color rosa. Teniendo en cuenta estos datos, es interesante saber que las personas mayores pueden reaccionar con emociones más fuertes que las personas más jóvenes en determinadas situaciones.

Los malos acontecimientos pueden afectar más a las personas mayores que a los más jóvenes. En estudios en los que los investigadores intentan crear un estado de ánimo negativo en sus participantes, las personas mayores pueden reaccionar con emociones más fuertes que las personas más jóvenes. Esto es especialmente cierto si los investigadores utilizan estímulos negativos que son relevantes para las personas mayores, como estímulos sobre la pérdida o la injusticia. En mi investigación, encontramos que las personas mayores reaccionan a las películas sobre pérdidas con mayor negatividad que los adultos más jóvenes.

Un estudio reciente de Streubel y Kunzmann (2011) sugiere que la excitación emocional es un factor que necesita más atención en la investigación sobre el envejecimiento. Es decir, el enfoque en las emociones positivas y negativas y el envejecimiento puede ser demasiado limitado; más bien, debes concentrarte en la fuerza de las emociones. En circunstancias en las que se despiertan emociones fuertes, es posible que las personas mayores no puedan regular sus emociones tan bien como las personas más jóvenes. De hecho, en nuestros datos, donde vemos que las personas mayores reaccionan con emociones negativas más fuertes que las más jóvenes, las películas son muy poderosas y muy relevantes para las personas mayores.

Los cambios en las emociones con la edad son complejos. La edad adulta no es solo un momento de bienestar emocional y tranquilidad. Existen emociones fuertes y las reacciones a eventos importantes de la vida pueden aumentar con la edad, en lugar de disminuir. Se necesita más investigación en esta dirección para que los profesionales aprendan cómo ayudar a las personas mayores a navegar eventos emocionalmente poderosos en sus vidas.

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