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Fuente: Lightspring / Shutterstock

El cerebro humano es, con mucho, el órgano más complejo y complejo del cuerpo. Además de regular nuestras funciones biológicas más básicas, el cerebro también es la sede de la conciencia. Cuando algo anda mal, ya sea debido a una irregularidad en la señalización neuroquímica o debido a deficiencias estructurales causadas por una lesión o la vejez, a menudo puede afectar la forma en que experimentamos la conciencia y cómo la percibimos.

El cerebro está formado por miles de millones de neuronas que se comunican entre sí a través de impulsos eléctricos (a través de fibras nerviosas llamadas axones) o enviándose señales neuroquímicas entre sí a través de sinapsis. Constantemente se establecen nuevas conexiones y las viejas conexiones que ya no son útiles se eliminan a lo largo de la vida de cada individuo, lo que significa que el número exacto de conexiones sinápticas siempre está cambiando, aunque en algún momento podría haber más de 100.000 millones. de estas conexiones en un cerebro adulto.

Igualmente importante, la cantidad de neuronas en el cerebro cambia constantemente. Si bien todavía existe un debate sobre el tema, parece que se están formando constantemente nuevas neuronas (a través de un proceso llamado neurogénesis) en partes del cerebro. Mientras tanto, se ha demostrado que las enzimas degradantes conducen a la muerte controlada (apoptosis) de otras neuronas. Las proteínas responsables de regular estos procesos de nacimiento y muerte celular en el cerebro se denominan factores neurotróficos (o neurotrofinas), uno de los cuales es el factor neurotrófico derivado del cerebro (BDNF).

¿Qué es el BDNF?

Los factores neurotróficos se producen en el cerebro y el intestino en cantidades limitadas desde que estamos en el útero hasta que morimos. Cuando una neurona obtiene una cantidad adecuada de estas proteínas durante el desarrollo, sobrevive, mientras que las neuronas que no reciben suficientes de ellas no sobreviven. Dado que estas proteínas no son abundantes, las neuronas deben competir constantemente por ellas durante el desarrollo e incluso en la vejez.

Los investigadores han descubierto muchas neurotrofinas, incluido el factor de crecimiento nervioso (NGF), el factor neurotrófico-3 (NT-3), el factor neurotrófico-4/5 (NT-4/5), así como el BDNF. El BDNF se considera la neurotrofina más activa y también es extremadamente importante para la homeostasis energética y la plasticidad neuronal, que es crucial para el aprendizaje y la memoria. Los niveles reducidos de BDNF se han relacionado con trastornos neurodegenerativos como la enfermedad de Parkinson, la enfermedad de Alzheimer, la esclerosis múltiple y la enfermedad de Huntington. Los niveles reducidos de BDNF también pueden estar asociados con la diabetes tipo 2.

Por el contrario, los niveles más altos de proteínas se asocian con un mejor funcionamiento cognitivo, salud mental y memoria a corto y largo plazo. Si bien no está claro en este momento si el aumento de los niveles de BDNF puede revertir o prevenir afecciones neurodegenerativas, los niveles normales de BDNF generalmente se asocian con un mejor rendimiento cognitivo y función cerebral general en personas con la afección de las dolencias mencionadas anteriormente.

¿Puedo aumentar mis niveles de BDNF?

La respuesta corta es sí. La investigación ha demostrado que varios factores, en particular la obesidad, pueden influir en los niveles de BDNF: las personas obesas tienen niveles más bajos de BDNF, mientras que las personas no obesas tienen niveles más altos de BDNF. Además, la investigación indica que otros cambios en el estilo de vida (explorados a continuación) pueden afectar positivamente los niveles de BDNF.

Ejercicio riguroso

Se ha demostrado que el ejercicio estricto aumenta los niveles de BDNF. Un estudio publicado en 2011 encontró que tres semanas de ciclismo de alta intensidad y cinco semanas de ejercicio aeróbico mejoraron el funcionamiento cognitivo y aumentaron los niveles de BDNF. Otro estudio encontró que los niveles de BDNF aumentaron con el ejercicio aeróbico, y esto correspondió a un aumento del 2% en el volumen del hipocampo. (El hipocampo juega un papel importante en la creación y el almacenamiento de recuerdos y tiende a encogerse de tamaño con la edad).

