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Escribir sobre Emily Dickinson es una experiencia muy diferente a la crónica de las vidas de Herman Melville y Charles Darwin, quienes aparecieron en publicaciones anteriores. Su vida tuvo poco de la acción exterior, y ciertamente nada de los viajes por el mundo de Melville o Darwin. Ella no buscó alivio de la angustia en Tierra Santa, como lo había hecho Melville, o las Tierras Altas de Escocia como lo había hecho Darwin. De hecho, la mayor parte de su vida la pasó en una sola ciudad, Amherst, Massachusetts, y de hecho en una sola casa. La acción de su vida fue interior y se expresó en sus cartas y en su poesía. Escribo sobre ella aquí como parte de una serie continua sobre escritores y poetas brillantes que llevaron vidas problemáticas, y es apropiado hacerlo en este momento porque podemos ver la influencia del pensamiento de Darwin en su visión del mundo y su poesía.

The Homestead, donde Dickinson vivió durante casi 15 años de su vida, ahora se conoce como el Museo Emily Dickinson, 2008.

Fuente: Imagen de Daderot en Wikimedia Commons/Public Domain

Nació en Amherst en 1830. La familia de su padre había venido de Inglaterra como parte de las migraciones puritanas de principios del siglo XVII. Su abuelo paterno, Samuel Dickinson, fue abogado y fundador de Amherst College, cuya vida se caracterizó por explosiones de energía alternadas con «depresión de ánimo», y fue visto como la oveja negra de la familia1. En 1813 construyó una gran casa de ladrillos, conocida como The Homestead, en Amherst. Cuando tuvo problemas financieros en 1828, la vendió, pero en 1830 su hijo Edward, abogado, volvió a comprar la mitad occidental de la casa y se instaló con su esposa, Emily Norcross Dickinson, y su pequeño hijo Austin. Emily nació dentro de un año y su hermana Lavinia la siguió después de tres años.

Los primeros años

Emily fue descrita como de buen comportamiento, aunque frágil, y respondió bien al entusiasmo de su padre por la educación. Sus maestros reconocieron sus habilidades tanto con el piano como con la composición. Aunque a menudo estaba ausente (era legislador estatal y más tarde congresista de los EE. UU.), Emily parecía verlo como alguien cálido y afectuoso, mientras que, por el contrario, pensaba que su madre era emocionalmente distante. En años posteriores, cuando su madre padecía una enfermedad crónica y Emily la cuidaba, las dos formaron un vínculo más estrecho.

En 1840, las preocupaciones financieras llevaron a la familia a abandonar The Homestead y mudarse a otra casa adyacente al cementerio oeste de Amherst; regresaron 15 años después cuando su padre tuvo más éxito. Fue en 1840 y Emily comenzó sus siete años de asistencia a la Academia Amherst. Era conocida como una buena estudiante, pero debido a enfermedades vagamente descritas, con frecuencia la retenían en casa. Estas ausencias pueden haber estado relacionadas con lo que ella denominaba en sus cartas en la adolescencia como “melancolía fija”2. En 1844 su prima Sophia Holland, a quien sentía muy unida, murió de tifus. La angustia de Emily fue tan grande que sus padres la hicieron vivir con parientes en Boston. Dos meses después volvió con su melancolía aparentemente mejorada. Esta fue su primera experiencia de perder a un ser querido, y pensamientos de duelo comenzaron a aparecer en sus cartas.

Tras su regreso a la Academia, también hizo dos conocidos que cambiaron su vida. Uno era el joven director Leonard Humphrey, con quien era amiga y más tarde representaría otra pérdida en su vida. La otra era Susan Huntington Gilbert, una joven que había quedado huérfana a temprana edad y vivía con su hermana en Amherst. Emily y Susan se hicieron íntimas amigas, y más tarde posiblemente algo más. Avanzando algunos años, Susan conoció más tarde al hermano mayor de Emily, Austin, en 1853 y se casó con él en 1856. Los académicos continúan discutiendo hasta qué punto la cercanía apasionada que Emily profesaba en su correspondencia era una metáfora literaria o, en cambio, evidencia de un romance real.

