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Fuente: Håkan Dahlström/Flickr

La inteligencia y la capacidad de entrenamiento de los perros es una gran preocupación para muchas personas. Cuando se trata de perros de servicio, como los que se usan para ayudar a los ciegos o discapacitados, o los que trabajan con el ejército y la policía, es importante tener un animal inteligente que pueda completar con éxito un programa de entrenamiento y trabajar en el campo. Un perro que suspende un programa de entrenamiento a mitad de camino puede costar muchos miles de dólares debido a los recursos de instrucción y el tiempo de entrenamiento desperdiciados.

Para la persona promedio que simplemente desea un perro que pueda participar en actividades deportivas, caza, obediencia, agilidad y pruebas de rally, o para alguien que desea una mascota que entienda lo que se espera de él en casa y responda adecuadamente, también existe la necesidad para saber qué perros demostrarán ser inteligentes y entrenables. Por estas razones, es importante encontrar variables que puedan predecir las habilidades cognitivas y la capacidad de aprendizaje de un perro.

Nivel de energía y capacidad de entrenamiento

Como anécdota, los entrenadores de perros a menudo sienten que un factor importante en la capacidad de entrenamiento de los perros es su nivel de actividad y energía. Según muchos entrenadores, los perros con mucha energía, que se mueven rápidamente, yendo de un punto del entorno a otro, tienen más probabilidades de aprender rápidamente. Esto es consistente con algunas teorías psicológicas básicas. Desde el comienzo de su investigación sobre el condicionamiento operante, el psicólogo BF Skinner señaló que si un animal realiza una acción y es recompensada, entonces es más probable que esa acción se realice en el futuro. Es a partir de tales recompensas y refuerzos que nuestros perros aprenden tareas y resuelven problemas. Un perro que tiene un bajo nivel de actividad no explorará muchas opciones de comportamiento y, por lo tanto, es menos probable que descubra qué comportamientos son los correctos. Tal predisposición de comportamiento ciertamente reducirá la capacidad de un perro para aprender cosas.

Tuve un perro que ilustró este punto. Banshee era un Cavalier King Charles Spaniel y probablemente el animal más tranquilo y relajado que he tenido. Esto lo convirtió en un excelente compañero en la casa, pero muy difícil de entrenar para la competencia de obediencia. Nunca aprendió a discriminar olores simplemente porque si tomaba una decisión y no era recompensada de inmediato, por lo general se quedaba allí parado mirando a su alrededor y sin ver ninguna otra opción. Eso significaba que nunca fue a buscar el objeto perfumado apropiado por el cual podría ganar una recompensa y también saber qué se quería de él.

Tal vez no demasiada energía

Hay una opinión contraria que sostienen muchos adiestradores de perros y también está respaldada por algunas pruebas psicológicas. Aquí el argumento concede que los perros con muy poca energía no aprenderán muy eficientemente, pero por otro lado, sostiene que los perros con niveles muy altos de energía tampoco aprenden tan bien. La hipótesis: si el nivel de energía de un perro es lo suficientemente alto, el perro esencialmente actúa un poco enloquecido, pasando de una acción a otra sin esperar lo suficiente para siquiera ver si es recompensado. Esto significa que el perro hiperactivo tampoco está procesando toda la información disponible en el entorno, lo que también puede resultar en un aprendizaje más lento.

Los efectos del nivel de energía sobre el comportamiento, en general, se demostraron a principios del siglo XX y se conocieron como la Ley de Yerkes Dodson. Originalmente se estratificó en términos de nivel de excitación, en referencia a los niveles de acción neuronal generalizada, pero generalmente se mide conductualmente en términos de actividad general y niveles de energía.

Imagen de SC Psychological Enterprises Ltd

La ley de Yerkes Dodson

Fuente: Imagen de SC Psychological Enterprises Ltd

Un nuevo análisis de datos

Como psicólogo, me parece que sería útil saber si el nivel de actividad habitual de un perro está realmente asociado con su inteligencia y capacidad de entrenamiento y, de ser así, cuál es la naturaleza de esa relación. Me sorprendió no encontrar ningún trabajo científico que abordara específicamente esa cuestión en los caninos. Por lo tanto, recurrí a una base de datos que ya tengo en mi poder. No me permitirá hacer predicciones sobre la base de perros individuales, pero dado que las diferentes razas de perros tienen diferentes niveles de actividad, aún me permitiría probar la relación entre el nivel de actividad y la capacidad de entrenamiento en perros a nivel de raza.

