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Fuente: Sergey Nivens / Shutterstock

La idea de que podemos alcanzar la felicidad maximizando el placer y minimizando el dolor es tanto intuitiva como popular. La verdad, sin embargo, es muy diferente: el placer por sí solo no puede hacernos felices.

Considere a Christina Onassis, la hija del magnate naviero Aristóteles Onassis. Ella heredó una riqueza más allá de la imaginación y la gastó en placeres extravagantes en un intento por aliviar su infelicidad. Murió a la edad de 37 años, y su biografía, titulada de manera reveladora Todo el dolor que el dinero puede comprar, habla de una vida llena de extravagancias alucinantes que contribuyeron a su sufrimiento.

Aldous Huxley reconoció la posibilidad de que la diversión sin fin pudiera conducir a sociedades distópicas en su novela Un mundo feliz de 1932. Si bien la idea de diversión sin fin suena idílica, la realidad suele ser muy diferente.

Necesitamos el dolor para contrastar el placer; sin él, la vida se vuelve aburrida, aburrida y francamente basura. Como un adicto al chocolate en una fábrica de chocolate, olvidamos rápidamente lo que hizo que nuestros deseos fueran tan deseables en primer lugar.

La nueva evidencia sugiere que el dolor en realidad puede mejorar el placer y la felicidad que obtenemos de la vida. Como mis colegas y yo señalamos recientemente en la revista Personality and Social Psychology Review, el dolor promueve el placer y nos mantiene conectados con el mundo que nos rodea.

El dolor crea placer

Un gran ejemplo de cómo el dolor puede aumentar el placer es la experiencia comúnmente conocida como «efecto corredor». Después de un esfuerzo físico intenso, los corredores experimentan una sensación de euforia que se ha relacionado con la producción de opioides, un neuroquímico que también se libera en respuesta al dolor.

Otro trabajo ha demostrado que experimentar el alivio del dolor no solo aumenta nuestros sentimientos de felicidad, sino que también reduce nuestros sentimientos de tristeza. El dolor puede no ser una experiencia placentera por sí solo, pero construye nuestro placer de formas que el placer por sí solo simplemente no puede lograr. El dolor también puede hacer que nos sintamos más justificados para recompensarnos con experiencias placenteras; solo piense en cuántas personas se complacen después de un viaje al gimnasio.

Mis colegas y yo probamos esta posibilidad pidiéndoles a las personas que metieran la mano en un balde de agua helada y luego ofreciéndoles la opción de un Caramello Koala o un iluminador fluorescente para llevar como regalo.

Los participantes que no sintieron dolor eligieron el resaltador el 74% del tiempo. Pero aquellos que sufrían de dolor solo lo eligieron el 40% de las veces: eran más propensos a tomar el chocolate. El dolor, al parecer, puede hacer que el chocolate esté libre de culpa.

El dolor nos conecta con nuestro mundo

Las personas buscan constantemente nuevas formas de aclarar sus mentes y conectarse con sus experiencias inmediatas. Solo piense en la popularidad de los ejercicios de meditación de atención plena, cuyo objetivo es ponernos en contacto con nuestra experiencia directa del mundo. Hay buenas razones para creer que el dolor puede ser eficaz para lograr este mismo objetivo. ¿Por qué? Porque el dolor capta nuestra atención.

Imagínese dejar caer un libro grande en su dedo del pie en medio de una conversación. ¿Te gustaría terminar la conversación o cuidar tu dedo del pie? El dolor nos atrae hacia el momento y, después del dolor, estamos más alerta y más en sintonía con nuestro entorno sensorial, menos atrapados en nuestros pensamientos sobre ayer o mañana.

Mis colegas y yo probamos recientemente si este efecto de dolor también podría tener algunos beneficios. Les pedimos a las personas que comieran una galleta de chocolate Tim Tam después de mantener sus manos en un balde de agua helada durante el mayor tiempo posible. Hemos descubierto que a las personas que sintieron dolor antes de comer Tim Tam les gustó más que a las que no tenían dolor.

En dos estudios de seguimiento, hemos demostrado que el dolor aumenta la intensidad de una variedad de sabores diferentes y reduce el umbral para detectar diferentes sabores. Una de las razones por las que a las personas les gustaba más el chocolate después del dolor era porque en realidad sabía mejor: el sabor que sentían era más intenso y eran más sensibles a él.

Nuestros hallazgos arrojan luz sobre por qué un Gatorade sabe mucho mejor después de una carrera larga y dura, por qué una cerveza fría sabe mejor después de un día de arduo trabajo y por qué un chocolate caliente sabe mejor después de regresar del resfriado: el dolor literalmente trae contacto con nuestra experiencia sensorial inmediata del mundo, permitiendo la posibilidad de que los placeres se vuelvan más placenteros e intensos.

El dolor nos une a los demás

Cualquiera que haya experimentado un desastre mayor sabe que estos eventos unen a las personas. Piense en los 55,000 voluntarios que ayudaron a limpiar después de las inundaciones de Brisbane en 2011 o el sentido de comunidad que se desarrolló en la ciudad de Nueva York en respuesta al 11 de septiembre.

Las ceremonias dolorosas se han utilizado a lo largo de la historia para crear cooperación y cohesión entre grupos de personas. Un estudio reciente que examinó uno de estos rituales, kavadi en Mauricio, encontró que los participantes que experimentaron dolor tenían más probabilidades de donar dinero a una causa comunitaria, al igual que aquellos que simplemente observaron la ceremonia. Experimentar dolor, o simplemente ver a otros sufrir, hizo que las personas fueran más generosas.

Sobre la base de este trabajo, mis colegas y yo llevamos sufrimiento a las personas en grupos. En tres estudios, nuevamente, los participantes sumergieron sus manos en agua helada y mantuvieron una posición en cuclillas todo el tiempo que pudieron, o comieron chiles crudos muy picantes.

Comparamos estas experiencias con una condición de control sin dolor y descubrimos que el dolor aumentaba la cooperación dentro del grupo. Después de compartir el dolor, las personas se sintieron más conectadas entre sí y también fueron más cooperativas en un juego económico. Era más probable que asumieran riesgos personales en beneficio del grupo en su conjunto.

Otro lado del dolor

El dolor suele estar asociado con enfermedades, lesiones o lesiones. A menudo, no vemos el dolor hasta que se asocia con un problema y, en estos casos, el dolor puede tener pocos beneficios. Sin embargo, también experimentamos dolor en una variedad de actividades comunes y saludables.

Considere el reciente desafío del cubo de hielo de la ELA (esclerosis lateral amiotrófica). Al mojarnos con agua helada, pudimos obtener un apoyo sin precedentes para una buena causa.

Aprender que el dolor puede tener una serie de consecuencias positivas no solo es importante para comprender mejor el dolor, sino que también puede ayudarnos a controlar el dolor cuando se convierte en un problema. Ver el dolor como algo positivo en lugar de negativo aumenta las respuestas neuroquímicas que nos ayudan a manejarlo mejor.

Copyright Brock Bastian. Para obtener más información, haga clic aquí y aquí.

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