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Un elemento básico de la comedia nocturna es que un equipo de filmación haga preguntas sencillas a los jóvenes en las calles y capture respuestas extremadamente ignorantes. Es su elección si es divertido, explotador o ambos. Pero esas partes y piezas están ligadas a algún credo estadounidense perdurable: que la gente es estúpida; los jóvenes son particularmente estúpidos; y todos nos volvemos más y más estúpidos con cada generación.

Evidentemente, una comedia no es una investigación científica. No sabemos cuántas personas debe haber entrevistado el equipo de filmación para obtener las respuestas desorientadas que usaron. Pero ha habido muchas encuestas legítimas de conocimiento público. Con demasiada frecuencia muestran niveles alarmantes de ignorancia pública.

Permítanme ofrecer mi propia pieza de evidencia anecdótica. No hace mucho, me topé con un examen universitario que mi padre había guardado. Miembro de la «generación mayor», estudió ingeniería de minas en la Universidad de West Virginia. Las preguntas de matemáticas y ciencias del examen me parecieron increíblemente difíciles. (Yo era estudiante de física en el MIT). Pero la verdadera sorpresa fue una página de preguntas «generales». Cubrieron noticias y material de artes liberales que se esperaba que supieran los estudiantes de ingeniería de una universidad estatal en la década de 1940.

William piedra de libra

Fuente: William Poundstone

Creo que podemos estar de acuerdo en que la mayoría de los graduados adultos de hoy tendrían dificultades para responder estas preguntas. ¿Es esto entonces una prueba de la estupidez de Estados Unidos?

Supongo que no. Entendemos que las pruebas de coeficiente intelectual reflejan la cultura de quienes las crearon. Es probable que una prueba realizada por blancos de clase media alta informe que a los blancos acomodados les va bien, mientras que los latinos, los negros o los pobres obtienen una puntuación más baja. Las culturas también cambian con el tiempo. La cultura de la década de 1940 no es la de 2016; las culturas de los padres no son exactamente las mismas que las de sus propios hijos. Ignorar esto puede llevar a la percepción errónea de que Estados Unidos se está quedando sin palabras.

Encuentre un examen universitario de 2016, salte a una máquina del tiempo y regrese a la década de 1940. Haga que los estudiantes de mediados de siglo respondan las preguntas de 2016. Es posible que ellos tampoco lo hagan tan bien. La gente de hoy sabe cosas diferentes a las de la década de 1940.

No se trata sólo de que los conocimientos «nuevos» reemplacen a los antiguos. Cándido sigue siendo relevante, leído y apreciado. Sin embargo, incluso un genio tan atemporal como Voltaire se aleja en el espejo retrovisor de nuestra cultura. En el pasado, cualquier persona educada sabía mucho sobre Voltaire. Hoy eres «inteligente» si lo haces.

¿Significa esto que estar bien informado es todo relativo y que no existe un conocimiento canónico absoluto que todos deban conocer? Esta es una pregunta que exploro en mi libro Head in the Cloud. La disponibilidad inmediata de Internet ha cambiado nuestra relación con el conocimiento. Puede investigar cualquier cosa en segundos, lo que justifica la necesidad de almacenar menos datos en nuestra cabeza.

Aún así, hay excepciones y la reseña de mi padre ofrece algunos ejemplos. Los estudiantes de ingeniería tenían que poder nominar a su congresista y miembros del gabinete del presidente. Deberíamos aspirar a conocer estas cosas ahora. Una democracia no puede tomar decisiones sabias a menos que los votantes sigan y piensen en la política y los eventos actuales. Es irrelevante que pueda «buscar las respuestas».

William piedra de libra

Fuente: William Poundstone

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