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La escuela es la prueba definitiva de malvaviscos. Estoy seguro de que todos recordarán la prueba de malvaviscos de Walter Mischel en la que un experimentador le da a un niño un malvavisco y sale de la habitación diciendo que el niño recibirá dos malvaviscos si no come malvavisco mientras el experimentador está ausente. Resistir la tentación de comer un malvavisco se considera una medida de autocontrol.

La escuela requiere hacer muchas cosas a corto plazo que son menos divertidas de lo que podrías hacer, pero que conducen a mejores resultados a largo plazo. Estudiar para un examen es menos divertido que ver videos de YouTube o jugar videojuegos. Pero, las personas que van a la universidad generalmente ganan más dinero y tienen carreras más satisfactorias que aquellas cuya educación termina en la escuela secundaria.

Un artículo de David Yeager, Marlone Henderson, David Paunesku, Gregory Walton, Sidney D’Mello, Brian Spitzer y Angela Duckworth en la edición de octubre de 2014 del Journal of Personality and Social Psychology exploró las motivaciones que enfocarían a los estudiantes en el trabajo, la escuela en lugar de alternativas tentadoras.

Estos investigadores distinguen dos tipos de motivaciones: el egoísmo y la superación a uno mismo. Casi todos los estudiantes tienen un motivo educativo interesado. Quieren aprender cómo volverse más inteligentes o cómo ayudarlos a encontrar un trabajo. Sin embargo, solo un subconjunto de estudiantes tiene un motivo trascendente en el que también quieren que su educación los capacite para ayudar a hacer del mundo un lugar mejor y ayudar a los demás. La pregunta es si este «objetivo» adicional influiría en la motivación de los estudiantes para estudiar.

En un estudio de campo, se encuestó a más de 1,000 estudiantes de secundaria con bajo nivel socioeconómico. Todos estos estudiantes estaban planeando asistir a la universidad el próximo otoño. Los participantes recibieron cuestionarios para evaluar si tenían un motivo auto-trascendente para su crianza, o simplemente un motivo egoísta. También se les preguntó sobre otras motivaciones para ir a la universidad, como motivaciones extrínsecas como poder salir de la casa de sus padres o hacer nuevos amigos. Los participantes completaron una medida de autocontrol que examinó sus percepciones sobre cómo controlan su comportamiento. Participaron en una tarea en la que tuvieron la oportunidad de resolver problemas matemáticos (que les dijeron que fortalecería sus habilidades básicas y los ayudaría académicamente) o hacer algo tentador como ver videos o jugar un videojuego. Finalmente, los experimentadores midieron cuántos de estos estudiantes estaban matriculados en la universidad el otoño siguiente.

Tener un objetivo trascendente para su aprendizaje predijo las puntuaciones de los participantes en las medidas de autocontrol. También predijo la probabilidad de que los estudiantes resolvieran problemas de matemáticas en lugar de mirar videos o jugar un juego Finalmente, mientras más estudiantes tuvieran una meta, más probable era que se inscribieran en la universidad en el otoño.

Por supuesto, es difícil sacar conclusiones sólidas sobre la única base de un estudio de campo correlacional como este. En un segundo estudio, se les dio a los estudiantes de noveno grado un ejercicio para que pensaran en un objetivo más amplio de su educación. Este ejercicio los llevó a escribir sobre cómo su educación secundaria les permitiría ayudar a otros y hacer del mundo un lugar mejor. Un grupo de control escribió sobre las diferencias entre la escuela secundaria y la secundaria. Luego, los investigadores midieron los puntajes de los estudiantes en las clases de ciencias y matemáticas al final del período. Los estudiantes que realizaron la intervención dirigida obtuvieron calificaciones más altas al final del trimestre que los que realizaron la manipulación de control. Esta manipulación fue más efectiva para los estudiantes con el GPA más bajo antes del procedimiento.

Otros dos estudios utilizaron estudiantes universitarios. Estos estudios animaron a los participantes a desarrollar una meta para su educación. Un estudio encontró que los participantes dedicaban más tiempo a las preguntas del estudio si se les decía que pensaran en el propósito trascendente de su educación que si no lo fueran. Un segundo estudio encontró que los estudiantes podían resistir mejor las alternativas tentadoras al trabajo cuando pensaban en el propósito trascendente de su educación que cuando no lo hacían.

¿Qué significa todo esto?

Para tener éxito en la escuela, debes posponer muchos buenos momentos para el futuro a fin de concentrarte en el aprendizaje. Ciertamente, muchas actividades de aprendizaje son agradables. Pero aprender nuevas habilidades y hechos también requiere muchas actividades tediosas y frustrantes. Estas deseables dificultades son parte del proceso de aprendizaje. Para mantenerse motivado para participar en estas tareas a largo plazo, es fundamental tener un enfoque más amplio para la educación. No basta con querer un trabajo o ganar dinero. También es importante querer hacer cosas por los demás y hacer del mundo un lugar mejor. Como seres humanos, encontramos estos objetivos trascendentes muy motivadores.

Y, por supuesto, funciona para cosas más allá de la escuela. Otro aspecto de la vida que a menudo puede resultar tedioso y frustrante es el trabajo. Las personas que tienen éxito en el lugar de trabajo también son aquellas que ven su trabajo como un llamado superior para ayudar a los demás y hacer del mundo un lugar mejor.

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