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A raíz de una reciente campaña de desinformación en los medios de comunicación que provocó ataques contra un centro dedicado a prevenir el abuso sexual infantil, aquí hay tres razones por las que la investigación sobre prevención es importante ahora.

Fuente: Vértigo 3D/Getty Images

Soy un científico de salud pública que trabaja para prevenir el abuso sexual infantil; gran parte de mi trabajo se centra en prevenir la aparición de comportamientos abusivos. Por ejemplo, mis colegas y yo trabajamos para comprender mejor y apoyar a las personas que sienten atracción sexual por los niños y eligen no actuar de acuerdo con su atracción.

Evitar que las personas que se sienten atraídas por los niños actúen de acuerdo con su atracción es una parte importante de la prevención del abuso sexual infantil. Tal vez tenga curiosidad acerca de este enfoque y quiera obtener más información, o tal vez piense que este es un tema importante pero le resulte difícil leer sobre él. Algunas personas reaccionan con más fuerza: están enojadas. Intentaría entender a “esas personas” y asumiría que, debido a que lo hago, debo ser un pedófilo, un “peluquero” o un “enfermo”.

Vimos estas reacciones desarrollarse recientemente cuando el Centro Moore para la Prevención del Abuso Sexual Infantil anunció la contratación de un nuevo becario postdoctoral, un prometedor investigador de carrera temprana que, como yo y otros en el campo, estudia la prevención de la perpetración. La respuesta fue fuerte y rápida: tan pronto como ciertos medios de comunicación intervinieron con críticas, algunas personas hicieron comentarios de odio y amenazas contra nosotros, mientras que otras reconocieron el valor de no esperar hasta que los niños se lastimaran para responder.

Ahora que las reacciones extremas han disminuido, tomemos un momento para examinar los grandes avances que hemos logrado para proteger a los niños. He pasado más de 30 años tratando de prevenir y abordar de manera efectiva el abuso sexual infantil. Aquí hay tres razones por las que este trabajo es importante:

1. Demasiados niños están siendo lastimados y este dolor puede durar toda la vida.

El abuso sexual infantil es un gran problema. Casi 1 de cada 4 niñas y 1 de cada 13 niños serán víctimas de abuso sexual infantil en los Estados Unidos y, como resultado de ese abuso, enfrentarán un mayor riesgo de problemas de salud mentales, físicos y conductuales que pueden reducir su calidad de vida. . Mis colegas y yo estimamos que la carga económica del abuso sexual infantil en los EE. UU. fue de $ 9300 millones en 2015, y que la victimización le costó a cada sobreviviente más de $ 280 000 en ingresos perdidos y otros impactos económicos a lo largo de su vida.

Nuestra nueva investigación muestra que a finales de los 30, los hombres y mujeres que sufrieron abuso sexual infantil tenían un nivel educativo más bajo, menos probabilidades de ser financieramente estables y una disminución en los ingresos del hogar en comparación con sus pares que no fueron abusados. Es necesario un enfoque de aplicación de la ley, pero solo entra en juego después de que el daño ya está hecho.

2. Muchas personas que pueden estar en riesgo de perpetrar abuso sexual infantil nunca lo hacen. Entender por qué puede ayudarnos a desarrollar programas de prevención efectivos.

La atracción sexual por los niños es solo un factor de riesgo asociado con el abuso sexual infantil. Hasta hace poco, no entendíamos que muchas personas con atracción sexual por los niños nunca actúan sobre esa atracción. Colaborar con estas personas para identificar cómo se mantienen seguros a sí mismos y a los demás es esencial para desarrollar estrategias de prevención efectivas.

Están surgiendo intervenciones de prevención prometedoras. Help Wanted, la intervención de autoayuda en línea del Centro Moore para personas con atracción sexual por los niños, recibió más de 220 000 visitas en sus primeros 24 meses, incluidas más de 10 000 personas que accedieron a contenido de intervención diseñado para apoyar vidas seguras, saludables y plenas. Financiado por una subvención de los CDC, ahora estamos trabajando para optimizar el programa y evaluar su eficacia en un riguroso ensayo controlado aleatorio.

Existen otros factores de riesgo para la perpetración de abuso sexual infantil. Identificarlos y comprenderlos es fundamental a medida que buscamos construir, validar y difundir programas de prevención efectivos. Por ejemplo, los niños al borde de la pubertad corren el riesgo de tener un comportamiento sexual problemático debido a la falta de conocimiento (p. ej., sobre el consentimiento sexual o la comprensión de que los niños más pequeños están prohibidos), la falta de supervisión de un adulto y la impulsividad. Para abordar esto, hemos desarrollado programas de prevención prometedores en la escuela intermedia para prevenir la aparición del acoso sexual, el abuso sexual y el abuso físico.

3. No estamos gastando lo suficiente para evitar que ocurra el abuso sexual infantil.

Estados Unidos gasta más en castigos por abuso sexual infantil que en investigación para la prevención. Desde 2019, gracias a la promoción de los centros de investigación y los grupos centrados en la prevención, EE. UU. ha incluido fondos para la investigación de la prevención del abuso sexual infantil en el presupuesto federal. Si bien es prometedor que este financiamiento haya aumentado de $1 millón en 2020 a $2 millones en 2022, aún no es suficiente para garantizar que investiguemos, desarrollemos y evalúemos suficientes estrategias de prevención para mantener a los niños en los EE. UU. a salvo del abuso sexual.

En comparación, EE. UU. gasta anualmente un estimado de $ 5.4 mil millones para encarcelar a adultos condenados por delitos sexuales contra niños, encontró nuestra investigación. El abuso sexual infantil es un problema de justicia penal y un problema de salud pública, y necesitamos soluciones reactivas y preventivas para salir adelante de esta crisis. Buscamos asegurar al menos $10 millones en fondos anuales de investigación de prevención, menos del 0,002 % de lo que invertimos en encarcelamiento, para ayudar a garantizar que desarrollemos una variedad de estrategias de prevención eficaces y eficientes.

La razón principal por la que mis colegas y yo hacemos este trabajo es que creemos que todos los niños tienen derecho a crecer libres de abuso sexual. Colaboramos y, en ocasiones, tenemos la suerte de contratar a otros científicos talentosos cuyos esfuerzos acelerarán y harán avanzar nuestra investigación para lograr este objetivo.

El abuso sexual infantil es prevenible, no inevitable.

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