Además de ayudar a combatir la obesidad y aumentar el BDNF, mejorando así la función cerebral general, estos estudios sugieren que el ejercicio puede ser particularmente beneficioso para la memoria.

Cambios en la dieta

La dieta estadounidense típica es alta en calorías y, a menudo, contiene grasas saturadas y azúcares procesados ​​en exceso. Además, muchas personas tienden a cenar bastante tarde por la noche. En conjunto, estos hábitos alimentarios pueden conducir a la obesidad, que, como se señaló anteriormente, puede afectar negativamente los niveles de BDNF y la salud cognitiva general. Estos hábitos también pueden conducir de forma independiente a una reducción de los niveles de BDNF.

Varios estudios han demostrado que el ayuno intermitente y la restricción calórica se asocian con niveles elevados de BDNF. Además, las dietas ricas en azúcares procesados ​​y grasas saturadas pueden afectar los niveles de neurotrofina, incluidos los niveles de BDNF, lo que a su vez puede conducir a una reducción del volumen del hipocampo y de la neuroplasticidad. Para evitar estos efectos dañinos, las personas deben mantenerse alejadas de los azúcares procesados ​​y las grasas saturadas, y cambiar a una dieta basada principalmente en verduras de hoja, frutas, proteínas magras y cereales integrales.

Medicamentos y suplementos

Además de realizar cambios en la dieta, se ha demostrado que algunos suplementos aumentan los niveles de BDNF. Ellos entienden:

Además, los datos sugieren que algunos medicamentos pueden aumentar los niveles de BDNF, aunque esta no es una indicación aceptada para ninguno de estos medicamentos. Estos incluyen ampaquinas, cistamina, fármacos nootrópicos e inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS). Lo más importante es que solo deben tomarse si lo prescribe un médico.

Luz del sol

Si bien es bien sabido que los meses de invierno a menudo pueden afectar el estado de ánimo, el mecanismo neurobiológico preciso detrás de este cambio no se comprende completamente. Un posible mecanismo podría ser una disminución en los niveles de BDNF, que se correlaciona positivamente con los niveles de vitamina D, una vitamina que nuestra piel produce a partir del colesterol cuando se expone al sol. En otras palabras, más luz solar parece conducir a un aumento de los niveles de BDNF.

Un estudio holandés de 2.851 participantes encontró grandes fluctuaciones en las concentraciones séricas de BDNF durante todo el año. En particular, se encontraron concentraciones más altas durante los meses de primavera-verano y concentraciones más bajas durante los meses de otoño-invierno. El estudio sugiere que la vitamina D puede desempeñar un papel en la regulación de esta proteína.

Ser sociable

El compromiso social también parece afectar los niveles de BDNF, particularmente en el desarrollo del cerebro. Si bien está bien documentado que un entorno social estimulante y acogedor en una etapa temprana de la vida produce resultados conductuales positivos en el futuro, un estudio de Roman de 2006 encontró que estos beneficios se pueden ver a nivel neuroquímico. El estudio encontró que los ratones criados en un nido común aumentaron significativamente los niveles de neurotrofina en varias áreas del cerebro, especialmente el hipocampo y el hipotálamo, incluso más tarde en la vida. Parece razonable suponer que un fenómeno similar sería observable en humanos, aunque no está claro si los adultos pueden experimentar los mismos beneficios al estar en un entorno social estimulante.

En última instancia, la mejor manera de aumentar los niveles de BDNF es adoptar un estilo de vida más saludable en general que también puede contribuir positivamente a su salud mental y cardiovascular, al tiempo que reduce su nivel de grasa corporal. Estos cambios incluyen ejercicio, socialización, salir al aire libre y comer una dieta rica en alimentos ricos en nutrientes y desprovista de azúcares procesados ​​y grasas saturadas.

El Dr. Ahmad no informa ningún conflicto de intereses. No es conferencista, asesor o consultor y no tiene ninguna relación financiera o comercial con una entidad biofarmacéutica cuyo producto / dispositivo pueda haber sido mencionado en este artículo.

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