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La palabra “empatía” solo entró en los idiomas europeos hace cien años. Antes de eso, al menos en inglés, estaba contenido dentro del concepto más amplio de simpatía.

Ahora, la empatía se piensa mejor de la manera descrita por Frédérique de Vignemont y Tania Singer (2006) como:
(a) tiene una emoción, que
(b) es de alguna manera similar a la de otra persona, que
(c) se despierta por la observación o la imaginación del otro, y que implica
(d) saber que el otro es la fuente de su propia emoción.

Como explican de Vignemont y Singer, ahora ha habido una serie de demostraciones utilizando imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI), en las que se ha demostrado que las áreas del cerebro activadas por la experiencia de una emoción en sí son las mismas que las activadas. al observar o imaginar una emoción en otra persona.

La simpatía en su sentido moderno, ahora más específico, es tener un cierto sentimiento por la situación de otra persona y ser conmovido por ella, por ejemplo, para ayudar a la persona. La vieja idea de la simpatía incluía tanto sentir emociones como las de otra persona como sentir la situación de esa persona.

Involucrarse en la ficción es un acto de empatía. Implica entrar en un mundo social simulado e insertar las metas y planes de los personajes en el procesador que usamos habitualmente para hacer y ejecutar nuestros planes en el mundo. Tiene dos partes. En el primero, dejamos de lado nuestros propios planes e inquietudes durante un tiempo mientras tomamos nuestro libro; luego tomamos los planes y preocupaciones de un personaje de ficción e imaginamos con empatía lo que ese personaje podría estar sintiendo. No solo leemos libros, leemos mentes. En la segunda parte, experimentamos emociones, nuestras propias emociones, en las circunstancias de las preocupaciones, planes y acciones de un personaje.

La historia también se suele escribir en forma narrativa, y aquí estamos haciendo algo similar. Nos imaginamos en sociedades del pasado, imaginamos lo que debió haber sido, quizás, haber navegado con Colón, o imaginamos lo que debió haber sido como nativos americanos ver a hombres extrañamente vestidos aterrizar con sus armas de acero. Porque no deberíamos pensar en la ficción como algo que se ha construido simplemente (aunque, por supuesto, las novelas y las películas se construyen) en contraposición a lo que se deriva de la evidencia (como lo son la ciencia y la historia). Más bien, deberíamos pensar en la ficción en términos de tema: historias de intenciones humanas que no salen todas como se esperaba. Y esa tampoco es una mala manera de describir la historia social. Los escritores de ficción suelen dedicar mucho tiempo a investigar para asegurarse de que los escenarios y las actitudes de los personajes sean apropiados para esos escenarios.

Cuando en la vida o en la narración, los planes y las acciones no salen según lo planeado, los resultados suelen ser emociones. Son estas emociones, vividas con empatía, las puertas de entrada a los mundos imaginarios de las novelas y películas, o del pasado.

De Vignemont, F. y Singer, T. (2006). El cerebro empático: cómo, cuándo y por qué. Tendencias en la ciencia cognitiva, 10, 435-441.

Imagen: resultado de resonancia magnética funcional de empatía de Singer et al. (2004)

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