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Fuente: Stokkete / Shutterstock

En mi experiencia, las personas que informan que se despiertan en medio de la noche lo hacen con mayor frecuencia alrededor de las 3 a.m. Por lo general, atribuimos esto a un despertar que se produce después del final del sueño profundo de la noche y el inicio del sueño prolongado del sueño. Al final de un ciclo de sueño, estamos casi despiertos y es posible que no sea necesario mucho, ni siquiera una vejiga llena o un sonido, para despertarnos por completo.

Algunas personas pueden volverse a dormir sin siquiera recordar el breve despertar. Otros pueden ir al baño y volverse a dormir rápidamente. Si esto no sucede, suele ser porque se está iniciando un pensamiento excesivo o procesos cognitivos negativos. Preocuparse por no dormir provoca una excitación adicional, lo que dificulta volver a dormir, provoca más preocupación que conduce a una mayor excitación, y así sucesivamente. Después de aproximadamente una hora de girar y girar, es probable que la persona se vuelva a dormir hasta que suene la alarma.

La relación entre la actividad mental nocturna excesiva y la excitación excesiva que conduce a la dificultad para permanecer dormido parece clara. Pero, ¿y si pasa más?

Hay buenas razones para creer que esta explicación no es toda la historia. La evidencia proviene de dos fuentes diferentes: una es histórica y la otra se basa en investigaciones realizadas en la década de 1990. Volveremos un poco sobre esta evidencia.

Recuerdo que fui a la universidad y escuché que los humanos no duermen como lobos o gatos. Como bien sabe cualquiera que tenga un compañero felino, las siestas frecuentes son parte de la rutina diaria de un gato. Los seres humanos, como todo el mundo sabe, suelen estar despiertos durante 16 horas seguidas, luego dormidos durante ocho horas, un largo período de vigilia y un largo período de sueño.

Suena bastante sencillo.

Pero en algunas partes del mundo, la gente toma una siesta, un período de descanso regular por la tarde que a menudo incluye una siesta. Y parece que les va bien. De hecho, puede ser una mejor manera de vivir que beber una bebida energética de 16 onzas y dar una caminata rápida por la oficina tratando de superar la crisis de la tarde que a menudo ocurre alrededor de las 2 p.m. Si ha viajado a un país en desarrollo, es posible que haya notado que la gente parece poder tomar una siesta siempre que puede y parece que lo encuentra refrescante.

Si los humanos parecen necesitar un descanso de dormir en medio del período de vigilia del día, ¿qué pasa con la necesidad de estar despiertos durante un período de tiempo en medio del período de sueño nocturno? Después de todo, generalmente aceptamos una breve llamada de atención para ir al baño como algo bastante normal. Pero, ¿qué tan normal es poder volverse a dormir rápidamente?

Russ Potak, 1988 usado con autorización.

Fuente: Russ Potak, 1988 utilizado con autorización.

Como mencioné anteriormente, existe alguna evidencia, y desde direcciones muy diferentes, de que quedarse dormido rápidamente después de despertarse en medio de la noche puede no ser natural para los humanos. Podría ser que, abandonados a nuestras inclinaciones naturales en un día de 24 horas, los humanos tengamos un período de vigilia, una siesta por la tarde, otro período de vigilia, un período de sueño, un período de sueño. Despertar en medio de la noche. y otro período de sueño. Puede ser biológicamente normal estar despierto en medio de la noche.

Esta idea se presentó por primera vez al público, hasta donde yo sé, en un excelente artículo de la BBC en 2012. El artículo revisa brevemente varios de los principales problemas relacionados con lo que se conoce como sueño segmentado. Lo descubrí durante un seminario en la Conferencia Nacional del Sueño de 2013 titulado «¿Un sueño o dos?» La historia y la ciencia del sueño segmentado.

Ekirch (2001, 2006, 2016), realizó un trabajo importante al documentar diferentes patrones de sueño en el mundo preindustrial. La evidencia histórica indica que las personas en la Edad Media se levantaban durante una hora o más en medio de la noche y creían que el sueño se desarrollaba en dos segmentos: el primer sueño y el segundo sueño. En muchos sentidos, esto tiene sentido porque estar despierto por la noche tiene ciertas ventajas. En ese entonces, podías avivar el fuego, controlar las defensas, tener relaciones sexuales y contar historias. No pensamos mucho en eso ahora, pero antes de la iluminación de gas y electricidad, la noche podría ser un momento aterrador. Piense en los peligros que podría enfrentar si se aventura a salir de noche sin una buena fuente de luz. En el campo, podrías caer en una zanja, ser atacado por un animal, ser atacado por ladrones o simplemente no volver a saber de ti. En la ciudad, también podría ser atacado y no volver a saber de usted nunca más. Levantarse y asegurarse de que su residencia fuera cálida y segura tenía mucho sentido.