El conjunto de datos evaluó los rasgos de personalidad de 133 razas de perros individuales. Fue recopilado para uno de mis libros, ¿Por qué mi perro actúa de esa manera? Los datos se basaron en calificaciones de 96 expertos en perros, cada uno de los cuales estaba dispuesto a contribuir con varias horas para clasificar las razas de perros en cinco dimensiones de comportamiento diferentes. Dos de estas dimensiones son útiles para responder a la pregunta actual. El primero se llamó Nivel de energía y es una medida compuesta que analiza el nivel de actividad del perro en general. El segundo se denominó Habilidad de aprendizaje de inteligencia, que es una medida de la facilidad con la que un perro aprende y resuelve problemas.

Las razas de perros se clasificaron según su energía y capacidad de entrenamiento y luego las clasificaciones compuestas se dividieron en cuartiles y se les asignó una puntuación del 1 al 4 para cada una de las dos dimensiones de comportamiento por separado. A las razas de perros que cayeron en el 25 por ciento inferior se les asignó una puntuación de 1, y a las razas de perros que cayeron en el 25 por ciento superior para esa dimensión se les asignó una puntuación de 4.

Luego se tabularon de forma cruzada las puntuaciones de energía y capacidad de entrenamiento. Un análisis mostró que existe una relación estadísticamente significativa* entre el nivel de energía de un perro y su inteligencia y capacidad de entrenamiento. Para que estos resultados sean más claros, veamos la probabilidad de que una raza de perro esté por encima del promedio (en el 50 por ciento superior) en términos de capacidad de entrenamiento para cada nivel de energía dado. Cuando hacemos ese tipo de desglose, obtenemos los resultados que se muestran a continuación.

Imagen de SC Psychological Enterprises Ltd

Fuente: Imagen de SC Psychological Enterprises Ltd

En primer lugar, observando a los perros con el nivel de actividad más bajo, tal como predicen los principios de condicionamiento operante, estos perros muestran la capacidad de entrenamiento más baja con solo el 29 por ciento de estos perros de movimiento lento con una puntuación superior al promedio. Sin embargo, los resultados no muestran una relación lineal entre el nivel de actividad y la capacidad de entrenamiento.

El patrón de resultados es en realidad similar a los esperados sobre la base de la Ley de Yerkes Dodson en vista del hecho de que la entrenabilidad aumenta con el aumento del nivel de energía hasta un pico y luego disminuye para la categoría más alta de nivel de energía. El máximo rendimiento en adiestramiento se logra en perros que se encuentran en un nivel medio-alto de energía (el cuartil que va del 50 al 75 por ciento desde abajo). Estos claramente parecen ser los perros más entrenables, ya que la probabilidad de que un perro con este nivel de energía tenga una inteligencia y una capacidad de entrenamiento superiores a la media es del 70 por ciento. Esto disminuye a sólo el 47 por ciento para el nivel más alto de actividad.

Estos resultados muestran claramente que la actividad y el nivel de energía en un perro marcan la diferencia cuando se trata de su capacidad de entrenamiento. En igualdad de condiciones, parece que los perros relajados y tranquilos no serán fáciles de entrenar, sin embargo, tampoco lo son sus primos hiperactivos. Es el perro con un nivel de energía medio-alto el que tiene más probabilidades de demostrar que aprende rápido.

Es importante tener en cuenta que estos resultados se basan en un nivel de análisis de toda la raza. Espero que algún laboratorio de cognición canina repita mis observaciones usando los niveles de actividad de perros individuales.

Derechos de autor SC Psychological Enterprises Ltd. No puede ser reimpreso o republicado sin permiso

* Nota estadística: la estadística chi-cuadrado para estos datos es 17,66 (9 gl), p < 0,05.

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