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Hay un montón de comportamientos autolesivos que los jóvenes captan de sus amigos o de la moda cultural. Estos incluyen el uso de vómitos, laxantes, estimulantes y dietas idiosincrásicas para controlar el peso; auto-cortarse y quemarse para hacer frente a emociones intensas, entumecimiento o aburrimiento; y el consumo excesivo de alcohol y el abuso de drogas para facilitar la socialización. Al igual que ocurre con las enfermedades contagiosas, algunas personas son más resistentes a estos trastornos y otras más susceptibles.

Al decir que estos comportamientos se pueden aprender viendo a otras personas hacerlos, o incluso leyéndolos o viéndolos retratados en la pantalla, de ninguna manera estoy insinuando que sean triviales o simplemente intencionales. La autolesión tiene muchas causas y refleja un dolor real. (Incluyendo la ausencia de dolor, como cuando cortarse o quemarse se usa para perforar el entumecimiento emocional). Lo que estoy diciendo es que, al igual que otros malos hábitos, estas enfermedades comienzan como comportamientos voluntarios y que la mayoría de ustedes nunca ha visto o oído hablar de ellos, de películas, libros o de sus amigos, probablemente no los habría inventado usted mismo. En otras palabras, si la purga y la escisión no hubieran estado disponibles culturalmente, es posible que haya «elegido» otra respuesta al dolor o entumecimiento psíquico. Sin embargo, una vez elegidos, los comportamientos autolesivos tienden a volverse autosostenibles y habituales.

Dejar los malos hábitos es difícil. Detener los malos hábitos autodestructivos es especialmente difícil porque la cultura popular ha dotado al sufrimiento de un glamour perverso. Hemos hecho elegante la miseria autoinfligida. Ver tu propia sangre brotar de un corte que hiciste, quemarte el muslo con un cigarrillo, vomitar en el baño de un restaurante después de una comida, fingir ser abandonado: todos los actos tristes y sórdidos asociados con el «lado oscuro» son en realidad poco más que clichés de la cultura pop. Ellos equiparan la miseria con la creatividad, el dolor autoinfligido con el martirio y la autocomplacencia con la nobleza. Sus fuentes son la literatura de la tragedia en su forma menos imaginativa: cultos de vampiros, músicos y actores martirizados por las drogas, memorias de manicomios y celebridades demasiado ricas para sus propias buenas celebridades. Toman prestado del lenguaje de la calle pero no tienen ningún significado más allá de uno mismo. Desafortunadamente, son completamente derivados y sin originalidad.

Pero no parecen así cuando eres joven. Parecen románticos. Se alimentan del deseo de hacer tu vida extraordinaria, de ser más grande de lo que es ahora. Quieres que tu vida esté llena de pasión y creatividad. Quieres que tu dolor tenga un significado, algo mayor que la angustia mundana del estudiante típico. Quieres que tu dolor sea cinematográfico. Pero al dramatizar su angustia y singularidad de esta manera convencional, infligiéndose daño a sí mismo, no lo está aumentando, lo está disminuyendo. Al exagerarlo, está diciendo que su dolor es demasiado trivial para ser tomado en serio por sus propios méritos. Dice que no puede hablar de ello de una manera razonable con un oyente comprensivo; debe representarse en un escenario austero para una audiencia (imaginaria). Paga un alto precio por la banalidad de nuestras películas y nuestra televisión.

Pero independientemente de cómo comenzaron estos comportamientos autolesivos, rápidamente cobran vida propia. Dejan de convertirse en una expresión de dolor y se convierten en una fuente de dolor autosuficiente. Al igual que con las drogas, la «cura» de la enfermedad se convierte en enfermedad. El corte y la depuración rompen con sus causas fundamentales y se convierten en muy malos hábitos o incluso adicciones.

Saber que las conductas autolesivas están determinadas culturalmente y pueden volverse habituales rápidamente aumenta la importancia de la prevención. Aquí hay algunas sugerencias para la prevención: (1) Reduzca su exposición a personas que se involucran en conductas autodestructivas, especialmente si ellas, tanto las personas como las conductas, parecen atractivas. (2) Mejore su elección de películas y libros. Sea escéptico con los “recuerdos” que glorifican el alcohol, las drogas, la autodegradación y la asunción de riesgos convirtiéndolos en “arte”. (3) Si ha intentado cortarse o purgarse, deténgase inmediatamente antes de que estos comportamientos se vuelvan habituales. (4) Mejor aún, considérelas adicciones repugnantes y evite iniciarlas en primer lugar.

Addenda (agregada el 26 de octubre de 2010)

Pido disculpas a cualquier lector, incluidos los pocos que han comentado este post, por el tono de mi artículo que parece trivializar el dolor de la autolesión y la dificultad para superarlo. Cortarse, quemarse y purgarse son respuestas al intenso dolor psíquico y pueden estar asociados con otros trastornos psiquiátricos muy graves (como el trastorno bipolar, la depresión mayor agitada y el trastorno límite de la personalidad) que requieren tratamiento en ellos mismos.

Muchos, tal vez incluso la mayoría, de los casos de autolesión comienzan sin querer y se experimentan como vergonzosos en lugar de “geniales”. Y, independientemente de cómo comenzaron, rápidamente se vuelven autosuficientes y casi adictivos, a menudo porque logran aliviar el dolor psíquico.

Mi artículo estaba dirigido al segmento particular de la población académica que recién está comenzando a usar cortar, quemar o purgar para lidiar con el dolor emocional. Se trata de jóvenes cuyas autolesiones no se desarrollaron espontáneamente al morderse las mejillas, pellizcarse, clavarse las uñas en la piel, etc. sobre en los medios. Algunos de estos jóvenes, lamentablemente, asocian la autolesión con el sufrimiento artístico. Para corroborarlo, consulte estos comentarios en un artículo relacionado en Psychology Today.

Al dirigir mi artículo a esta subpoblación en particular, estaba tratando (imperceptiblemente, al parecer) de prevenir la progresión de sus cortes, quemaduras y purgas mientras aún era voluntario, antes de que se volviera demasiado «útil» o adictivo para detenerlo. Quería concienciar a estos jóvenes de que la ayuda profesional para hacer frente a su dolor psicológico, incluida la medicina y la psicoterapia, era preferible a tratarlo por sí mismos mediante la autolesión. No pretendía menospreciar los síntomas ni a las personas que los padecen.

Lecturas esenciales de autolesión

Agradezco a las personas que han escrito comentarios para llamar mi atención sobre estos temas. Es natural querer hacer que las publicaciones de blog sean un poco provocativas, y no siempre es posible cubrir todas las afirmaciones con calificativos. Sin embargo, intentaré ser más claro, más cuidadoso y más sensible en el futuro.

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