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Bobby Stevenson / Unsplash

Fuente: Bobby Stevenson / Unsplash

En 1942, el gran psiquiatra Viktor Frankl, su esposa y sus padres fueron deportados al gueto nazi de Theresienstadt. Su padre murió de neumonía seis meses después en las deplorables condiciones del gueto.

Al año siguiente, Frankl y su esposa fueron transportados al infame campo de exterminio de Auschwitz, donde más de un millón de personas fueron finalmente asesinadas. Luego fue trasladado a dos campamentos más, separándolo de su madre y su esposa, quienes eventualmente perecerían.

Durante esta terrible experiencia, Frankl llegó a creer que la única forma de sobrevivir y mantener la cordura era aferrarse firmemente al significado y el propósito. Le gustaba citar al filósofo Friedrich Nietzsche, quien escribió: “El que tiene un por qué vivir puede soportar casi cualquier cómo”. Para Frankl, personalmente, el significado fluía de su papel como psiquiatra y médico para sus compañeros de prisión, así como de su reflexión sobre su amor por su esposa Tilly, como se ilustra bellamente en el siguiente pasaje de su famoso libro, Man’s Search for Significado:

Tropezamos en la oscuridad. . . . Los guardias que nos acompañaban seguían gritándonos y guiándonos con las culatas de sus rifles. . . . Escondiendo su boca detrás de su cuello enrollado, el hombre que caminaba a mi lado de repente susurró: «¡Si nuestras mujeres pudieran vernos ahora!» Espero que estén mejor en sus campamentos y que no sepan lo que nos está pasando. Me recordó a mi propia esposa. . . . mi mente se aferró a la imagen de mi esposa, imaginándola con una agudeza sobrenatural. Lo escuché contestarme, vi su sonrisa, su mirada franca y alentadora. . . . Comprendí cómo un hombre al que no le queda nada en este mundo aún puede experimentar la felicidad, aunque solo sea por un breve momento, en la contemplación de su amada.

Después de ser liberado de los campos, Frankl pasó su vida defendiendo la importancia del significado como un bálsamo contra el sufrimiento y el secreto de la felicidad. Sense lo llevó a través del Holocausto y formó la base de todo su enfoque de la vida.

Por tanto, puede parecer sorprendente que pronuncie la siguiente advertencia: “No se debe buscar un sentido abstracto de la vida.

¿Por qué Frankl nos advirtió que no buscáramos algo que él apoyaba con tanta pasión y que era importante? Proporciona una pista en el prefacio del mismo libro, donde escribe: “No apuntes al éxito, cuanto más apuntes a él y lo conviertas en un objetivo, más lo perderás. Porque el éxito, como la felicidad, no se puede buscar; debe seguir.

En otras palabras, Frankl cree que el significado no puede perseguirse como un objetivo en sí mismo. Debe surgir como un efecto secundario de perseguir otros objetivos. Si lo que realmente quieres es encontrar un significado, dice, «tienes que dejar que suceda y no te importa». En cambio, sugiere adoptar actividades que lo conecten con algo más grande. Puede implicar conectarse con la búsqueda del conocimiento trabajando para obtener un título universitario, comprometiéndose a cuidar a los demás a través del trabajo voluntario, dedicándose a expresar amor al formar una familia o cualquier otro esfuerzo.

La investigación empírica apoya su intuición. Si bien tener un significado presente en la vida de uno se asocia con una mayor felicidad, la búsqueda de significado puede estar asociada con una menor felicidad. Michael Steger, Shigehiro Oishi y Todd Kashdan realizaron una encuesta en línea a más de 8.000 personas en todo el mundo. Para evaluar el significado, utilizaron una prueba psicológica conocida como el Cuestionario de Significado en la Vida, que otorga dos puntajes separados. El primer puntaje indica qué tan activamente las personas están buscando un significado, mientras que el segundo puntaje indica qué tan bien lo han encontrado. Los resultados son exactamente lo que Frankl habría predicho: las puntuaciones de búsqueda más altas se asociaron con una menor satisfacción y felicidad.

Quizás el secreto paradójico para encontrar un significado es no buscarlo. Las formas de significado más satisfactorias pueden florecer no cuando las perseguimos directamente, sino cuando buscamos la belleza, el amor, la justicia o, como escribe Frankl, «una causa más grande que uno mismo». El secreto de una vida significativa puede ser recordarnos a nosotros mismos todos los días que debemos hacer lo correcto, amar plenamente, perseguir experiencias fascinantes y asumir tareas importantes, no porque estemos tratando de aumentar nuestro significado de la vida, sino porque estas las actividades son buenas en sí mismas.

David B. Feldman es profesor de psicología de consejería en la Universidad de Santa Clara y presentador del podcast «Psicología en 10 minutos» (en SoundCloud, iTunes o dondequiera que obtenga sus podcasts).