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Una vez perdí un vuelo mientras esperaba en la puerta de salida. Había llegado media hora antes y tenía que hacer una programación urgente, así que hice lo mejor que se puede hacer en estas situaciones: me senté, abrí mi computadora portátil y comencé a trabajar. La próxima vez que levanté la vista de mi pantalla, el vuelo ya no estaba. Doscientos pasajeros habían pasado frente a mí, habían sonado los anuncios de las aerolíneas y el avión había despegado, todo mientras yo estaba “en la zona”. No había levantado la vista ni una sola vez.

No me estoy quejando exactamente. Ser capaz de alcanzar un estado de flujo es algo bueno, especialmente con el mundo moderno y todas sus distracciones.

Solo pregúntele a un padre que trabaja desde casa, oa cualquier persona en una oficina de planta abierta, qué tan difícil es volver a su trabajo después de ser interrumpido. El mundo ha cambiado mucho desde que el profesor de psicología Mihály Csikszentmihályi introdujo el concepto de «flujo» en la década de 1970, pero nuestras vidas ciertamente no se han vuelto menos distraídas.

Muchas tareas que los trabajadores del conocimiento deben entregar se miden en horas, días o semanas y se realizan en múltiples sesiones enfocadas. Es solo cuestión de tiempo hasta que uno sea interrumpido, y ¿cuánto tiempo puede alguien estar “en la zona” de todos modos? Volverse más resistente a las interrupciones y ser capaz de retomar rápidamente un proyecto donde lo dejó son excelentes habilidades para construir y continuar mejorando.

Construyendo un ambiente libre de distracciones

Hacer frente a las interrupciones es una práctica de por vida. Algunas personas son naturalmente mejores en eso que otras, pero pequeños ajustes a su entorno y ropa pueden conducir a grandes mejoras para cualquiera.

Los escritores lo saben bien, y algunos de ellos desarrollan rutinas para controlar su entorno: escriben con la misma pluma, en el mismo lugar, a la misma hora del día, mientras beben la misma bebida y escuchan la misma música. Otros sugieren ignorar las rutinas por completo: simplemente comience a escribir sin pensar demasiado en ello. Como dijo EB White, el autor de Stuart Little y colaborador y editor de The New Yorker: “Un escritor que espera las condiciones ideales para trabajar morirá sin poner una palabra en el papel”.

En última instancia, el mejor enfoque depende del individuo. Siempre es una buena idea experimentar. Su kilometraje puede variar, pero generalmente es útil crear un entorno que permita un enfoque ininterrumpido en la tarea en cuestión. Esto podría implicar dedicar tiempo dedicado al trabajo, minimizar las notificaciones en los dispositivos y eliminar otras posibles fuentes de distracción.

La multitarea es mala, ¿está bien?

La multitarea parece ser una forma eficiente de hacer las cosas: si tenemos dos trabajos que hacer y los hacemos a la vez, ahorramos mucho tiempo. Resulta que esto podría funcionar bien siempre que ninguna de las tareas requiera un alto nivel de concentración. Por ejemplo, doblar la ropa lleva tanto tiempo como si estemos escuchando un audiolibro o no, por lo que también podríamos combinar los dos.

Pero tome una tarea un poco más difícil, y las fallas de este plan comienzan a mostrarse. Las personas que atienden llamadas telefónicas mientras conducen, por ejemplo, provocan más accidentes que aquellas cuya atención total está en la carretera.

En un estudio, los profesores Reynol Junco y Shelia Cotten compararon el uso de las redes sociales de los estudiantes con sus calificaciones generales de GPA de la universidad. Descubrieron que cuanto más tiempo dedicaba un estudiante a enviar mensajes a sus amigos, peores eran sus calificaciones, pero enviar correos electrónicos se correlacionó con mejores resultados.

Para la mayoría del trabajo cognitivo, la multitarea suele ser bastante perjudicial para la productividad y el rendimiento. Tener una pestaña abierta para las redes sociales mientras intenta completar el trabajo escolar puede poner a prueba la capacidad de procesamiento cognitivo de un estudiante. Cambiar constantemente entre tareas significa mayor estrés y sobrecarga cognitiva; no es de extrañar que conduzca a una menor precisión en la tarea en cuestión.

¿Recompensas inmediatas u objetivos a largo plazo?

Algunas interrupciones son inevitables e incluso saludables. Naturalmente, podemos completar proyectos cada vez más grandes, pero a cambio, tenemos que aceptar el hecho de que perderemos algo de eficiencia y algo de progreso en el camino.

La planificación ayuda a desarrollar la resiliencia ante las interrupciones. Trabajar en una cosa a la vez es muy útil, al igual que dividir proyectos más grandes en tareas más pequeñas. Si un trabajo se puede hacer en un entorno, hay más posibilidades de que se haga y, si surgen interrupciones, es más fácil dejarlo de lado y retomarlo más tarde. Yo, por mi parte, soy mucho más eficiente por la mañana, así que me aseguro de dedicar mis primeras horas de trabajo a un trabajo concentrado y programo la mayoría de mis reuniones para la hora del café de la tarde.

Dividir proyectos grandes en partes más manejables tiene otra ventaja: nos recompensan con más frecuencia. Las investigadoras Kaitlin Woolley y Ayelet Fishbach observaron la forma en que las personas persiguen objetivos a largo plazo a cambio de recompensas diferidas y descubrieron que las recompensas inmediatas predecían si alguien lograría o no sus objetivos. Por ejemplo, cuando alguien hace ejercicio para estar más saludable, podemos saber si se apegará a su rutina simplemente observando si se está divirtiendo o no en sus clases.

Para proyectos más grandes, pasar un buen rato puede significar entrar en un estado de flujo. Asegurarnos de que podemos «entrar en la zona» para hacer el trabajo podría servir como una recompensa inmediata por derecho propio y puede ser una forma efectiva de mantener la motivación y, en última instancia, completar el proyecto.

No somos computadoras que pueden simplemente tragarse infinitamente las tareas. Para entrar en un estado de flujo, Csikszentmihályi recomienda elegir una tarea que sea desafiante, pero no abrumadora, que elimine las distracciones y esté abierto a la experiencia. Acepte el hecho de que el progreso es impredecible y deje que suceda de forma natural, simplemente siga la corriente.

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