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Fuente: Wikimedia Commons

Genie nació de padres trastornados. Su padre era extremadamente intolerante con los ruidos fuertes y no quería tener hijos, pero él y su esposa terminaron teniendo bebés. Muchos de ellos. La mayoría de ellos murieron por negligencia infantil. Genie fue uno de los pocos que sobrevivieron.

Debido a la sensibilidad de su padre al ruido y la falta de atención a los demás, Genie pasó los primeros 13 años de su vida atada a un orinal o silla con una camisa de fuerza casera. Si hacía ruido, su padre la golpeaba con un bate de béisbol. Nunca le hablamos. Ella era una niña realmente salvaje.

Cuando los servicios de bienestar infantil finalmente intervinieron, Genie prácticamente no tenía ninguna habilidad física más allá de la de un niño pequeño. Tenía bajo peso y no podía hablar.

La lingüista Susan Curtiss se hizo amiga de ella e intentó enseñarle el idioma y desafiar sus habilidades mentales. Susan Curtiss se dio cuenta rápidamente de que Genie era muy inteligente. Pudo contar historias sofisticadas, no con palabras, sino con imágenes. Usando imágenes, pudo contar historias complejas.

Susan Curtiss trabajó con Genie para enseñarle inglés. Genie desarrolló rápidamente un léxico bastante amplio y pudo expresarse. Pero a pesar de un entrenamiento extenso, siguió siendo incapaz de producir oraciones gramaticales. Aquí hay una transcripción de uno de sus informes de su tiempo en manos de su padre:

Padre golpeó el brazo. Madera grande. Genie está llorando … No escupiendo. Padre. Golpea la cara, escupe … Padre golpeó un palo grande. Padre enojado. Padre golpeó con el bastón de Genie. Padre toma un trozo de madera. Gritar. Llorar.

A pesar de la tragedia que rodea al caso de Genie, su caso nos enseña una lección importante sobre las habilidades lingüísticas. Contar una historia (no necesariamente gramaticalmente o incluso usando palabras) así como comprender el idioma son muy diferentes de poder producir oraciones gramaticales en un idioma.

Las áreas del lenguaje del cerebro en realidad están divididas entre el área de Wernicke y el área de Broca (entre otras áreas importantes que facilitan el lenguaje). El área de Wernicke se encuentra en el lado izquierdo de la cabeza (justo encima de la oreja) en el lope temporal, mientras que el área de Broca se ubica al comienzo de la parte frontal del cerebro (un poco más hacia adelante). El área de Wernicke es responsable de comprender el habla y otras señales de comunicación, mientras que el área de Broca es principalmente responsable de producir oraciones gramaticales (junto con el área motora, que es necesaria para expresar lo que quieres decir verbalmente, usando movimientos de labios y gestos, por ejemplo).

El caso de Genie confirma que existe una cierta ventana de oportunidad que establece el límite en el que puede llegar a ser relativamente fluido en un idioma. Por supuesto, si ya domina otro idioma, el cerebro ya está preparado para la adquisición del lenguaje y es muy posible que logre dominar un segundo o tercer idioma. Sin embargo, si no tiene experiencia gramatical, el dominio de Broca sigue siendo relativamente difícil de cambiar: no puede aprender la producción del lenguaje gramatical más adelante en la vida. Pero las habilidades para comprender el lenguaje y producirlo de formas no basadas en la gramática hacen un uso extensivo del área de Wernicke en el tiempo. Esta área puede expandirse y reconfigurarse a lo largo de la vida, incluso después de la adolescencia. El caso de Genie lo confirma. La gramática estaba fuera de su alcance. Pero la comprensión del lenguaje y la narración no lo fueron.

Lo que se puede extraer de este trágico caso encaja bien con la idea establecida de que la zona del cerebro de Wernicke, la zona de comprensión del lenguaje, absorbe varios idiomas y señales significativas de manera unificada, mientras que la zona de Broca, la zona del cerebro que es a cargo de la producción del habla gramatical: almacena los idiomas nativos (o primeros) y los idiomas (segundos) aprendidos más tarde en la vida en áreas separadas.

Berit «Brit» Brogaard es el autor de The Superhuman Mind.

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