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Se oye hablar de disturbios todo el tiempo: “vandalismo” o, como dijo David Cameron la semana pasada, “crimen absoluto”. Pero los disturbios son eventos complejos, difíciles de reducir a algo tan simple.

No es de extrañar que las autoridades establecidas, sintiéndose atacadas, vean el comportamiento violento de sus ciudadanos en estos términos. Reaccionan volviéndose despectivos y punitivos. El gobierno chino usó el mismo idioma para caracterizar las protestas estudiantiles en la Plaza de Tiananmen, tal como lo hicieron recientemente los líderes árabes cuando describieron las rebeliones en sus países.

Y a menudo hay un elemento de verdad en tales descripciones. Si alguna vez ha estado en una multitud agitada por una injusticia, sabe lo contagiosa que puede ser. Gente común, ciudadanos normales, tú y yo, nos dejamos llevar y hacemos cosas que serían improbables en otras circunstancias: gritar, empujar, arrojar piedras, romper ventanas y, sí, hasta saquear.

Por lo general, se necesita un incidente para iniciar un motín, como un accidente o para que la policía ataque o mate a un transeúnte inocente. Pero una vez que comienza, una turba enfurecida tiene vida propia. Los resentimientos profundos, las frustraciones repetitivas y las decepciones de larga data impulsan a las personas a tomar medidas. Y la multitud proporciona cobertura, un anonimato que hace que sea más fácil superar la desgana habitual o los escrúpulos morales. Estamos sumergidos, envueltos. Y puede convertirse en una experiencia exuberante, una liberación alegre de emociones reprimidas durante mucho tiempo. También puede volverse maníaco, empujado, una forma de buscar incansablemente nuevas oportunidades. El liderazgo surge espontáneamente y cambia rápidamente.

Ofrece una especie de pertenencia intensa, similar a lo que sienten los espectadores en un evento deportivo o los fanáticos en un concierto de rock. Pero debido a que no se centra en el juego o el rendimiento, fácilmente se sale de control. Freud describió tal «psicología de masas» en 1924, en las tumultuosas secuelas de la Primera Guerra Mundial. Desde entonces, otros lo han estudiado como una forma recurrente de comportamiento grupal.

Esto no es para justificar el comportamiento de la multitud, sino para reconocer que todos podemos convertirnos fácilmente en «matones» nosotros mismos. Ciertamente, los delincuentes y los pequeños ladrones pueden unirse fácilmente a nosotros al amparo de la mafia. Pero los disturbios no se basan en delincuentes o «criminalidad absoluta».

Sin embargo, pensar de esta manera puede distraernos de las condiciones subyacentes que dan lugar a tales eventos. Estas pueden ser llamadas para ser escuchadas, cuando los canales normales no están funcionando. Pueden ser erupciones de rabia, cuando las frustraciones se desbordan. Pueden ser expresiones de esperanza de que las cosas puedan cambiar. Y podrían ser todas estas cosas, y más.

Newsweek nos recordó la semana pasada algo sobre los disturbios recientes en lo que muchos políticos preferirían no pensar: “Si hay una condición subyacente que comparten estos movimientos, es el desempleo y la pobreza amarga entre las personas que desean ser parte del medio de clase, y que son perfectamente conscientes de la fuerte desigualdad entre ellos y la élite adinerada de su país. «

Distraído por las llamas y los saqueos, es fácil olvidar que son, como dice Newsweek, «revoluciones sociales con ‘r’ minúscula, manifestaciones contra condiciones sociales que se han vuelto insoportables».

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