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Calamity Jane en la Casa Blanca

A diferencia de muchas razas en miniatura que se asemejan a sus contrapartes más grandes, el perro pastor de Shetland no se desarrolló simplemente criando selectivamente Rough Collies a un tamaño cada vez más pequeño. La raza se desarrolló originalmente en las Islas Shetland en el norte de Escocia. Estas islas tienen una gran proximidad geográfica a Noruega. Fueron los vikingos que visitaron las islas en los siglos VIII y IX quienes trajeron consigo pequeños perros nórdicos tipo Spitz que influyeron en la secuela. Estos perros se cruzaron con algunos de los perros pastores tipo collie ya presentes. La siguiente influencia se produjo a principios del siglo XIX, cuando las islas Shetland se encontraban en una situación económica desesperada y las pequeñas granjas (conocidas como ‘crofts’) simplemente no tenían el tamaño o la calidad de la tierra para mantener a una familia. Por esta razón, muchos de los hombres de la isla se hicieron a la mar, a menudo en balleneros y que trabajaban en Georgia del Sur y Groenlandia. Se hizo popular entre los balleneros mantener el perro Yakki ahora extinto (un perro pastor y guardián de Groenlandia) y estos regresaron a las Shetland y se agregaron a la mezcla genética.

A mediados del siglo XIX, el turismo se volvió importante para la economía de la isla. Una de las cosas que los isleños de Shetland descubrieron que podían vender a los visitantes fueron sus perritos. Los turistas parecen amar a estos pequeños perros peludos de pelo completo y muchos isleños han comenzado a criar su ganado nativo a cualquier cosa pequeña y esponjosa, incluidos los Pomeranians y King Charles Spaniels (no el caballero) para hacerlos más atractivos. Sin embargo, a principios de siglo, algunos isleños reconocieron que la raza original estaba desapareciendo con sus instintos de pastoreo. Por lo tanto, comenzaron a introducir cruces con Rough Collies para restaurar el tipo original, y esta práctica continuó mucho después de que la raza fuera reconocida por los clubes caninos británicos y estadounidenses. De hecho, Gesta fue madre de Rough Collie de Woodvold, el primer campeón inglés de la raza, y Chestnut Sweet Lady fue madre de Rough Collie de Lerwick Rex, el primer campeón americano. Estas nuevas líneas de perros eran conocidas por muchos nombres diferentes, siendo los más populares Shetland Collies o Dwarf Scotch Collies.

Los primeros Shelties se grabaron en 1909 en Inglaterra bajo el sello Shetland Collies. Los criadores de Rough Collie, que para este momento habían refinado en gran medida la apariencia del moderno Show Collie, reaccionaron al vitriolo llamándolos «pequeños bastardos» y unos meses después de los primeros registros lograron convencer al Kennel Club de cambiar el nombre de la raza a los perros pastor de Shetland. En 1911, cuando se registró el primero de estos perros en Estados Unidos, el título inicialmente sugerido fue «Scotch Collie» que, aunque finalmente fue rechazado, fue el apodo utilizado para la raza por el público estadounidense durante las siguientes dos décadas.

Debido a que la reina Victoria había tenido un collie llamado Noble que se sentó a su lado en una silla mientras tomaba el té, los Rough Collies eran muy populares en el Reino Unido. Los collies son perros grandes, sin embargo, y la disponibilidad de los perros pastor de Shetland más pequeños, que se parecían mucho a los collies, pero cabían cómodamente en una casa, llevó a muchos a interesarse en la raza collie. Este no fue el caso en Estados Unidos. Los collies no eran muy populares como mascotas a principios del siglo XX, al menos hasta que Calvin Coolidge fue elegido presidente.