Cuando ocurrió la revolución industrial, se hizo necesario regular nuestras vidas. En la era preindustrial, había pocas razones para quedarse despierto después del anochecer: la mayoría de las personas no tenían una fuente de luz fácil más allá de una vela o un fuego en la cocina y, nuevamente, daba miedo afuera. Con el desarrollo de las fábricas y la necesidad de turnos regulares, la gente tenía que dormir cuando podía, normalmente de noche. Entonces, al permanecer despierto todo el día, la somnolencia fue suficiente para quedarse dormido lo suficientemente profundo como para que la gente permaneciera dormida durante la noche. Todos conocemos ahora el impacto de la luz nocturna en nuestro ritmo circadiano y cómo nos mantenemos despiertos más tarde y dormimos menos que en el pasado.

Tiene sentido biológico tener un sueño segmentado. Si la siesta de media tarde tiene sus raíces en nuestra historia evolutiva, puede ser que sirviera para conservar los recursos energéticos y ayudar a nuestros antepasados ​​a irse a la cama durante el caluroso sol del mediodía en las sabanas de África donde son débiles, lentas, antes arborescentes. los humanos que habitaban eran muy vulnerables. Por la noche, habrían sido extremadamente vulnerables en el sueño profundo, por lo que tenía sentido un período de vigilia en el que pudieran asegurarse de que estaban a salvo.

No son solo los datos históricos los que respaldan la idea del sueño segmentado. Otras pruebas han surgido del trabajo sobre el ritmo circadiano. Wehr (1991, 1992) realizó experimentos que demostraron que los humanos podían adoptar un patrón de sueño de dos fases. Esto sucedió cuando los participantes experimentales fueron expuestos a condiciones «invernales» con un horario forzado de 10 horas de luz y 14 horas de oscuridad total. (Tenga en cuenta que la oscuridad total no es algo a lo que la mayoría de nosotros estamos acostumbrados. Una mirada alrededor de casi cualquier habitación moderna encontrará muchas fuentes de luz electrónica). Se impuso este horario, los participantes comenzaron a adoptar naturalmente un horario de sueño en el que dormían cuatro horas, me desperté de una a tres horas y luego dormí cuatro más. Parece que, en las condiciones ambientales adecuadas, este podría ser un patrón de sueño natural para los seres humanos.

La exposición a la luz es el factor más importante para alargar nuestros días y luego (más o menos) dormir toda la noche. Nuestros hábitos de sueño ciertamente se vieron afectados por la invención de la iluminación eléctrica y, antes, pero en menor medida, por las lámparas de gas como las que se utilizan para iluminar las calles de París desde el siglo XVII.

El resultado es que todavía tenemos mucho que aprender sobre el sueño y el insomnio. Para las personas que se despiertan en medio de la noche, la comprensión de que su despertar puede ser simplemente un regreso a un patrón de sueño anterior puede reducir parte de la frustración y la ansiedad que experimentan. Es parte de la técnica cognitivo-conductual de reestructuración cognitiva o reducción del estrés al tener información más precisa sobre el sueño. También es posible que debamos pensar en otros patrones de sueño y no limitarnos a asumir que el patrón reglamentado y centrado en el equipo de fábrica que todos conocemos es lo que deberíamos estar buscando.

Probablemente haya más de una forma de que Sandman nos dé la bienvenida a la Tierra de Nod.

Fuente: «Yin y Yang» por Klem – Esta imagen vectorial fue creada con Inkscape por Klem, luego editada manualmente por Mnmazur .. Bajo licencia de dominio público vía Commons Wikimedia –

Las referencias

Ekirch, AR (2001). El sueño que perdimos: sueño preindustrial en las islas británicas. The American Historical Review, 106 (2), abril de 2001, págs. 343 – 386.

Ekirch, AR (2006). Al final del día: por la noche en tiempos pasados. Nueva York: WW Norton & Company, Inc.

Ekirch, AR (2016). Sueño segmentado en sociedades preindustriales. Sueño, 39 (3), pág. 715 -716.

Wehr, TA (1991). La duración de la secreción de melatonina humana y el sueño responden a cambios en la duración del día (fotoperíodo). Revista de endocrinología clínica y metabolismo, 73 (6), págs. 1276 – 1280.

Wehr, TA (1992). En fotoperíodos cortos, el sueño humano es bifásico. Revista de investigación del sueño, 1 (2), págs. 103 – 107.

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