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Fuente: Roman Hall / Unsplash

Comportamientos de seguridad. Suenan como algo bueno, ¿verdad? Después de todo, la mayoría de nosotros probablemente hemos escuchado o dicho las palabras «¡la seguridad es lo primero!» En algún momento de nuestra vida. Y cuando se siente ansioso, los comportamientos de seguridad, definidos como acciones tomadas para prevenir, escapar o reducir la gravedad de un resultado temido, pueden reducir la ansiedad que sentimos en el momento. Sin embargo, investigaciones recientes sugieren que los comportamientos de seguridad pueden no ser tan útiles como parecen.

El problema del comportamiento de seguridad

Irónicamente, los comportamientos seguros en realidad pueden ser muy perjudiciales, ya que a menudo desempeñan un papel fundamental en la aparición y el mantenimiento de los niveles clínicos de ansiedad. Esto se debe a que cuando confiamos en muletas para superar situaciones temidas pero de bajo riesgo, es probable que creamos que la única razón por la que hemos sobrevivido a estos encuentros es nuestro uso de conductas de seguridad. Como resultado, nunca aprendemos qué pasaría si no usamos estos comportamientos y, en cambio, reforzamos nuestras aterradoras suposiciones.

Para dar un ejemplo, digamos que Mia tiene miedo de que otros la rechacen si ven que tiene las axilas sudorosas. Para reducir la probabilidad de que esto suceda, Mia podría optar por usar blazers sobre sus camisas cuando asista a reuniones sociales, incluso en climas cálidos. Si bien esto puede garantizar que nadie se dé cuenta de que sus axilas están sudorosas, la decisión de Mia de ocultar sus axilas cuando está rodeada de otras personas le impide darse cuenta de que podría tolerar las reuniones sociales a pesar de que se quitó la chaqueta y se puso una camisa. con rastros de sudor visibles en él. En cambio, probablemente abandona las reuniones sociales pensando que la única razón por la que no se rió fue porque sus axilas estaban ocultas.

La terapia de exposición permite el aprendizaje correctivo que los comportamientos de seguridad previenen

Dado que la confianza en los comportamientos de evitación y seguridad mantiene la ansiedad, el tratamiento estándar de oro para los trastornos de ansiedad es abordar intencionalmente situaciones temidas sin comportamientos de seguridad. Aunque inicialmente es angustiante, las personas aprenden una serie de lecciones importantes cuando estas «exposiciones» se realizan de forma intencionada, repetida y durante un período prolongado (p. Ej., 30-60 minutos) como parte de la exposición a la terapia.

Primero, la exposición nos enseña que la ansiedad no dura indefinidamente ni empeora, sino que finalmente desaparece o se estabiliza. En segundo lugar, nuestro impulso de evitar o adoptar comportamientos de seguridad también disminuye con la práctica de la exposición repetida. En tercer lugar, la exposición nos ayuda a ver que es poco probable que se produzcan nuestros temidos resultados y que, aunque ocurran, podemos tolerarlos. Alternativamente, en los casos en los que es imposible saber si nuestro temido resultado ha ocurrido (por ejemplo, otros pueden juzgar a Mia en privado pero abstenerse de expresar ese juicio), aprendemos que podemos tolerar esa incertidumbre. Esto se debe a que la terapia de exposición funciona en gran parte porque nos ayuda a desarrollar nuestros músculos para tolerar mejor tanto la angustia como la incertidumbre.

¿Deberían eliminarse todos los comportamientos de seguridad de una vez?

La terapia de exposición es muy eficaz para tratar los trastornos de ansiedad y para ayudar a los pacientes a recuperar el control de sus vidas, en lugar de dejar que la ansiedad los controle. Sin embargo, aunque la mayoría de los terapeutas de exposición están de acuerdo en que eliminar los comportamientos de seguridad es crucial para el éxito del tratamiento, algunos argumentan que la desaparición gradual de los comportamientos de seguridad con el tiempo, en lugar de eliminarlos todos a la vez, podría ayudar a que la terapia de exposición sea más aceptable. Después de todo, la idea de perseguir intencionalmente lo que más temes puede ser difícil de tragar, incluso para los más valientes entre nosotros. Sin embargo, no está claro si los beneficios de permitir que los pacientes utilicen comportamientos de seguridad al principio del tratamiento en un intento de hacerlos desaparecer superan las desventajas de hacerlo.

Examinar los efectos de las conductas seguras en los resultados del tratamiento

En un intento reciente de responder a esta pregunta, Blakey y sus colegas (2019) examinaron los resultados del tratamiento en 60 adultos con fobia a las arañas que participaron en una terapia de exposición con o sin comportamientos de seguridad a bordo. El tratamiento consistió en cuatro sesiones de una hora, tres de las cuales involucraron exposiciones de 30 minutos a una tarántula viva.

Antes de realizar las exhibiciones, se informó a la mitad de los participantes que no se les permitiría adoptar conductas de seguridad durante las exhibiciones, mientras que a los demás participantes se les informó que la cantidad de conductas de seguridad permitidas aumentaría de dos a ninguna durante el procesamiento. El progreso se evaluó inmediatamente después del tratamiento y un mes después mediante la evaluación, entre otras cosas, de los síntomas de fobia a las arañas autoinformados por los participantes, la voluntad de acercarse a una segunda tarántula y la angustia al hacerlo.

Resultados del estudio y mensajes para llevar a casa

Contrariamente a la hipótesis de los investigadores de que los comportamientos de seguridad reducen la efectividad de la terapia de exposición, los dos grupos no difirieron significativamente en los resultados del tratamiento. Sin embargo, es notable que los participantes en el grupo al que se les permitió usar comportamientos de seguridad informaron que creían que los resultados que temían no ocurrieron, al menos en parte, debido a su uso de esos comportamientos.

Entonces, si bien este estudio sugiere que las personas aún pueden beneficiarse de la terapia de exposición incluso si no eliminan todos los comportamientos de seguridad a la vez, el uso continuo de ayudas innecesarias puede evitar que las personas aprendan que su seguridad no depende del uso de comportamientos de seguridad. Como resultado, en un mundo ideal, Mia dejaría de usar todos los comportamientos de seguridad y aprendería que puede tolerar altos niveles de ansiedad y angustia en entornos sociales y no necesita cambiar su comportamiento en absoluto en respuesta a esta incomodidad.

¡Ve a por ello!

Si bien se necesita más investigación para comprender mejor los efectos del uso continuo de comportamientos de seguridad en los resultados de la terapia de exposición, los resultados del estudio aquí discutieron más mi determinación de ayudar a los pacientes a dejar sus propios comportamientos de seguridad únicos tan pronto como sea posible en el procesamiento. Y espero que este artículo lo anime a ser lo suficientemente valiente como para experimentar dejando de lado sus comportamientos de seguridad, tal vez con la ayuda de un terapeuta. Si bien no puedo garantizar que esto funcione para usted, puedo decir con certeza que es más probable que la ansiedad persista o se defienda si continúa utilizando estos comportamientos.