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La capacidad de comprender lo que otro ser humano está pensando o sintiendo se conoce más comúnmente como empatía. La palabra empatía proviene del alemán einfühlung, que literalmente se traduce como «sentir dentro». Durante miles de años, la empatía ha captado la atención de grandes pensadores en muchos campos de estudio, pero solo recientemente la empatía ha vuelto, señalada por el advenimiento de la neurociencia social. Este campo, una mezcla de psicología social y neurociencia cognitiva, es sorprendentemente joven y sus investigadores son debidamente jóvenes, y tal vez incluso modernos (como ha señalado David Brooks). La empatía ha ocupado un lugar central en gran parte de la investigación de la neurociencia social. Hasta ahora, no parece haber un consenso definitivo sobre cómo simpatizamos con los demás, pero hay dos teorías importantes sobre la mesa que intentan explicar el fenómeno de la empatía.

La primera, llamada Teoría de la Simulación, propone que la empatía es posible porque cuando vemos a otra persona sintiendo una emoción, «simulamos» o representamos esa misma emoción dentro de nosotros para saber de primera mano qué es lo que siente. De hecho, existe evidencia preliminar de las llamadas «neuronas espejo» en los seres humanos que se activan tanto al observar como al experimentar acciones y emociones. E incluso hay partes del cerebro en la corteza prefrontal media (responsable de los tipos de pensamiento de nivel superior) que muestran una superposición de activación para pensamientos y juicios egocéntricos y centrados en otros. Desde un punto de vista intuitivo, la teoría de la simulación tiene sentido, porque parece obvio que para comprender cómo se siente otra persona, puedo fingir que siento lo mismo. A pesar de su atractivo intuitivo, la teoría de la simulación necesita ser probada para ver qué evidencia existe de ella en el cerebro.

La otra teoría propuesta que intenta explicar la empatía, que algunos investigadores dicen que se opone completamente a la teoría de la simulación, se conoce como teoría de la mente: la capacidad de comprender lo que otra persona piensa y siente de acuerdo con reglas sobre cómo uno debe pensar y sentir. La investigación que explora la teoría de la mente se ha vuelto muy popular en el trabajo clínico sobre autismo, y el hallazgo fundamental muestra que las personas con autismo no pueden representar o explicar eficazmente los estados mentales de los demás. Más recientemente, se han implementado tareas que explotan los procesos de la teoría de la mente en estudios de escaneo cerebral. Los resultados de estos estudios muestran que puede haber áreas específicas del cerebro que subyacen y apoyan una teoría de la mente.

Desafortunadamente, algunos investigadores han jurado lealtad exclusivamente a una de estas teorías, creando un duelo académico con la suposición ingenua de que una de estas teorías es correcta y la otra manifiestamente incorrecta. Para no arriesgarme a sonar demasiado cliché, pero no puedo evitar hacer la pregunta, ¿no podemos simplemente llevarnos bien?

Lo más probable, quizás, es que la empatía sea un proceso multifacético, algunos aspectos de los cuales son más automáticos y emocionales (enojarse inmediatamente cuando vemos a un ser querido que está molesto) y otros aspectos más reflexivos y conceptuales (comprender por qué alguien podría estar molesto por lo que sabemos sobre la persona, su personalidad, etc.). El que «aparezca» el aspecto más automático o el más reflexivo dependerá necesariamente del contexto social en el que nos encontremos. Es una pregunta abrumadora y abierta, y tendremos que esperar a que la neurociencia social como campo se desarrolle un poco más y la responda.

Hasta ahora, lo que podemos decir de la investigación sobre la empatía es que hemos comenzado a comprender cómo el cerebro da a luz la maravillosa capacidad que tenemos de “sentir” a otro ser humano. Con las nuevas herramientas de la neurociencia social en la mano, los psicólogos y neurocientíficos se encuentran ahora en la cúspide de más descubrimientos sobre la vida vibrante del cerebro empático.

Esta publicación se publicó anteriormente en una forma anterior en The Curator.

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