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Si bien las hospitalizaciones por trastornos alimentarios están disminuyendo en general, una categoría está aumentando a un ritmo alarmante, según la Agencia para la Investigación y la Calidad de la Atención Médica. De 1999 a 2009, las hospitalizaciones de pacientes con un trastorno alimentario llamado pica aumentaron un 93%.

Pica come algo que no es comida, especialmente en grandes cantidades y de forma regular. ¿Qué come la gente con pica? La lista continúa: ceniza, globos, tiza, metal, hierba, crayones, insectos, arena, jabón, pasta, hilo, plástico, talco para bebés, trozos de pintura, paneles de pared, etc. Algunas de estas extrañas obsesiones no alimentarias tienen sus propios nombres. La geofagia come arcilla. Pagophagy come helado,

Pica toma su nombre de la palabra latina para pastel. Las urracas comen casi cualquier cosa, pero los humanos que no comen alimentos son más exigentes. La restricción generalmente se centra en un solo elemento. Los médicos han operado a personas cuyos intestinos estaban bloqueados por tuercas, pernos o tornillos. Las personas que consumen regularmente ramitas, periódicos o desodorantes para el baño no son tan infrecuentes como podría imaginarse.

Pica se define, en parte, por normas culturales. En los Estados Unidos de hoy, comer arcilla se considera pica, pero en siglos pasados ​​no lo era. El consumo de arcilla y tierra era común en el siglo XIX, especialmente entre los esclavos del sur. En las décadas de 1950 y 1960, la práctica era tan popular que se vendían bolsas de almuerzo rellenas de arcilla en las paradas de autobús de Alabama como bocadillos para los viajeros. Los sureños enviaron bolsas de arcilla desde su ciudad natal a amigos y familiares que se mudaron al norte. Algunos informes estiman que el consumo de arcilla es una práctica diaria en más de 200 culturas de todo el mundo.

Algunos comportamientos de pica involucran sustancias que son alimentos pero que generalmente no se consumen solas o en grandes cantidades. Por ejemplo, pequeñas cantidades de maicena espesan salsas y pasteles de frutas. Las personas con amilofagia pueden comer dos o tres latas de maicena por semana. Comer media lata o más de almidón de maíz al día libera suficiente azúcar en la sangre como para hacer que los niveles de azúcar en sangre se disparen. Puede desencadenar diabetes, especialmente en mujeres embarazadas.

¿Por qué la gente come sustancias no alimentarias? En algunas culturas, la pica se utiliza con fines medicinales y, de hecho, puede tener algún valor. Por ejemplo, las personas en algunas partes de Nigeria comen caolinita (una forma de arcilla) para combatir la diarrea. La arcilla en realidad forma una capa protectora en el revestimiento del intestino y se une a las bacterias, aliviando así la diarrea.

Otras personas dicen que comen arcilla, almidón o alguna otra sustancia solo porque les gusta el sabor, la textura o el olor. Otros afirman que el comportamiento de la pica, como masticar la escarcha que se acumula en el congelador, alivia la tensión y la ansiedad. Algunas mujeres embarazadas comen arcilla porque creen que les aliviará las náuseas matutinas. Algunos profesionales de la salud mental clasifican la pica como un trastorno obsesivo compulsivo. Este término describe a las personas que se sienten impotentes para detener un comportamiento que saben que es extraño o incluso riesgoso.

Los médicos no siempre pueden saber si sus pacientes consumen productos no alimentarios. La gente no lo dice, ya sea porque les da vergüenza o porque no ven nada extraño en ello. Para averiguar qué tan común es realmente la pica, Ellen Simpson y sus colegas en California entrevistaron a mujeres hispanas embarazadas sobre sus hábitos alimenticios. En algún lugar, entre un tercio y la mitad informó haber comido artículos no alimentarios. Sus favoritos incluían tierra, ceniza, arcilla y carbonato de magnesio, un mineral que se vende en bloques en las farmacias mexicanas como laxante. Algunas mujeres dijeron que simplemente les gustaba el sabor, la textura o el aroma de las cosas no alimentarias. Otros dijeron que «no podían ayudarse a sí mismos».

La mayoría pensaba que la pica era buena para ellos o para los bebés que llevaban. Creían que no satisfacer sus antojos de pica les provocaría un aborto espontáneo, una enfermedad o un bebé infeliz. Los investigadores no pudieron encontrar ningún patrón en particular en las preferencias de pica. «Las mujeres que comían alquitrán vivían al lado de las mujeres que comían lejía azul que vivían al lado de las mujeres que comían tierra».

Los médicos se preocupan menos por la pica en sí y más por sus resultados. Las consecuencias graves incluyen:

  • Envenenamiento, como el envenenamiento por plomo por consumir pedazos de pintura vieja o tierra que contiene pintura vieja.
  • Obstrucción del intestino o las vías respiratorias por consumir o asfixiar material no digerible como el cabello.
  • Obesidad por consumo de demasiadas calorías, como el consumo de almidón de lavandería.
  • Insuficiente proteína o energía: consumo de cosas como café molido o conchas de ostras en lugar de comida real.
  • Deficiencias nutricionales, como la interferencia del suelo con la absorción de hierro, zinc y potasio en el sistema digestivo.
  • Daño a dientes y encías causado por masticar materiales abrasivos como ramitas o metales.
  • Infestaciones de parásitos como tenias resultantes del consumo de suciedad o excrementos.
  • Presión arterial alta, niveles altos de sales de sodio en la sangre y función hepática anormal, como las que resultan de consumir grandes cantidades de levadura en polvo.
  • Bajo peso al nacer, parto prematuro, anomalías mentales y físicas, e incluso muerte en bebés cuyas madres practican pica durante el embarazo.

A pesar de los riesgos, estas últimas estadísticas muestran que la pica es un problema de salud pública creciente. Estos nuevos datos revelan que entre 1999 y 2009, el número de estancias hospitalarias para los pacientes con pica casi se duplicó, de 964 a 1.862. Los pacientes con pica y otros trastornos alimentarios también pueden ser hospitalizados por otras afecciones como depresión, trastornos hídricos y electrolíticos, esquizofrenia o trastornos relacionados con el alcohol. Aunque 9 de cada 10 trastornos alimentarios ocurren en mujeres, los de los hombres han aumentado en un 53% durante la última década.

¿Y si tienes pica? La respuesta es el sentido común: consulte a su médico y diga la verdad. Dado que la pica generalmente se considera un trastorno obsesivo-compulsivo o adictivo, los servicios de un psicólogo o psicólogo calificado pueden ser justo lo que necesita para ayudarlo a combatir su trastorno alimentario y recuperar una buena salud mental y física.

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