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Hace unos 20 años viajé a la India durante varias semanas. Fue un momento de mi vida en el que era muy infeliz, donde pasaba mucho tiempo solo, sin confianza en mí mismo y preocupándome por mi futuro. Pero viajar a la India tuvo un efecto revelador en mí. Me encantaba la loca intensidad del país, aunque a veces abrumaba, como si mis sentidos estuvieran bombardeados con demasiada información. Sin embargo, también me sorprendió la terrible pobreza que encontré. En la ciudad de Nueva Delhi, había miles de personas durmiendo a la intemperie y muchas personas, incluidos niños pequeños, que estaban tan delgadas que parecían no haber comido en días. Había personas con enfermedades y dolencias como la lepra y el raquitismo, que en gran parte desaparecieron del rico mundo occidental. La vida en las grandes ciudades de la India parecía brutal y caótica, una lucha darwiniana por la supervivencia.

Como resultado, cuando regresé a Alemania, donde vivía en ese momento, sentí que tenía una perspectiva completamente nueva de mi vida. Me sentí increíblemente afortunado de vivir en una parte del mundo donde la vida era fácil y segura, donde incluso los más pobres eran ricos en términos relativos. Después de ver a tantas personas con problemas de salud graves, me sentí increíblemente afortunado de tener un cuerpo sano, que tenía fácil acceso a una nutrición adecuada. Recuerdo que cuando llegué a casa pensé: «¡Nunca más me voy a quejar de nada!».

No duró, por supuesto. Este estado mental agradecido persistió durante algunas semanas, pero después de eso comencé a dar por sentada mi situación nuevamente y volví al mismo estado de tristeza e insatisfacción que antes.

Dar por sentado el síndrome

Este es un ejemplo de lo que yo llamo el «síndrome de dar por sentado»: nuestra tendencia a alejarnos del valor de las cosas buenas en nuestras vidas. A menudo no apreciamos el valor total de nuestra salud, las personas que amamos, nuestra paz, nuestra libertad y nuestra prosperidad, y el hecho mismo de que estamos vivos. Por lo general, aprendemos el valor de estas cosas cuando nos las quitan, como cuando nos enfermamos gravemente, cuando nuestra pareja nos deja. nosotros (tal vez porque los dimos por sentado), o si vivimos en la pobreza o en la cárcel. En ese momento, nos decimos a nosotros mismos: ¡Sin duda seré feliz! Si tenemos la suerte, estas cosas buenas podrían sernos devueltas nuevamente. Y luego generalmente pasamos por un período de luna de miel de apreciación real. Pero esto suele ser solo temporal. Después de un tiempo, el síndrome de dar por sentado vuelve a operar, dejándonos al valor de nuestras bendiciones.

El síndrome de dar por sentado está claramente vinculado a la adaptación, el proceso mediante el cual nos “acostumbramos” rápidamente a nuevos entornos y situaciones. Cuando nos exponemos por primera vez a nuevas experiencias y entornos, nos afectan poderosamente. Por ejemplo, los primeros días en un país extranjero desconocido, los primeros días en un nuevo trabajo o la primera exposición a un nuevo olor o sabor. Pero estas experiencias y sensaciones pierden rápidamente su poder sensorial a medida que nos acostumbramos a ellas. Casi parece existir un mecanismo psicológico de «desensibilización», que filtra rápidamente la intensidad de las experiencias, transformando la novedad en familiaridad.

Hacer frente puede ser útil cuando nos enfrentamos a situaciones negativas. Si tiene que ir a la cárcel o caer en la pobreza o enfermarse, acostumbrarse rápidamente a la situación puede ayudar a reducir su depresión o trauma. O si está comenzando una nueva vida en otro país con una nueva carrera, obviamente ayuda acostumbrarse a la nueva situación lo más rápido posible, para facilitar una transición potencialmente difícil. En este sentido, el síndrome de dar por sentado puede verse como la otra cara de esta habilidad: cuando el proceso de habituación actúa sobre cosas a las que, idealmente, no deberíamos acostumbrarnos.

El síndrome de dar por sentado también está en el origen del concepto de «cinta de correr hedónica» que se desarrolló en psicología positiva. Este concepto sugiere que los seres humanos tenemos una «base» de felicidad a la que seguimos volviendo. Cuando ocurren eventos positivos en nuestras vidas, por ejemplo, cuando iniciamos una nueva relación, nos mudamos a una casa más grande y mejor, obtenemos un ascenso o incluso ganamos la lotería, brindan un ‘impulso’ temporal a nuestra felicidad, pero dentro de En poco tiempo nos adaptamos a la situación y recuperamos el mismo nivel de bienestar que antes. Esta es una cinta de correr porque sugiere que no importa lo que nos suceda o lo que hagamos y no importa cuán intensa sea nuestra felicidad a corto plazo, nunca podremos hacernos más felices a largo plazo. Nunca podremos elevarnos por encima de la línea de base. Los psicólogos positivos han sugerido que el levantamiento temporal de eventos positivos puede durar alrededor de tres meses. Después de eso, si queremos mantener un nivel superior de felicidad, tenemos que generar nuevos eventos o experiencias positivas.

Trascendiendo el síndrome de dar por sentado

El concepto de la cinta de correr hedónica es aparentemente bastante pesimista. Esto sugiere que la felicidad es siempre transitoria; breves períodos de felicidad siempre van seguidos de períodos de neutralidad o infelicidad. Si siempre tenemos que volver al mismo punto neutral, ¿qué sentido tiene intentar hacernos más felices? Sin embargo, creo que esta opinión es innecesariamente sombría. Es posible trascender la cinta de correr hedónica. Más específicamente, es posible trascender el síndrome de dar por sentado.

