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Fuente: Wikicommons

[Article revised on 27 April 2020.]

En 1909, el psicólogo Edward Titchener tradujo el alemán Einfühlung («sentir») al inglés como «empatía». La empatía se puede definir como la capacidad de una persona para reconocer y compartir las emociones de otra persona, un personaje de ficción o un ser sensible. Implica, en primer lugar, ver la situación de otra persona desde su perspectiva y, en segundo lugar, compartir sus emociones, incluida, en su caso, su angustia.

Para poder compartir el punto de vista de otra persona, tengo que hacer más que ponerme en su lugar. En cambio, tengo que imaginarme a mí mismo como él y, más que eso, imaginarme a mí mismo como él en la situación particular en la que se encuentra. No puedo simpatizar con un sentimiento abstracto o desapegado. Para sentir empatía por una persona en particular, necesito tener al menos algún conocimiento de quiénes son y qué están haciendo o tratando de hacer. Como escribió John Steinbeck: “Significa muy poco saber que un millón de chinos se mueren de hambre a menos que conozcas a un chino que se muere de hambre.

La empatía a menudo se confunde con la piedad, la simpatía y la compasión, que son cada reacción a la difícil situación de los demás. La lástima es un sentimiento de malestar ante la angustia de uno o más seres sintientes, y a menudo tiene connotaciones paternalistas o condescendientes. Lo implícito en la noción de piedad es que su objeto no merece su destino y, además, es incapaz de prevenirlo, revertirlo o revertirlo. La piedad es menos comprometida que la empatía, la simpatía o la compasión, y equivale a poco más que un reconocimiento consciente de la difícil situación de su objeto.

Robert Shelton

Esta cuidada infografía fue realizada por Robert Shelton, un psicólogo de la escuela secundaria de California, en el momento de esta lectura.

Fuente: Robert Shelton

La simpatía (“sentimiento de camarada”, “comunidad de sentimientos”) es un sentimiento de cuidado y preocupación por alguien, a menudo un ser querido, acompañado de un deseo de verlo mejor o más feliz. Comparada con la lástima, la simpatía implica un mayor sentido de similitudes compartidas, así como un compromiso personal más profundo. Sin embargo, la simpatía, a diferencia de la empatía, no implica una perspectiva compartida o emociones compartidas, y aunque las expresiones faciales de simpatía reflejan cuidado y preocupación, no transmiten una angustia compartida. La simpatía y la empatía a menudo se llevan entre sí, pero no siempre. Por ejemplo, es posible simpatizar con cosas como erizos y mariquitas, pero no, estrictamente hablando, simpatizar con ellos. Por el contrario, los psicópatas que no sienten absolutamente ninguna simpatía por sus víctimas pueden, no obstante, utilizar la empatía para engañarlos o torturarlos. La simpatía también debe distinguirse de la benevolencia, que es una actitud mucho más distante e imparcial.

La compasión, o «sufrir junto a» alguien, es más comprometido que la mera empatía, y está asociado con un deseo activo de aliviar el sufrimiento de nuestro objeto. Con empatía, comparto tus emociones; con compasión no solo comparto tus emociones, sino que también las elevo a una experiencia universal y trascendente. La compasión, que se basa en la empatía, es uno de los principales motivadores del altruismo.

Neel Burton es el autor de Heaven and Hell: The Psychology of the Emotions y otros libros.

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