Después de graduarse de la Academia Amherst en 1847, asistió al Seminario Femenino Mount Holyoke (más tarde Mount Holyoke College). Regresó a casa después de solo 10 meses por razones que no están claras, tal vez descontento con su énfasis en la devoción religiosa, problemas de salud o nostalgia. Mientras tanto, su pensamiento sobre la religión y el lugar de la humanidad en el mundo siguió evolucionando. Se había criado en una familia calvinista, que tenía fuertes creencias de que todo lo observable se basaba en hechos inmutables e inmutables que surgían de una creación milagrosa. A medida que avanzaba el siglo XIX, el desafío de los puntos de vista más liberales del unitarismo condujo al correspondiente resurgimiento de la doctrina calvinista. Su respuesta a esto puede haber sido parte del ímpetu para que se negara a hacer la declaración pública de su fe requerida para ser miembro de la Primera Iglesia Congregacional de su familia.

La vida exterior de Dickinson en esos años consistía en atender la casa y las actividades sociales. Durante este tiempo conoció a Benjamin Franklin Newton, un joven abogado con inclinación literaria, quien la introdujo en la poesía de Wordsworth, Emerson y otros. Más tarde se convirtió en uno de los posibles hombres a los que ella se refirió como ‘Maestro’ en varias cartas, lo que nunca se aclaró. En 1850, el ex director de su escuela, Leonard Humphrey, murió inesperadamente. Fue la segunda derrota de Dickinson y la afectó profundamente.

El terror y sus secuelas

Unos meses después de su regreso a Amherst de un viaje a Washington y Filadelfia en 1855, su madre se enfermó y permaneció postrada en cama durante la mayor parte de las siguientes tres décadas. La necesidad de mantener la casa y cuidarla ocupó a Emily y Lavinia, pero en 1858 Dickinson entró en lo que serían sus años más productivos. Reunió sus poemas anteriores en fascículos (cuadernos de páginas cosidas) y escribió quizás 800 más en 1865. En el otoño de 1861, experimentó un período difícil al que más tarde se la denominó «El terror». Nunca se ha explicado por completo, pero puede haber implicado la decepción por la falta de reciprocidad romántica del Maestro nunca identificado, el retraimiento emocional percibido por parte de su cuñada Susan, que iba a tener su primer hijo, o algún otro factor3. Es posible que comenzara a sentirse abandonada y sola, pero convirtió su angustia en una especie de desafío y fuente de fortaleza.

Dickinson expresó su resiliencia en un poema de 1862, «Los ceros nos enseñaron fósforo». Los fósforos de fósforo se habían vuelto populares desde su introducción en la década de 1820 y, para ella, aparentemente simbolizaban la capacidad del fuego para arder repentinamente incluso en condiciones de frío; mediante la participación, la frialdad puede convertirse repentinamente en vitalidad y creatividad. Ciertamente fue un período en el que se encendió su propia creatividad y ambición. Esto también se debió, al menos en parte, a su correspondencia con el crítico literario Thomas Wentworth Higginson, quien le envió cartas de apoyo que luego dijo que le habían salvado la vida durante este momento difícil.

De hecho, desde 1862 hasta 1865, creó más de la mitad del trabajo de su vida. Algunos de sus poemas se inspiraron en el sufrimiento causado por la Guerra Civil, mientras que otros eran más optimistas, a menudo enfatizando los placeres de observar la naturaleza, con una sensación de creciente autosuficiencia y orgullo por la hábil creatividad. En 1865, su trabajo se vio interrumpido por dificultades oculares que requirieron viajes para ver médicos en Boston, y en 1866 su producción comenzó a disminuir.

En la próxima publicación, presentaremos el resto de la vida de Dickinson, así como análisis posteriores que han sugerido posibles condiciones que podrían ayudar a dilucidar su comportamiento. Algunos comentarios sobre lo que hemos descrito hasta ahora: su vida tranquila y apartada ha sido vista de muchas maneras diferentes a lo largo de los años. Dado que los primeros volúmenes completos aparecieron en la década de 1950, no sorprende que muchos análisis de esa época tuvieran una inclinación psicoanalítica, a menudo enfatizando los efectos de un padre dominante, una madre fría y una «sexualidad ambigua». Tales puntos de vista sugieren que, como resultado de una mala relación con su madre, ella no se sentía amada y dudaba en convertirse en el papel de una mujer a menos que llegara a parecerse a ella.

Posteriormente, las interpretaciones psicoanalíticas fueron criticadas por enfatizar la sexualidad a costa de descuidar otras influencias, incluidos los estándares sociales, los roles de las mujeres tanto en la universidad como en la comunidad, y los movimientos religiosos de la época, así como autores que ella admiraba, como Charlotte Bronte y Elizabeth Browning4. . En las siguientes décadas, se sugirió que la reclusión era un estilo de vida razonable y adoptado conscientemente que hizo posible su trabajo.

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