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Soy un aguacero de pérdidas. Una vez casi me vuelvo loco buscando una billetera que pensé que había perdido. Mientras revolvía los armarios, revisando todos los bolsillos, me ponía cada vez más ansiosa. Los pensamientos sobre el dinero en la billetera, las tarjetas de crédito, la licencia de conducir y la tarjeta del seguro social seguían pasando por mi mente. ¡Quienquiera que haya encontrado la billetera podría robar mi identidad, incurrir en grandes gastos y ponerme en peligro financiero!

Mi corazón estaba latiendo. Logré ir a trabajar esa mañana, pero estaba distraído y no podía concentrarme. Revisé la tienda donde había comprado el día anterior. Sin billetera. Llamé a las compañías de tarjetas de crédito y cancelé mis tarjetas. Me di cuenta de que conducía sin licencia, así que me tomé un descanso del trabajo para ir al registro y obtener una nueva. Tenía dolor en mi pecho.

Esa noche, no pude dormir. El dolor no desaparecía y, alrededor de las 2:00 de la mañana, desperté a mi esposa y le pedí que me llevara al hospital. Pensé que estaba teniendo un ataque al corazón. Después de un par de horas de exámenes, radiografías y un electrocardiograma, me dieron de alta. Mi corazón estaba bien; solo fue un ataque de ansiedad. ¿En serio? Perder mi billetera no fue gran cosa. Solo tuve que cancelar las tarjetas, obtener una nueva licencia y comprar una nueva billetera. Perdí algunos dólares, pero ¿y qué? Y, sin embargo, había estado plagado de preocupaciones.

Francamente, todos somos un aguacero de pérdidas. Las personas generalmente tienen más miedo de perder que ansias de ganar, un fenómeno denominado «aversión a la pérdida» por el premio Nobel Daniel Kahneman y su colaborador Amos Tversky (1979, 1992).

Cómo evaluamos las ganancias y pérdidas potenciales

En un estudio típico, cuando se pregunta a las personas si preferirían obtener $500 seguros o un boleto de lotería con una probabilidad de 50-50 de ganar $1000, generalmente eligen lo seguro. Pero cuando se les pregunta si preferirían perder $500 con seguridad o si recibirían un boleto de lotería que ofrece un 50 por ciento de posibilidades de perder $1000, la mayoría elige correr el riesgo. Las probabilidades son las mismas, en ambos casos. Parece que las personas tomarán riesgos para evitar una pérdida que no tomarían para obtener un beneficio.

¿Por qué la gente se comporta de esta manera? Creemos que el mecanismo mental que evalúa las ganancias y pérdidas potenciales evolucionó mucho antes de la invención del dinero y fue diseñado por la evolución para evaluar la probabilidad de daño, lesión y muerte.

Considere a un cazador del Pleistoceno, a pie y armado con una lanza, que persigue a un animal peligroso, digamos un bisonte o un mamut lanudo. Es fácil entender por qué un cazador así haría todo lo posible para evitar hacerse daño (una pérdida segura). Estaría particularmente alerta, sabiendo que si resultaba herido o muerto, su esposa, sus hijos y, de hecho, toda su banda sufrirían. Esto, sugerimos, es el origen de lo que se conoce como aversión a la pérdida.

¿Por qué, entonces, un cazador en su sano juicio alguna vez se arriesgaría a hacerse daño a sí mismo? Porque el cazador tiene que equilibrar la posibilidad de daño físico personal, o incluso la muerte, con la posibilidad de pérdida para él, su familia inmediata y su banda. ¿Por qué un cazador inuit permanece inmóvil junto a un respiradero de foca durante horas en pleno invierno, arriesgándose a congelarse o algo peor? Porque si no trae carne al campamento, él y su familia podrían morir de hambre. Entonces, se arriesga para evitar una pérdida segura.

La aversión a la pérdida en un contexto moderno

En los estudios modernos de aversión a la pérdida, no hay peligro de lesión o muerte, ni familia hambrienta; sólo hay pérdida de dinero. Pero las emociones asociadas con la pérdida, formadas hace eones cuando la pérdida siempre era aterradora y, a menudo, dañina para uno mismo y para los demás, todavía están con nosotros. Las personas que son objeto de estudios contemporáneos sobre la aversión a perder dinero están utilizando un mecanismo antiguo para responder a una nueva situación.

Y, de hecho, creo que es por eso que exageré la simple pérdida de una billetera.

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