Coolidge creció en una granja y siguió siendo un amante de los animales toda su vida. Una vez dijo: “Cualquier hombre al que no le gusten los perros y quiera perros no merece estar en la Casa Blanca. Coolidge y su esposa Grace han tenido una gran cantidad de mascotas, incluidos gatos, pájaros, un mapache, un burro y un wombat, por nombrar algunos. Sin embargo, les gustaban especialmente los perros. El más famoso, y su favorito, era un Rough Collie blanco puro llamado Rob Roy. Coolidge mantuvo a Rob Roy con él cuando trabajaba y cuando saludaba a los visitantes, por lo que el perro se volvió bastante familiar para el público a través de fotografías de periódicos. Cuando Grace Coolidge hizo pintar su retrato oficial, posó con un vestido de seda rojo junto a Rob Roy, y esta conocida pintura se encuentra hoy en el Salón Rojo de la Casa Blanca. Más tarde, los Coolidges agregaron otro White Collie llamado Prudence Prim, que desayunaba cereales con el presidente todas las mañanas, y el Domingo de Pascua apareció en el césped de la Casa Blanca con un gorro nuevo, para el deleite de los fotógrafos de prensa. Así, los White Collies se identificaron con la silla Coolidge.

Lamentablemente, Prudence Prim falleció joven. Inmediatamente hubo muchas ofertas de dueños de perros deseosos de proporcionar un sucesor al “perro de la primera dama del país”. Dos niños que vivían en Orion, Michigan, rápidamente tomaron medidas y enviaron un perro dirigido al presidente. Era un perro pastor de Shetland (descrito por la prensa como un Scotch Collie) llamado Diana de Wildwood. Los niños eligieron este perro para el presidente porque era blanco puro y, por lo tanto, parecía un buen reemplazo para su collie áspero recientemente perdido. El cachorro llegó en avión y las primeras fotografías que le tomaron sugieren que es un perro con manchas blancas y negras. Sin embargo, resulta que el negro era grasa de avión, y cuando el presidente la levantó en sus brazos, la grasa se transfirió a su camisa y traje. Debido a este incidente y al hecho de que la joven Sheltie todavía participaba en actividades que manchaban su abrigo, la Sra. Coolidge finalmente cambió el nombre de su Calamity Jane. Finalmente, el presidente hizo construir un baño para perros permanente para la Casa Blanca, aparentemente para todos los perros, pero en realidad principalmente para Calamity Jane, que necesitaba un baño casi todos los días.

La asociación de Calamity Jane con el presidente Coolidge finalmente condujo a una amplia popularidad de los perros pastor de Shetland, de la misma manera que la popularidad de los cocker spaniels aumentó cuando el presidente Richard Nixon tenía uno y la popularidad de los beagles aumentó cuando el presidente Lyndon Johnson tenía varios. Similar a lo que había sucedido en Inglaterra, la versión más pequeña del Collie, que el Sheltie representaba al público, se consideraba una mejor mascota que el Rough Collie más grande, como Rob Roy. Además, debido a la dificultad de mantener limpios a los perros blancos, la gente estaba muy contenta con los colores tradicionales de sus Shelties.

Hay dos notas a pie de página interesantes en esta historia. La primera es que, debido a la introducción de razas más grandes de ovejas, casi nunca verá un perro pastor de Shetland en las islas Shetland en la actualidad. Todos han sido reemplazados por border collies más grandes y fuertes. La segunda nota al pie es que nunca verá un perro pastor de Shetland blanco en el anillo de conformación en ninguna exposición canina. El estándar de la raza AKC establece específicamente que “los especímenes que contengan más del 50% de blanco serán penalizados tan severamente que serán efectivamente eliminados de la competencia. Entonces, Calamity Jane, responsable de la ola inicial de popularidad de la raza, sería tratada como una marginada en lugar de una celebridad por los criadores de perros pastor de Shetland de hoy.

Stanley Coren es autor de muchos libros, entre ellos: Born to Bark, Do Dogs Dream? El perro moderno, ¿por qué los perros tienen la nariz mojada? Huellas en la historia, cómo piensan los perros, cómo hablar los perros, por qué amamos a los perros que amamos, ¿qué saben los perros? La inteligencia de los perros, ¿por qué mi perro actúa así? Comprensión de los perros para tontos, ladrones de sueño, síndrome de zurdos

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