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A nadie le gustan los adolescentes, ni siquiera a sus propios padres. En el metro, a menudo se puede ver a los adultos apresurarse a buscar otros asientos tan pronto como ven a un grupo de adolescentes subiendo al tren. Los padres temen esos años infames, cuando se les advirtió que esperaran un trago en la mejilla con un toque de imprudencia y una pizca de drama. Los adolescentes se ven obligados a pasar el rato con amigos que no te agradan, odian tu período, te odian aún más y reaccionan con total desprecio cuando tratas de corregir su comportamiento irresponsable y, a menudo, impulsivo. Incluso el término «adolescente» tiene una connotación de preocupación tan fuerte que he oído a madres de niños mucho más pequeños describir a sus hijos en edad preescolar como «tres nadadores».

Entonces, ¿por qué es tan difícil tener un adolescente? ¿Por qué es tan difícil ser adolescente?

Una de las razones por las que tener un adolescente puede ser tan estresante es que los adolescentes se involucran en muchas conductas de riesgo, más que los niños o los adultos de cualquier otra edad. El consumo de alcohol y el tabaquismo suelen comenzar durante estos años, junto con muchas otras conductas de riesgo, como las relaciones sexuales sin protección y la conducción imprudente. Los adolescentes no hacen estas cosas porque son estúpidos; de hecho, las investigaciones sugieren que a los 16 años, los adolescentes son tan buenos como los adultos para estimar los riesgos y conocer sus consecuencias. Entonces, no es que los adolescentes piensen más irracionalmente que los adultos. En cambio, este comportamiento aparentemente irracional podría provenir de la forma en que se sienten.

Fuente: Derek Hyamson / Flickr

Investigaciones cerebrales recientes sugieren que ambos tenemos sistemas específicos en el cerebro que pueden ser responsables de los comportamientos erráticos que vemos en la adolescencia. Uno de estos sistemas controla cómo anticipamos las recompensas. Este sistema comienza a madurar alrededor de la pubertad, lo que hace que las recompensas sean muy importantes para los adolescentes, lo que puede explicar el aumento en la búsqueda de sensaciones durante este tiempo. Se cree que el otro sistema es responsable del autocontrol y, desafortunadamente para los padres, este sistema no se desarrolla completamente hasta mucho más tarde. Examinar cómo maduran estos dos sistemas es clave para comprender los problemas de comportamiento de los adolescentes: cuando los emparejas, obtienes un adolescente que es perfectamente capaz de anticipar lo gratificante que puede ser la toma de riesgos, pero que no es capaz de controlar completamente sus impulsos. Además de eso, el sistema de recompensa maduro que probablemente es responsable de una mayor búsqueda de sensaciones es más activo en presencia de compañeros. En otras palabras, es más probable que los adolescentes adopten comportamientos de riesgo con amigos que cuando están solos.

La mala noticia es que la sincronización escalonada de estos dos sistemas cerebrales en desarrollo es completamente normal, lo que significa que tener un adolescente impulsivo, dramático y obsesionado con sus compañeros también es normal. La buena noticia es que el segundo sistema cerebral de su adolescente, el responsable del autocontrol, madurará a mediados de los veinte. Por lo tanto, a medida que sus adolescentes abandonan la adolescencia, también dejarán atrás sus terribles comportamientos adolescentes. En la mayoría de los casos, aunque los adolescentes tienden a tener comportamientos más riesgosos de lo habitual, eso no significa que todos se involucrarán en comportamientos peligrosos, pero algunos sí lo hacen. Cada año, se gastan miles de millones de dólares de los contribuyentes para mantener seguros a nuestros adolescentes educándolos sobre los peligros del sexo inseguro, las drogas y el alcohol, con muy pocos resultados. La investigación descrita aquí sugiere que pueden ser necesarias algunas estrategias adicionales.

Hablar con los adolescentes sobre los peligros de las drogas, el alcohol y las relaciones sexuales sin protección es un primer paso importante, pero nuevamente, si bien los adolescentes pueden comprender completamente estos peligros, también pueden carecer de autocontrol sobre sus vidas. Esta situación dificulta ser padre de un adolescente, pero también es difícil ser un adolescente: un individuo con la capacidad de un adulto para sentir una amplia gama de emociones, pero la capacidad de un adolescente para manejarlas. Hablar con los adolescentes sobre cómo evitar situaciones en las que puedan verse tentados a correr riesgos peligrosos puede ser una buena manera de ir más allá de simplemente discutir por qué cosas como el sexo, las drogas y el alcohol pueden ser peligrosas. Esto, y por supuesto recordarte a ti mismo que la adolescencia y los problemas que la acompañan son normales; Como todos los demás períodos de crecimiento tumultuoso, los terribles adolescentes finalmente pasarán, y su adolescente errático se convertirá en un adulto mucho menos dramático que es completamente capaz de sentir y controlar sus impulsos y emociones.

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