Una forma de hacer esto es practicar conscientemente el aprecio o la gratitud. Durante los talleres y cursos en línea basados ​​en mi libro Back to Sanity, guío a los participantes a través de un ‘ejercicio de apreciación’ en el que les pido que escriban una serie de oraciones que comiencen con oraciones como «Me alegro de ser …», «Yo». Estoy agradecido por… ”,“ Tengo suerte porque… ”Una vez que tienen siete u ocho de estas oraciones, les pido que las escriban todas, su mejor escritura en una hoja de cartulina de colores. Se convierte en su «lista de agradecimiento», que colocan en la pared de su casa en algún lugar donde puedan leerla todos los días, como la cocina, junto a la puerta principal o incluso en el baño. Pídales que dediquen al menos cinco minutos cada día a leer la lista y digerir el significado de las oraciones.

Al final del curso (que suele durar cinco o seis sesiones semanales), la mayoría de los estudiantes informa que de todos los ejercicios que hacemos, la lista de apreciación tuvo el efecto más significativo en su actitud y estado de ánimo. Generalmente informan que les hizo conscientes de las «bendiciones» que normalmente dan por sentadas, que generó un constante sentido de gratitud que fue la base de un sentido general de mayor bienestar.

Estudios más formales realizados por psicólogos positivos han tenido resultados similares. En 2003, los psicólogos Emmons y McCullough pidieron a los participantes que practicaran ejercicios de “contar sus bendiciones” ya sea semanalmente durante diez semanas o diariamente durante dos o tres semanas. En comparación con un grupo de control, los participantes informaron emociones significativamente más positivas y una mejor salud física. Como resultado de dicha investigación, muchos psicólogos positivos creen que la gratitud es el componente más esencial y poderoso del bienestar, ya que implica un cambio completo de actitud y perspectiva.

Pero, ¿se puede mantener este sentimiento de gratitud? Si depende de los ejercicios y desaparece tan pronto como se detienen, entonces no es realmente tan diferente de la felicidad temporal que obtenemos de los eventos positivos de la vida. Sin embargo, es importante recordar que nuestros «modelos cognitivos» son en gran parte habituales. La premisa básica de la TCC es que el poder de los pensamientos negativos o autocríticos se puede reducir y se pueden anular y reemplazar con pensamientos más racionales y positivos. Con el tiempo, los estilos de pensamiento racional y positivo pueden volverse habituales, al igual que lo fueron los patrones negativos.

Asimismo, un estilo de pensamiento apreciativo puede volverse habitual. Una «actitud de gratitud» puede arraigarse en nuestra mente para que tengamos un sentido constante de agradecimiento. Un estudio de 2009 en el University College London siguió a 96 personas mientras intentaban aprender nuevos hábitos, como comer fruta en el almuerzo, beber un vaso de agua o correr durante 15 minutos todos los días. El estudio encontró que, en promedio, les tomó 66 días para que el comportamiento se volviera automático. Algo similar puede ocurrir con los hábitos cognitivos. Varias semanas de práctica de apreciación consciente podrían establecer la apreciación como un hábito cognitivo continuo y estable.

Meditación y atención plena

Otra técnica que puede ayudar a superar el síndrome que se da por sentado es la meditación. Uno de los efectos de la meditación, y su popular variante contemporánea, la atención plena, es «desautomatizar» nuestros procesos de percepción. A nivel de percepción, la meditación hace que el mundo que nos rodea sea más vivo y real. Después de una buena práctica de meditación, nos encontramos prestando más atención a nuestro entorno y notando cosas que antes no eran evidentes. Y esto también puede aplicarse a los procesos cognitivos. Por ejemplo, los experimentos con la «prueba de Stroop», cuando una lista de nombres de colores se imprime en un color diferente al de sus nombres, por ejemplo, la palabra «amarillo» puede aparecer en rojo y se insta a los participantes a leerlos. descubrió que los meditadores experimentaban menos interferencias de lo normal y mostraban una mayor «flexibilidad cognitiva», lo que indica que su procesamiento era menos automático. Las experiencias recientes con la meditación de atención plena han demostrado que brinda una mayor atención, al tiempo que aumenta nuestro control sobre nuestra atención, de modo que la atención en general se vuelve menos automática (1).

En otras palabras, la meditación tiene el efecto de «despertarnos», tanto a la realidad del mundo fenoménico como a las situaciones de nuestra vida. Invierte los procesos de habituación y desensibilización y nos permite ver el mundo y nuestras propias vidas con más claridad y frescura para que seamos más capaces de apreciar nuestras bendiciones.

Luego recomendaría una combinación de ejercicios de apreciación y meditación regular o ejercicios de atención plena como estrategia para superar el síndrome que se da por sentado. Al hacerlo, podríamos dejar de vendernos en descubierto, liberarnos de la miseria innecesaria y aprender a amarnos un poco más y amar nuestras vidas. Como dijo Abraham Maslow, “Acostumbrarse a nuestras bendiciones es uno de los generadores no malignos más importantes del mal, la tragedia y el sufrimiento humanos. «

(1) Ver Malinowksi, P. “Mecanismos neuronales de control de la atención en la meditación de atención plena”. http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3563089/

Steve Taylor, Ph.D. es profesor titular de psicología en la Universidad Metropolitana de Leeds, Reino Unido. Es el autor de Back to Sanity. www.stevenmtaylor.com

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